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NCAA: North Carolina vence a Gonzaga en la final del March Madness

4 Abr

Cerca de 80.000 personas asistieron en directo en el Phoenix University Stadium, sede los Arizona Cardinals de la NFL, a la victoria de North Carolina ante Gonzaga (71-65) en el último partido del March Madness. Los campeones, con Joel Berry (22 puntos, 6 asistencias) como jugador más valioso de la final, sumaban así su sexto título en el torneo, tercero para su entrenador Roy Williams, desquitándose de la final perdida el curso pasado con un triple en el último segundo de Kris Jenkins. El alero de Villanova siguió el partido muy cerca del banquillo de los Tar Heels animando a uno de los miembros del equipo, su hermanastro Nate Britt. Gonzaga cierra la temporada con un balance de 37 victorias y 2 derrotas, ambas dolorosas. La primera, en el último partido de la liga regular de la West Coast Conference, y la segunda, con el gran premio en juego en la primera Final Four de su historia. North Carolina, por su parte, ha ganado 32 de sus 39 partidos.

En el partido entre dos de los cuatro cabezas de serie número 1 del March Madness se preveía un duelo entre dos auténticos tanques en la zona, Przemek Karnowski (9 puntos, 9 rebotes) por Gonzaga y Kennedy Meeks (7 puntos, 10 rebotes) por North Carolina. Ambos equipos trabajaron duro para anular a las torres rivales, y lo consiguieron. Karnowski falló sus 4 tiros de la primera mitad y Meeks sólo pudo aparecer a poco del descanso para cargar a su contrincante con su segunda falta personal.  Los Tar Heels tenían un segundo objetivo en defensa: no dejar pensar al cerebro de los Zags, NIgel Williams-Goss (15 puntos, 9 rebotes, 6 asistencias). Y también lo lograron con el marcaje de Justin Jackson (16 puntos).

Y sin embargo, fueron los de Mark Few los que se escaparon hasta de 7 puntos en los 20 minutos iniciales gracias en gran parte a tres triples de Josh Perkins (13 puntos). El escolta se redimía así tras haberse quedado en blanco en la semifinal. Los problemas de faltas de los pívots rivales (Zach Collins también acabó los primeros 20 minutos cargado con una segunda falta que sólo vieron los árbitros) permitieron a North Carolina acreditar su condición de mejor equipo esta temporada en el rebote para irse al descanso sólo 3 puntos abajo, 32-35.

La segunda parte no pudo empezar peor para Gonzaga. North Carolina recuperó el liderato en el marcador gracias a dos balones robados que le permitieron hacer lo que mejor sabe: correr. Zach Collins (9 puntos, 7 rebotes, 3 tapones) y el ala pívot Jonathan Williams cometieron demasiado rápido su tercera personal.  El base Joel Berry (que arrastraba lesiones en los dos tobillos desde el fin de semana previo) situaba el parcial de salida en un 7-0, obligando a Mark Few a pedir tiempo muerto. El entrenador mantuvo a Collins en pista, y el freshman respondió con 5 puntos consecutivos justo antes de cometer en ataque la cuarta falta a 16 minutos del final. Un precio muy alto el pagado por igualar el marcador.

Williams cometió su cuarta personal 6 minutos después. Segundos más tarde llegaba también la cuarta de Meeks, en un arbitraje excesivamente puntilloso con los contactos. Karnowski se sumó al club de las cuatro por un manotazo involuntario a Berry tras recibir una falta del base de North Carolina. El partido estaba espeso y los puntos escaseaban. Los de Roy Williams cargaban en la  pintura liderados por Isaiah Hicks (13 puntos, 9 rebotes) eliminando a Collins del partido, y Gonzaga respondía con dos triples de Jonathan Williams y Nigel Williams-Goss. El base de los Bulldogs asumió la responsabilidad en ataque con 8 puntos seguidos antes de torcerse el tobillo faltando 1 minuto y medio para el final. Hicks anotó el 68-65 restando 22 segundos de juego. Williams-Goss se equivocó en su entrada, recibiendo el tapón de Meeks. En el contraataque, Justin Jackson sentenció.

 

Unas semifinales igualadas

En la primera  de las semifinales del sábado 1 de abril Gonzaga acabó con las ilusiones de la número 7 South Carolina (77-73), que empezó el partido decidida a anular al polaco Przemek Karnowski (13 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias), con dobles y hasta triples marcajes cada vez que recibía, y cargando sobre él su ataque alimentando de balones a Chris Silva (13 puntos, 13 rebotes, 3 tapones). Un manotazo del propio Silva en la cara de su rival en el ecuador de la primera parte dejó al pívot de los Zags fuera de combate hasta la segunda.

Su substituto, Zach Collins (14 puntos, 13 rebotes, 6 tapones), aprovechó sus minutos a la perfección, resolviendo bien en ataque y convirtiéndose en un muro defensivo. Gonzaga dio su primer tirón en el marcador con 2 triples de Silas Melson. Dos triples aislados de un Sindarious Thornwell (15 puntos, 4 de 12 en los tiros de campo) perfectamente controlado por la defensa de los Bulldogs retrasó la escapada de los de Mark Few hasta que Nigel Williams-Goss (23 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias), bien secundado por Jordan Mathews (12 puntos, 4 de 8 en triples), empezó a anotar desde cualquier posición.  En la segunda parte la diferencia llegó hasta los 14 puntos sin que la zona 2-3 primero y 1-2-2 luego de South Carolina diera resultado.

Pero en ese momento el entrenador Frank Martín dio con la clave, la individual con presión a toda pista con la que los Gamecoks firmaron un parcial de 0-16 en poco más de 3 minutos bajo la batuta de PJ Dozier (17 puntos, 9 rebotes). Karnowski, en el banquillo descansando, volvió a entrar en juego y entre él y Collins pusieron a su equipo 5 arriba. Un nuevo error arbitral, en este caso la cuarta falta inexistente de Collins, dio pie a un final igualado. La última posesión fue para South Carolina, 3 puntos abajo. Gonzaga dejó pasar el tiempo y no hizo falta, de 2 tiros y no de 3, hasta que la pelota llegó a Thornwell con opciones de lanzar un triple. El escolta anotó el primero y lanzó a fallar el segundo, pero Kilian Tillie, el hermano del Kim que juega en el Baskonia, se hizo con el rebote y, tras recibir falta, sentenció con dos tiros libres.

En la segunda de las semifinales North Carolina derrotó a la número 3 Oregon (77-76) gracias a dos rebotes ofensivos en los últimos segundos. La actuación de ambos equipos en la pintura fue determinante tras la mala noche de sus tiradores. Por Oregon Tyler Dorsey se fue hasta los 21 puntos, pero gracias a su 12 de 12 en tiros libres. En tiros de campo firmó un 3 de 12. Su socio Dillon Brooks (10 puntos, 6 rebotes) estuvo algo peor, 2 de 12. Por North Carolina Joel Berry (11 puntos), tras haberse perdido algunos entrenamientos por sus problemas en los tobillos, se quedó en un 2 de 14.

Sólo dos exteriores mantuvieron unos porcentajes aceptables. Dylan Ennis (18 puntos, 7 de 19 en el tiro)  ayudó a Oregon a escaparse de 8 en la primera parte. Justin Jackson (22 puntos) consiguió anotar 6 de sus 13 tiros, de ellos 4 de 9 en triples. Tres de sus canastas de 3 puntos sirvieron a los Tar Heels para abrir brecha en la segunda parte. El pívot Kennedy Meeks (25 puntos, 14 rebotes), el mejor hombre del partido, situó la máxima diferencia en los 10 puntos.

A 57 segundos del final Norht Carolina ganaba de 6. 51 segundos después solo ganaba de 1 gracias en parte a la actividad reboteadora de Jordan Bell (13 puntos, 16 rebotes, 4 tapones). En el tiempo restante Meeks falló dos tiros libres pero un rebote ofensivo de Theo Pinson (8 puntos, 8 rebotes, 5 asistencias) le devolvió la posesión a North Carolina. Berry dispuso de otros dos tiros libres para sentenciar, pero también los falló. Un  nuevo rebote ofensivo, ahora de Meeks, privó a Oregon de la posibilidad de un último lanzamiento salvador. Dos rebotes cruciales que Bell no cerró adecuadamente.

Ya hemos visto como se desarrolló el último fin de semana del March Madness, ahora es momento de repasar como cada uno de los finalistas ganó su billete a Phoenix en el fin de semana previo. A diferencia de lo que hicimos en el primer artículo sobre el torneo donde explicaba los partidos de la primera de las tres semanas que ha durado, en que agrupé los partidos por rondas, en ese caso los agruparé por sedes para que podáis ver con más claridad el camino seguido por cada uno de los equipos.

South Carolina, campeona del Este

South Carolina, cabeza de serie número 7, abrió un fin de semana histórico eliminando del torneo a la 3 Baylor (50-70). Y sólo necesitó 20 minutos para hacerlo. Fue una primera mitad de juego físico, intenso, con muchos contactos. Los Gamecocks tenían una prioridad clara en defensa, limitar al máximo la producción ofensiva en la pintura de la estrella rival Jonathan Motley (18 puntos, 9 rebotes), y se emplearon a fondo para conseguirlo. Baylor, por su parte, había fijado su atención en frenar al escolta Sindarious Thornwell (24 puntos, 6 rebotes), el alma de su equipo en ataque. Con las dos figuras frenadas, South Carolina fue la primera en encontrar vías alternativas para anotar en PJ Dozier (12 puntos, 6 rebotes), Duane Notice (11 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) y Chris Silva (12 puntos, 7 rebotes). Tras 12 minutos de igualdad, el partido se rompió. Mientras Baylor se estrellaba una y otra vez contra el muro defensivo de los de Frank Martin errando hasta 12 lanzamientos seguidos, South Carolina sumaba puntos hasta completar un parcial de 0-18. Los Bears llegaron al descanso 15 puntos abajo, 22-37, y ya no levantaron cabeza.

En la otra semifinal de esta región, la número 4 Florida eliminó a la ocho Wisconsin (84-83) gracias a un triple en los últimos instantes de la prórroga de un Chris Chiozza que lanzó desequilibrado. El base buscaba penetrar o encontrar un compañero abierto, pero la defensa de los Badgers no le dejó más opción que un tiro lejano. Un desenlace digno de una segunda mitad frenética. Florida ganaba de 10. Nigel Hayes (22 puntos, 6 rebotes) lideró la remontada de los Badgers, pero su rival volvió a escaparse gracias a tres triples de Keyvaughn Allen (35 puntos) .A 5 minutos del final de la segunda parte, Wisconsin perdía de 12. Zak Showalter (14 puntos, 7 rebotes, 4 recuperaciones) anotó 9 puntos en el parcial 4 a 16 que condujo al tiempo extra, los últimos tres con el triple imposible que empataba a 72 con 3 segundos de juego en el cronómetro. En los 5 minutos de extensión cambiaron las tornas. Ahora eran los Badgers los que se avanzaban de 5 a 1:09 del final, y los Gators los que conseguían el triunfo con un parcial de 9-3.

En la final del Este, en un partido ultradefensivo, South Carolina se impuso a Florida (70-77). En la primera parte los Gamecocks volvieron a vivir de lo que producía Sindarious Thornwell (26 puntos, 7 rebotes), ya fuera directamente de sus puntos o de los espacios que generaba para sus compañeros. Florida, más coral, sacaba el máximo provecho de su acierto en el triple (7 de 12 en los primeros 20 minutos), con un especialmente inspirado Justin Leon (18 puntos, 6 rebotes). En los dos últimos minutos de esta primera mitad los Gators se escaparon en el marcador aprovechando una serie de ataques fallidos de su contrincante. Los de Frank Martin se rehicieron al inicio de la segunda parte.

Maik Kotsar (12 puntos) anotaba en la zona y en defensa ajustaron a la perfección sobre los lanzamientos triples que tanto daño les habían hecho (0 de 14 en los segundos 20 minutos). La recuperación de South Carolina, basada en su dominio en la pintura, se tambaleó con la cuarta falta de Silva (13 puntos, 9 rebotes) a poco menos de 10 minutos para el final. Pero Thornwell, inactivo tras el descanso, volvió a aparecer conduciendo dos contraataques. Uno lo culminó él, y en el otro dio la asistencia a Notice. Los Gamecocks ganaban de 4 a falta de 2 minutos, pero Florida sumó un 2+1 de Keyvaughn Allen. En el siguiente ataque, los árbitros se volvieron protagonistas al no ver unos clarísimos pasos de Notice antes de recibir una falta de tiro. En el último minuto los Gators recurrieron a las faltas para detener el juego, pero sin el resultado que deseaban.

 

Gonzaga, campeona del Oeste

Gonzaga, cabeza de serie número 1, sacó adelante la semifinal regional frente a la siempre correosa West Virginia (61-58) y su agobiante presión a toda pista. Los Bulldogs supieron sobrevivir a un tipo de partido, a pocos puntos, al que esta temporada no están acostumbrados. Un partido con 34 canastas por 51 faltas. Gonzaga abrió brecha en la segunda parte, con un 3+1 de Jordan Mathews (13 puntos) primero y con dos canastas de Przemek Karnowski (13 puntos) después. West Virginia tuvo un porcentaje de tiro pésimo, 26,7%, y aun así fue capaz de remontar la desventaja de 8 puntos para avanzarse en el marcador con un triple de Jevon Carter (21 puntos, 7 rebotes) a falta de 1:48 para el final. Mathews volvió a conectar un nuevo triple para anotar el 60 a 58, y Silas Melson aprovechó uno de sus dos tiros libres para poner el 61 a 58 en el electrónico. En los 38 segundos restantes, los Mountaineers capturaron 1 rebote ofensivo que permitió a Jevon Carter lanzar dos triples en 20 segundos que no entraron. West Virginia se hizo con un nuevo rebote ofensivo, pero esta vez la defensa de Gonzaga no les concedió más lanzamientos.

La cenicienta y onceava cabeza de serie, Xavier, se ganó el derecho a seguir en el baile una canción más superando a la número 2 Arizona (71-73). Los Wildcats tenían la ventaja de la altura con sus dos torres de 2,13, Lauri Markkanen y Dusan Ristic (17 puntos, 4 rebotes). De salida la aprovecharon (2-10), especialmente con Ristic. Pero ocurrieron tres cosas simultáneamente que cambiaron el partido: Ristic se fue al banquillo con 2 faltas, Xavier pasó de defensa individual a zona 2-3, y Trevon Bluiett (25 puntos), la estrella de los Musketeers, aprovechó que su marcador Kadeem Allen también se había cargado de personales para empezar a anotar. Arizona dominaba el rebote ofensivo, pero eso no era suficiente ante el acierto de Bluiett. Tras el descanso, Ristic volvió a castigar a Xavier en la pintura y Bluiett volvía a sufrir ante el retorno de Allen. Pero el equipo que entrena Chris Mack se aferró al coraje de JP Macura (14 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) para capear el temporal que les estaba descargando encima Allonzo Trier (19 puntos, 9 rebotes) con 15 puntos consecutivos. Arizona se puso 8 arriba (69-61) a menos de 4 minutos para el final. Bluiett y Malcolm Bernard (15 puntos, 6 rebotes) sumaron 5 puntos cada uno en un parcial de 2 a 12. Arizona tuvo su último cartucho en un lanzamiento triple de Trier, pero falló el tiro por muy poco.

A cenicienta le dieron las 12 de la noche en la final regional. Gonzaga fue la encargada de tocarle las campanadas a Xavier (83-59) para clasificarse para la primera Final Four del March Madness de su historia. Los Musketeers resistieron poco más de 13 minutos, hasta que recibieron dos triples seguidos obra de Jonathan Williams (19 puntos, 8 rebotes) y Nigel Williams-Goss (23 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias). Xavier llegó al descanso 10 puntos abajo. En el inicio de la segunda parte los Bulldogs remataron a su rival con dos nuevos triples consecutivos de los mismos protagonistas. Gonzaga firmó una estadística final del 50% (12 de 24) desde la larga distancia. La mejor manera de romper una zona, según dicen los entendidos.

 

Oregon, campeona del Medio Oeste

El sueño de Michigan, cabeza de serie número 7, se acabó ante la cabeza de serie número 3 Oregon (69-68). Los Wolverines, tras haber encadenado 7 victorias consecutivas, tuvieron el peor de los despertares posibles. El alemán Moritz Wagner no tuvo su mejor noche (7 puntos, 3 de 10 en tiros de campo), pero este hecho quedó compensado por la poca puntería de Dillon Brooks para Oregon (12 puntos, 5 de 13 en los lanzamientos). Los séniors Derrick Walton (20 puntos, 5 rebotes, 8 asistencias) y Zak irvin (19 puntos, 8 rebotes) lideraron a Michigan en un partido igualado, mientras Tyler Dorsey (20 puntos, 5 de 7 en triples) y Jordan Bell (16 puntos, 13 rebotes) hacían lo propio con los Ducks. Los de John Beilein recuperaron una desventaja de 5 puntos para entrar en los dos minutos finales ganando de 3. En menos de un minuto, Bell y Dorsey habían dado la vuelta al marcador. En el tiempo restante, los tiros de DJ Wilson (12 puntos, 6 rebotes) y Watson para mantener vivas las ilusiones de Michigan no encontraron canasta.

Kansas, una de las cuatro cabezas de serie principales se mostró como una sólida candidata a ganar el March Madness con su triunfo frente a la número 4 Purdue (98-66), un equipo que basa su juego en un dúo interior integrado por Caleb Swanigan (18 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) y Isaac Haas (11 puntos), con recursos para resolver en la pintura y visión de juego y buena mano para doblar cuando reciben un doble marcaje. Los Boilermakers se avanzaron en el marcador aprovechando esta segunda faceta de sus pívots, que facilitaron triples librados a sus compañeros. Kansas ajustó su defensa, limitando la producción de los exteriores rivales, para igualar el marcador. En la segunda parte, los Jayhawks acabaron de echar el cerrojo sobre Swanigan y Haas. El primero anotó dos triples huyendo de una pintura donde no encontraba espacios. Mala señal. Kansas rompió definitivamente el partido con un mate de 360º de Lagerald Vick (12 puntos) y un triple de Josh Jackson (15 puntos, 12 rebotes, 4 recuperaciones) tras botarse la pelota entre las piernas. Con Frank Mason (26 puntos, 7 rebotes, 7 asistencias) y Devonte’ Graham (26 puntos) de maestros de ceremonias, Kansas al fin pudo correr. El entrenador Bill Self dio entonces tiempo de juego a todo su banquillo, incluyendo a su hijo Tyler.

Ya en la final del Medio Oeste, toda la solidez de Kansas se esfumó frente a Oregon (60-74). Jordan Bell (11 puntos, 13 rebotes, 4 asistencias, 8 tapones) dejó claras sus intenciones en los primeros 30 segundos, con un tapón a Josh Jackson (10 puntos, 12 rebotes, 5 asistencias) y un rebote ofensivo. Tyler Dorsey tardó un poco más en mostrarse, pero a los cinco minutos conectó el primero de sus 6 triples (27 puntos, 5 rebotes). Oregon se puso por delante y no volvió a ceder la iniciativa. Para entonces Jackson se había cargado con 2 faltas. Esta fue una de las claves del desenlace. El alero, fuera del partido por sus tempranas personales, no empezó a anotar hasta la segunda mitad. Con Devonte’ Graham (3 puntos, 0 de 7 en tiros de campo) negado de cara al aro, Frank Mason (21 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias) mantuvo a los Jayhawks en el partido, primero con ayuda de los secundarios y luego en solitario, encadenando 15 puntos para su equipo. Al descanso, tras dos triples seguidos de Dorsey, el resultado era 33 a 44. En la segunda mitad Kansas, con la resurrección de Jackson, consiguió sobrevivir muchos minutos. Un triple del ucraniano Sviatoslav Mykhailiuk ponía el 60 a 66 en el marcador a 2:53 del final. Bell capturó un rebote ofensivo que terminó en un triple de Dorsey, taponó a Mason en el siguiente ataque de Kansas y remató la faena con una canasta suya tras un nuevo rebote ofensivo.

 

North Carolina, campeona del Sur

Esta Final a 4 Regional era a priori la más interesante de las cuatro del penúltimo fin de semana del March Madness, con tres candidatas para luchar por el título final como la número 2 Kentucky, la número 3 UCLA y la cabeza de serie North Carolina. Las dos primeras se enfrentaron en una semifinal, en un duelo entre dos bases de primer año. Lonzo Ball (10 puntos, 8 asistencias), el director de juego de los californianos, ha estado en boca de todos esta temporada, pero en esta ocasión los focos iluminaron a De’Aaron Fox (39 puntos, 4 asistencias). El base de Kentucky anotó los 8 primeros puntos de su equipo y ya no paró. Tras una primera parte igualada, Fox y Malik Monk (21 puntos) sumaron 22 de los primeros 27 puntos de los Wildcats en la segunda. Los otros 5 fueron de Dominique Hawkins (11 puntos). Sólo la alta efectividad de los californianos (anotaron 9 de sus 12 primeros lanzamientos en el período) retrasaron el despegue definitivo de su rival. Un triple de Hawkins para cerrar esta racha, seguido por otro de Derek Willis (8 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias), abrieron una brecha definitiva que Fox se encargó de mantener abierta pese a los intentos de los Bruins de cerrarla a golpe de triple.

En la otra semifinal del Sur North Carolina pasó el rodillo sobre la número 4 Butler (92-80) desde el primer minuto. Los Tar Heels empezaron el partido con una gran efectividad en el tiro, especialmente por parte de Justin Jackson (24 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias). Butler se mantuvo viva gracias a Andrew Chrabascz (21 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) y las pelotas perdidas por su rival. El base Joel Berry (26 puntos), que renqueante de un tobillo se lastimó el otro, sumó 5 puntos seguidos para darle los de Roy Williams 10 puntos de margen. Saliendo del banquillo, el ala pívot Luke Maye (16 puntos, 12 rebotes) conectó dos triples y North Carolina se escapó de 16 (30-14). Los Bulldogs redujeron su déficit a 8 puntos, pero los favoritos volvieron a escaparse a partir de su dominio del rebote y aprovechando los fallos de su contrincante. A dos minutos del descanso, el 52 a 32 del marcador dejaba el enfrentamiento visto para sentencia.

En la final del Sur, North Carolina derrotó a Kentucky en un duelo de nervios, fallos y emoción hasta el final (75-73). Su potencial interior le dio el dominio de salida a los campeones del Sur. John Calipari se vio obligado a dar entrada al pivot australiano Isaac Humphries(12 puntos, 5 rebotes) para ayudar a Bam Adebayo (13 puntos, 7 rebotes) en la pintura. Berry (11 puntos, 4 rebotes) seguía sin recuperarse plenamente del tobillo, pero las dos faltas tempranas de De’Aaron Fox (13 puntos, 4 rebotes) lo compensaban. Justin Jackson (19 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) anulaba a Malik Monk (12 puntos) en defensa, y además anotaba el 31-22 a 6:30 del descanso. Kentucky resistió con jugadas de puerta atrás para igualar el marcador al inicio de la segunda parte.

Los Tar Heels volvieron a echar mano de sus pivots. Con Kennedy Meeks (7 puntos, 17 rebotes, 4 tapones) dominando el rebote y Luke Maye (17 puntos, 3 rebotes) anotando un triple y un 2+1, el cabeza de serie volvió a abrir brecha. Humphries y Fox respondieron hasta llevar a los Wildcats a su máxima ventaja, 59-64. Y ahora fue North Carolina la que devolvió el golpe con un parcial de 12 a 0. Ya en el último minuto, con un resultado de 71 a 64, Fox sumó un triple. Tras una pelota perdida por Meeks, Monk anotó otra canasta de 3 puntos. A 7 segundos del final, el escolta de Kentucky empataba a 73 con un lanzamiento triple punteado por dos rivales. Maye, para redondear su fin de semana glorioso, le dio a North Carolina un billete para la Final Four de Phoenix.

 

Artículo publicado en www, encancha, 4 abril 2017

 

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NCAA: Kentucky, contra las cuerdas

16 Feb

La Universidad de Kentucky estuvo muy cerca de perder su primer partido de la temporada, con la inesperada colaboración de su propio entrenador John Calipari. Esta fue la noticia más destacada de la semana en que falleció otro de los históricos de los banquillos universitarios. Jerry Tarkanian.

La invicta Kentucky se mantuvo de forma unánime como  primera del ranking de Associated Press. No había ningún motivo para lo contrario. Virginia, tras sus triunfos sobre los ranqueados North Carolina y Louisville, recuperó la segunda posición. Gonzaga, el equipo que se la había arrebatado, volvió al tercer lugar de la lista precediendo a Duke y Wisconsin. Ese fue el primero de los dos cambios en el Top 10. El otro, el descenso de Arizona desde la sexta a la séptima posición tras su derrota frente a Arizona State. Villanova se aprovechó de la desgracia de los Wildcats para hacerse con el sexto lugar mientras que Kansas, Louisville y Notre Dame conservaron sus posiciones.

Texas y Georgetown pagaron sus partidos perdidos de la semana saliendo del ranking. Ambos equipos eran conscientes de su situación y no fueron capaces de mejorar. Su lugar lo ocuparon Oklahoma State (21) y Arkansas (24). Esta semana los amonestados son Southern Methodist (25), Ohio State (23) y West Virginia (21). Ya no queda ningún equipo sin estrenarse después que Florida A&M venciera a North Carolina A&T (57-50). Jermaine Ruttley (24 puntos, 9 rebotes, 3 asistencias) y Jorge Rosa (22 puntos) acapararon la anotación de los Rattlers.

Tarkanian nos deja

Si la semana pasada nos hacíamos eco del fallecimiento de Dean Smith, en esta la triste noticia es la muerte, con 84 años, de otro de los entrenadores míticos de la NCAA como Jerry Tarkanian. El técnico llevó a la Universidad de Nevada Las Vegas a ganar su único campeonato de la NCAA el año 1990. En la final superó a Duke por 30 puntos (103-73), la mayor diferencia en la historia de las finales del “March Madness”. El “Tiburón”, uno de los primeros en fichar atletas procedentes de Junior College, mantuvo un largo enfrentamiento con los responsables del baloncesto universitario, que le acusaron de reclutamientos irregulares en los tres equipos que dirigió (Long Beach, UNLV, Fresno State).

La relación de algunos de sus jugadores con un apostador profesional acusado de amañar partidos motivó su adiós a Las Vegas al final de la temporada 1991-92. Tarkanian obtuvo su venganza cuando denunció a la NCAA por acosarle durante 2 décadas y el tribunal fijó una compensación para él de 2,5 millones de dólares. El entrenador obtuvo el dinero para iniciar el pleito gracias al finiquito que le dieron los Spurs cuando le despidieron tras 20 partidos de la liga regular del año 1992. Casualidades de la vida, el mismo día de su fallecimiento se enfrentaban en la liga regular de la Missouri Valley dos de sus equipos. UNLV venció a Fresno State por 73 a 61 con 27 puntos, 19 rebotes (9 ofensivos) y 7 tapones de Christian Wood.

American

La última del ranking Southern Methodist se impuso a la colista de su conferencia Houston (69-75). Markus Kennedy (17 puntos, 6 rebotes) y Nic Moore (15 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias) se combinaron para anotar 23 puntos para los Mustangs en la segunda mitad. La ventaja visitante llegó a ser de 17 puntos. Los Cougars reaccionaron para entrar en el último minuto 4 puntos por debajo en el marcador. Su ímpetu les dio para capturar 3 rebotes ofensivos consecutivos en su penúltima posesión, pero no para amenazar el triunfo de sus invitados.

Este resultado, combinado con la derrota de la entonces líder Tulsa ante el vigente campeón norteamericano Connecticut (70-45), dio a SMU el liderazgo de su clasificación. Los Huskies encadenaban tres triunfos desde que su entrenador  se pasó al “small ball” desplazando a Daniel Hamilton de la posición de alero a la de ala pívot para dar entrada en el cinco titular a Terrence Samuel a la vez que enviaba al banquillo a Omar Calhoun y daba su lugar a Rodney Purvis.

La racha se truncó precisamente ante el equipo al que acababan de hacerle un favor, Southern Methodist (73-55). Los Huskies empezaron ganando 3 a 10 con dos triples de Ryan Boatright (19 puntos). Su dominio se acabó a la que aparecieron los interiores del equipo que entrena Larry Brown, Yannick Moreira (13 puntos, 10 rebotes) y Markus Kennedy (13 puntos, 8 rebotes).

Atlantic Coast

Virginia, segunda del ranking por detrás de Kentucky, superó con éxito su primer partido sin el lesionado Justin Anderson. Los Cavaliers sufrieron, pero vencieron a North Carolina State (47-51). Uno de los mejores jugadores locales, Ralston Turner (4 puntos, 0 de 6 en triples), jugó con problemas en una rodilla, lo que igualó la situación de ambos conjuntos. Aunque Malcolm Brogdon (15 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias) fue el máximo anotador de los visitantes, el protagonista de las jugadas claves en un partido muy ajustado fue Mike Tobey (11 puntos, 9 en la segunda parte, y 9 rebotes). El pívot puso a su equipo 5 arriba a 5 del final. Con un mate mantuvo a los suyos por delante cuando el rival se acercó. Y cuando Trevor Lacey (14 puntos) falló la entrada que podía forzar la prórroga, él fue quien capturó el rebote y anotó dos tiros libres importantísimos.

Los Cavaliers tampoco tuvieron un rival sencillo en la Wake Forest que entrena el exNBA Danny Manning (61-60). El freshman griego Konstantinos Mitoglou (18 puntos, 6 de 12 en triples) rompió la igualdad en los últimos 5 minutos de la primera parte con 3 triples que permitieron a los Deamon Deacons llegar al descanso con 7 puntos de ventaja (24-31). Virginia empezó la segunda mitad pasando el rodillo, con un Anthony Gill (19 puntos, 6 rebotes) muy incisivo en la zona. Hasta 13 puntos de ventaja llegaron a tener los de Tony Bennett antes de fallar 7 lanzamientos consecutivos.

Los visitantes se acercaron en el marcador con la inspiración de Cornelius Hudson (12 puntos) y Mitoglou. El segundo equipo del ranking dejó su destino en manos del extraordinario Malcolm Brogdon (11 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias, 4 recuperaciones). El base-escolta redujo el ritmo de acercamiento de sus rivales con una asistencia, una canasta y un tapón sobre Mitoglou. Aún así, Wake Forest tuvo una última jugada para ganar. Brogdon cerró todos los espacios a un Cody Miller-McIntyre (13 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias) al que le acabó robando este último balón.

La número 4 Duke consiguió frente a South Florida (70-73) su tercera victoria en 6 días. Los de Krzyzewski, tras fallar sus 8 primeros lanzamientos, anotaron 12 de sus 17 intentos para llegar al  descanso con 8 puntos de ventaja. Entre Jahlil Okafor (13 puntos) y Quinn Cook (26 puntos) elevaron el margen de los Blue Devils a 14 puntos al inicio de la segunda parte, con 5 asistencias de Tyus Jones (16 puntos, 6 rebotes, 12 asistencias). La anotación constante de Devon Bookert (23 puntos, 6 asistencias) acercó a los Seminoles en el marcador. A 11 segundos del final, Xavier Rathan-Mayes anotaba el 69-70. En el tiempo restante Cook convirtió 3 de sus 4 tiros libres mientras Bookert falló 3 de 4. Pequeños detalles que marcan la diferencia.

Syracuse llegó a gozar de 11 puntos de ventaja sobre Duke a 3:30 del descanso. En defensa Rakeem Christmas era un muro contra el que se estrellaba una y otra vez Jahlil Okafor, aunque fuera a  costa de cargarse con 2 faltas mediada la primera parte. En ataque Michael Gbinije (27 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) era un auténtico ciclón con 19 puntos en este período (5 de 6 en triples). Los Blue Devils esperaron que capeara el temporal y con 3 triples (Quinn Cook, Justise Winslow, Matt Jones) llegaron al descanso sólo 3 abajo (39-36).

En la segunda parte apareció Okafor (23 puntos, 13 rebotes, 10 de 15 en el lanzamiento). El freshman de Duke ya controlaba en defensa a Christmas (11 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias, 5 tapones aunque 5 de 17 de cara a canasta), pero tras el descanso además acertó en ataque anotando sus 7 tiros a canasta. Un mate del pívot a 10:09 del final ponía el 50-61 en el marcador. Aunque Tyler Robertson (19 puntos, 10 rebotes) rebajó este margen a 4 puntos faltando 3:51, Quinn Cook (17 puntos, 5 asistencias) evitó desde la línea de tiros libres que los Orange se acercasen más. Duke venció 72 a 80.

Montrezl Harrell (28 puntos, 12 rebotes, 5 tapones) lideró la victoria de la novena Louisville sobre Pittsburgh (69-56). El ala pívot anotó todos los puntos de su equipo en el parcial de 8 a 2 que permitió a los Cardinals cerrar la primera parte con 5 puntos de margen. En la segunda, un buen arranque de Michael Young (16 puntos, 4 rebotes) permitió a los Panthers arrebatarle la iniciativa a su rival. Los de Pitino respondieron con un parcial de 22 a 2 en el que Harrell estuvo omnipresente, ya fuera capturando un rebote para anotar o colocando un tapón. Louisville rompió su racha de dos partidos con sólo 4 jugadores anotando. En este encuentro 3 jugadores de su banquillo se combinaron para sumar 8 puntos.

Wayne Blackshear (19 puntos, 4 de 6 en triples) y Terry Rozier anotaron los primeros 13 puntos de Louisville en casa frente a North Carolina State (65-74). A partir de su inspiración los Cardinals consiguieron un margen de hasta 5 puntos.  Sin embargo, a la que desapareció este impulso el equipo empezó a ceder. Anthony Barber (21 puntos, 4 asistencias), un base de trayectoria irregular que hasta ahora no había cumplido las grandes expectativas con las que llegó a los Wolfpack, dejó una muestra de su potencial real en la casa de Rick Pitino.

La gran dirección del sophomore fue clave para que su equipo igualase el duelo antes del descanso y para que lo desequilibrara en la segunda mitad, perfectamente auxiliado por Trevor Lacey (14 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias). Su partido tiene más mérito teniendo en cuenta que enfrente tenía a un perro de presa como Chris Jones (20 puntos, 3 asistencias). Con los suyos ya al mando en el marcador, Barber dio una lección de cómo superar la presión de Louisville. Los 7 puntos de su equipo en el último minuto, todos ellos desde la línea de tiros libres, llevaron su firma.

Pittsburgh, por su parte, fue la protagonista de uno de los upsets de la semana derrotando a la 12 del ranking North Carolina (89-76) en su siguiente encuentro. Los Panthers anotaron los 10 primeros puntos del enfrentamiento. Los Tar Heels se recuperaron hasta empatar a 18 a 9:55 del final de la primera parte sólo para ver como los locales se volvían a escapar (48-34 al descanso) anotando un triple tras otro (6 les cayeron, 2 de Sheldon Jeter).

Volviendo de los vestuarios Jeter (22 puntos, 10 de 14 en sus lanzamientos) remató la faena anotando desde la media distancia. North Carolina, uno de los mejores reboteadores ofensivos de la temporada, capturó 12 rebotes en ataque. Lástima que 11 de ellos llegasen en los minutos de la basura. Su anotador Marcus Paige se quedó en 8 puntos (3 de 11 en tiros de campo). Los cambios en su marcaje hicieron que siempre tuviera encima un rival con las piernas frescas.

Jerian Grant (22 puntos, 5 asistencias, 3 recuperaciones) rompió la larga historia de amor de su familia con Clemson. Su tío Horace tiene la camiseta retirada tras 4 años gloriosos con el equipo. Su padre Harvey jugó una temporada para los Tigers, y su hermano mayor Jerai cuatro. Tantos años de idilio se fueron al garete cuando el escolta dio un paso al frente en los últimos minutos para darle el triunfo a la décima de la lista de AP Notre Dame (58-60). El escolta anotó dos tiros libres, robó un balón que acabó en canasta de Demetrius Jackson y anotó el lanzamiento que cerró el parcial de 0 a 8 con el que los Fightin Irish pasaron de perder de 4 a ganar de esa diferencia a 47 segundos del final.

Atlantic 10

La Salle derrotó a la 20 del ranking Virginia Commonwealth (69-74) aprovechando la conjunción de dos factores. El primero, las bajas de unos Rams sin Briante Weber (definitiva) y Treveon Graham. Y el segundo, el partidazo de Jordan Price (34 puntos, 18 rebotes, 5 asistencias en 48 minutos de juego). Price firmó una buena primera parte, aunque en la segunda se le vio poco. Aún así, apareció a tiempo de anotar el triple que forzaba la primera prórroga. Tras quedar inédito en estos 5 minutos añadidos, el jugador de los Explorers anotó los 12 puntos de su equipo en el segundo de los períodos suplementarios. JeQuan Lewis (26 puntos, 3 asistencias), titular en VCU ocupando el lugar de Weber, también fue protagonista aportando 14 de los 15 puntos que su equipo consiguió en las dos prórrogas.

Treveon Graham (10 puntos, 4 rebotes) reapareció en el triunfo sobre George Washington (66-79). VCU consiguió una ventaja de 9 puntos en los primeros 7 minutos de partido de la mano de un Melvin Johnson inspiradísimo en los triples (17 puntos, 5 de 8 en triples), pero no fue capaz de conservarla al descanso. En la segunda parte los Rams volvieron a irse en el marcador aprovechando una nueva racha de triples en la que destacó Doug Brooks (14 puntos, 7 rebotes, 4 de 7 en tiros de 3), y que los Colonials no pudieron contrarrestar.

Big East

La sexta de la lista de AP Villanova consolidó su dominio de esta conferencia derrotando a dos rivales por el liderato, Providence (68-74) y la 18 Butler (65-68). El partido frente a los primeros lo decidió con un parcial de 0 a 11 en el ecuador de la segunda mitad a cargo de Daniel Ochefu (19 puntos, 9 rebotes) y Josh Hart (10 puntos). El local Ladontae Henton, que hasta ese momento llevaba 4 puntos, explotó con otros 19 puntos en los 8 últimos minutos. Ryan Arcidiacono (20 puntos, 4 asistencias) se redimió de dos pérdidas de pelota que dieron alas a los Friars anotando 9 tiros libres sin fallo para enfriar la remontada de sus contrincantes.

Para derrotar a Butler los Wildcats necesitaron de un triple en los últimos segundos de Darrun Hilliard (31 puntos con 8 de 13 en triples, 8 rebotes). Los Bulldogs estaban acertados en su defensa y en ataque Kellen Dunham y Alex Barlow (19 puntos para cada uno) protagonizaron una buena racha de acierto en la segunda parte (entre ambos sumaron 21 de los 23 puntos del equipo en los 8 minutos iniciales del período) que convirtió una desventaja de 5 puntos al descanso en un margen favorable de 5 puntos. Hillard evitó la sorpresa.

Big 10

Wisconsin lidera esta conferencia con mano firme. La quinta del ranking abrió la semana derrotando a Nebraska (55-65) en un buen partido de Sam Dekker (21 puntos, 8 rebotes). Ante Illinois (68-49) marcó el mejor inicio de temporada de su historia con 23 victorias en 25 partidos. Frank Kaminsky (23 puntos, 11 rebotes) anotó 17 puntos en la primera parte. Cuando la defensa de los Fightin Illini consiguió controlarlo, aparecieron Bronson Koenig (15 puntos, 4 asistencias) y Nigel Hayes (14 puntos, 4 rebotes) para anotar 23 puntos entre los dos en la segunda mitad. Más complicada fue la semana de su perseguidor Maryland.

El jugador de Indiana Yogi Ferrell (23 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias) le tiene tomada la medida a la 19 del ranking Maryland. En la primera vuelta les clavó 8 triples. En esta segunda anotó 6 de sus 9 tiros de 3 puntos, aunque dos de los que no acertó fueron decisivos. Con los Terrapins ganando 68 a 66, el base falló a 9 segundos del final el tiro que le hubiera dado el triunfo a su equipo. Él mismo capturó el rebote ofensivo para errar de nuevo. Un final emocionante para un ajustado enfrentamiento durante el cual ninguno de los dos rivales tuvo más de 5 puntos de ventaja, y en el que el mando en el marcador cambió 18 veces de manos. (partido completo: )

Maryland volvió a sufrir para sacar adelante su segundo compromiso de la semana. Los Terrapins abrieron la segunda mitad con un parcial de 8 a 22 que parecía encarrilar su victoria en la pista de Penn State (73-76), pero inmediatamente después encajaron otro de 20 a 5 que ponía a los Nittany Lions por delante. Melo Trimble (20 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) y Dez Wells (22 puntos, 6 rebotes) anotaron 12 de los últimos 16 puntos visitantes mientras Newbill (25 puntos, 4 asistencias) hacia lo propio con los 9 finales de su equipo. El base intentó compensar su pérdida de balón a 23 segundos de acabarse el partido con un triple para forzar la prórroga, pero no acertó con el lanzamiento.

La antepenúltima Ohio State obtuvo un fácil triunfo sobre Penn State (75-55). El novato D’Angelo Russell, que venía de firmar un triple doble la semana previa contra Rutgers, volvió a brillar con 17 puntos, 6 rebotes y 7 asistencias. Russell sumó 10 puntos, 5 rebotes y 6 asistencias en la derrota frente a Michigan State (59-56), en el primer triunfo esta temporada de los Spartans sobre un equipo ranqueado. Los de casa mandaban al descanso 33 a 24 gracias a un parcial de 15 a 2 con 8 puntos de Branden Dawson (15 puntos, 11 rebotes, 4 asistencias, 5 tapones). En la segunda mitad los Buckeyes, que levantaron el castigo al escolta Marc Loving, igualaron de nuevo el resultado para caer derrotados por un triple en los últimos segundos de Denzel Valentine (17 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias), casualmente en el día de San Valentín (chiste fácil que cuadra mejor en inglés).

Michigan ganaba de 7 a Illinois a 3:18 del final (43-50). Kendrick Nunn (21 puntos, 4 de 7 en triples) dio la asistencia y anotó los 5 puntos que permitieron a los Fightin Illini forzar una prórroga en la que aportó 4 puntos más. El pívot Nnanna Egwu (12 rebotes, 4 tapones) sumó sus 6 puntos en la prolongación. Los Wolverines encajaron en estos 8:18 un parcial de 21 a 2 en el que sus dos únicos puntos llegaron gracias a dos tiros libres de Abdur-Rahkman a 14 segundos de acabarse los 5 minutos de más. El marcador final fue de 64 a 52. Los jugadores de John Beilein habían mantenido una reunión sin la presencia de técnicos días antes de este encuentro. Parece que no sirvió de mucho.

Big 12

Bill Self, entrenador de la octava del ranking Kansas, introdujo a Cliff Alexander en el cinco titular en su visita a la pista de Texas Tech (51-73) desplazando al habitual Jamari Traylor. El pívot freshman le agradeció el detalle con  10 puntos, 5 rebotes y 4 tapones en 20 minutos en los que no dejó unos cuantos mates. Ante la debilidad del rival, el técnico de los Jayhawks se dio el lujo de dar minutos a todos y cada uno de sus 15 jugadores.

La líder de esta conferencia también solventó con un triunfo su segundo partido de la semana (74-64), a pesar de un flojo inicio. La 16 Baylor tenía 13 puntos de ventaja (10-23) después de dominar claramente el rebote durante los primeros 8 minutos del encuentro (1 a 11). Kelly Oubre (18 puntos, 6 rebotes, 4 de 6 en triples) y Wayne Selden (15 puntos, 3 rebotes, 4 asistencias) desde la línea de tres puntos, y Perry Ellis (18 puntos, 6 rebotes) machacando el aro acercaron a los Jayhawks hasta el 27 a 33 con el que se cerró la primera parte.

Volviendo del descanso 7 puntos de Selden redujeron al mínimo el margen de los Bears. A partir de ese momento, Kansas empezó a imponer su dominio de la mano de Perry Ellis y el inesperado Landen Lucas (9 puntos en el segundo período), a pesar de los esfuerzos de Kenny Chery (17 puntos, 3 asistencias) por evitarlo. Rico Gathers (18 puntos, 8 rebotes) vio rota su racha de 4 partidos seguidos con un mínimo de 15 capturas bajo los tableros.

Baylor venía de permitir en su propia pista que la 21 Oklahoma State rompiera la maldición del recién llegado al ranking (65-74). Los locales lograron un parcial de 11 a 2, con 9 puntos de Taurean Prince (20 puntos) en 100 segundos, durante los últimos minutos de la primera parte. Su falta de acierto posterior permitió a los Cowboys recuperarse antes de cerrarse el período. Volviendo de los vestuarios los visitantes se escaparon en el marcador gracias a sus triples. Phil Forte, el termómetro de Oklahoma State, anotó 16 de sus 18 puntos (3 de 7 en triples) en la segunda parte. Su compañero Le’Bryan Nash fue el máximo anotador con 22 puntos mientras el Bear Rico Gather firmaba un doble doble monstruoso (16 puntos, 16 rebotes).

La 17 Oklahoma sumó la mejor anotación del curso en su triunfo sobre la 14 Iowa State (94-83). El acierto exterior de Dustin Hogue (19 puntos, 4 de 5 en triples) y Naz Long (14 puntos, 4 de 7 en triples) y los mates de Jameel McKay (16 puntos, 9 rebotes) concedieron a los visitantes la iniciativa durante la primera mitad. La reacción local llegó de la mano de Buddy Hield (17 puntos) en los últimos minutos antes de un descanso al que se llegó con empate en el marcador, y se prolongó en la segunda mitad con la ayuda destacada de Tashawn Thomas (22 puntos, 11 rebotes, 5 asistencias, 3 tapones)  y Isaiah Cousins(19 puntos, 4 asistencias).

Iowa State, segunda de la conferencia, evitó ser sobrepasada en la clasificación por Oklahoma superando a la 21 del listado de AP y cuarta de la Big 12 West Virginia (79-59). Los Cyclones, que llegaron al descanso con una ventaja de 4 puntos a pesar de no estar acertados en ataque, cimentaron su triunfo en el parcial de 14 a 2 con el que abrieron la segunda parte. El base Monte Morris (19 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias, 3 robos) clavó dos triples en estos momentos del encuentro. El alero reserva Abdel Nader brilló con 16 puntos y 7 rebotes en 21 minutos. El pívot Jamaal McKay (12 puntos, 8 rebotes, 5 tapones) se consolida en el quinteto titular de los locales en lugar del escolta Bryce Dejean-Jones (10 puntos), y parece que ambos jugadores se han amoldado bien a sus nuevos roles.

La única victoria de West Virginia en sus últimos 4 compromisos se produjo frente a un rival propicio, una Kansas State (76-72) con su líder anotador Marcus Foster apartado del equipo. Aunque  a punto estuvieron de desaprovechar la ocasión los Mountaineers, que pasaron de ganar de 10 a 5 minutos del final a perder de 2 a 2:25 después de encajar un parcial de 0 a 12 dirigido por Nigel Johnson (14 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) y Nino Williams (22 puntos). Durante esta racha los locales fallaron 5 tiros libres consecutivos. Por suerte para los de Bob Huggins, a los Wildcats se les acabó el acierto. En el tiempo restante perdieron 3 balones y fallaron 3 de sus 4 tiros libres.

Marcus Foster (14 puntos) reapareció frente a Oklahoma tras estar castigado 3 partidos, y Kansas State cerró una racha de 5 derrotas consecutivas (59-56). El base, que no figuró en el quinteto titular, fue el autor del triple que dio el triunfo a los Wildcats. Se repetía así la historia de la primera vuelta de esta liga regular, en el que Foster decidió el resultado con un triple final. Los locales también basaron su éxito en los tiros libres. Tras el triple de Justin Edwards que les ponía 5 arriba a 9:25 del final, sólo anotaron 2 canastas más (ambas de Foster) aunque acertaron en 8 de sus 10 tiros libres. Las otras claves del resultado fueron la buena defensa sobre el escolta Buddy Hield (14 puntos) y los problemas de faltas del ala pívot de los Sooners Ryan Spangler y su sustituto Khadeem Lattin.

Oklahoma State, 21 del ranking, no pudo vencer en su visita a la pista de Texas Christian (70-55). Phil Forte se quedó en 7 puntos y 1 de 5 en triples. Como ya hemos comentado en artículos anteriores, cuando el tirador se queda en estos números su equipo pierde. Los Horned Frogs lanzaron su ofensiva definitiva en oleadas en forma de dos parciales de 10 a 0 en la segunda mitad. Los Cowboys, que neutralizaron el primero pero acabaron cediendo ante el segundo, veían romperse una racha de 3 victorias consecutivas, todas ellas frente a conjuntos ranqueados. TCU, por su parte, cerraba una serie de 7 derrotas seguidas. Los locales, tras empezar el curso ganando sus 13 primeros partidos, sólo han sumado 2 victorias en los 12 posteriores.

Conference USA

Southern Mississippi acabó con solo cuatro jugadores en pista su partido en casa contra Florida International (71-73). Enero fue un mes muy duro para los Golden Eagles. Primero la propia universidad excluyó al equipo del torneo de conferencia y de una hipotética participación en el torneo nacional de marzo a causa de unas presuntas irregularidades cometidas por su entonces técnico Donnie Tyndal (ahora al frente de Tennessee). Luego declaró no elegibles para jugar a 2 miembros de la plantilla, sin que hayan trascendido los motivos. Así que el equipo se presentó al encuentro contra FIU con 7 jugadores, de los que 3 fueron eliminados por faltas (el último a 48 segundos del final de la prórroga). Y aún así Chip Armelin (24 puntos, 8 rebotes) tuvo un tiro para alargar el enfrentamiento 5 minutos más.

Missouri Valley

Una semana más se mantuvo la hegemonía de Northern Iowa y Wichita State en esta conferencia. Illinois State lo sufrió por partida doble en sus dos partidos de la semana. Los primeros, 13 del ranking, la apalizaron entre semana (83-64) con el pívot Seth Tuttle (23 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) anotando 18 de puntos en los primeros 9 minutos del enfrentamiento. Los segundos también la derrotaron el fin de semana (62-68), aunque un inoportuno colapso ofensivo de los Shockers les dio alguna opción. Los quinceavos del ranking vieron como durante la segunda mitad su ventaja se reducía de 11 puntos hasta tan sólo 2 después de sumar únicamente 6 puntos en un intervalo de 9 minutos.

Mountain West

Wyoming está notando la baja por mononucleosis de su estrella Larry Nance Jr. Tras caer en su visita a San Diego State (67-41) los Cowboys encadenaban dos derrotas consecutivas por primera vez esta temporada. Con este triunfo los Aztecs se ponían líderes en solitario de su conferencia, un honor que hasta hace poco reclamaban sus rivales. Wyoming rompió su mala racha derrotando al colista San Jose State (no conoce la victoria en esta liga tras 12 partidos disputados) por 77 a 60, aún sin Nance.

Pacific 12

Arizona, séptimo equipo del Top 25, derrotó fácilmente esta semana a Washington (86-62). Los Huskies han encadenado 7 derrotas consecutivas desde la expulsión del equipo de Robert Upshaw, líder taponeador en aquel momento de la Division I. Los Wildcats dejaron sentenciado el partido frente a Washington State (59-86) en el descanso al que se llegó con un marcador de 19 a 53 gracias a su buena defensa, su acierto en el tiro (60%) y su clara superioridad en el rebote en los primeros 20 minutos (9 a 30).

Utah, 11 del ranking y colíder de conferencia, superó claramente a un rival complicado como Stanford (75-59) liderada por Delon Wright (15 puntos, 5 rebotes, 4 recuperaciones). Los Utes rompieron el partido entre los dos minutos finales de la primera parte y los 5 primeros de la segunda con un parcial de 21 a 2. California plantó cara en su visita a Utah (76-61) durante 15 minutos gracias a los 17 minutos anotados en ese tiempo por Tyrone Wallace (26 puntos, 7 rebotes). La alegría les duró lo que tardaron los de Larry Krystowiak en ajustar su defensa.

Por detrás de estos dos equipos tenemos empatados en la clasificación a Oregon y UCLA gracias al triunfo de los segundos sobre los primeros (72-63). Norman Powell (23 puntos) y Kevon Looney (18 puntos, 11 rebotes) intentaron romper el partido de salida para los locales, pero los 5 triples de Jalil Abdul-Bassit (24 puntos, 7 de 12 en triples) en la primera mitad se lo impidieron. En la segunda parte, lejos de aflojar, Powell y Looney mantuvieron su ritmo de anotación. Los Ducks acabaron cediendo ante el desacierto de Joseph Young (18 puntos, 6 de 17 en tiros) tras el descanso.

Southeastern Conference    

John Calipari recuperó a Trey Liles a tiempo para la visita de Kentucky a Louisiana State, pero a punto estuvo de perder la imbatibilidad de su equipo este curso (69-71). La labor en la pintura de Jarrell Martin (21 puntos, 11 rebotes) y Jordan Mickey (16 puntos, 7 rebotes, 4 tapones) mantuvo por delante en el marcador a los locales la mayor parte de la primera mitad. Tras el descanso la número 1 del ranking parecía romper el encuentro obteniendo 13 puntos de ventaja liderada por Willie Cauley-Stein (15 puntos, 7 rebotes, 3 tapones). Pero los Tigers reaccionaron tras un tiempo muerto con un parcial de 21 a 2.

John Calipari, decidido a darles una lección a sus jugadores, desoyó a sus asistentes cuando le pedían que detuviera el partido. El entrenador confesó haber deseado que su equipo perdiera. Mejor ahora que en marzo, pensó. Y a punto estuvo de ver cumplido su deseo. Sólo faltó que el triple de Keith Hornsby (17 puntos) en los últimos segundos entrase. Pero no lo hizo. Con la lección bien aprendida los Wildcats barrieron a South Carolina (77-43). Con sus 25 victorias y ninguna derrota Kentucky ha igualado el mejor principio de temporada de su historia. Jordan Mickey, por su parte, volvió a destacar en el triunfo de LSU sobre Tennessee (55-73) con 20 puntos, 11 rebotes y 7 tapones.

La penúltima del ranking Arkansas tampoco sucumbió a la maldición del recién llegado a la lista. Los Razorbacks se dieron un banquete de puntos a costa de Auburn (87-101). Bobby Portis, máximo anotador de esta conferencia, se fue hasta los 22 puntos (a los que sumó 8 rebotes) el día en que cumplía 20 años. El encuentro se alargó hasta las dos horas y media por culpa de las 54 faltas personales y las 4 técnicas señaladas (tres para los visitantes). El partido fue bastante bronco y ambos entrenadores agradecieron la labor arbitral que evitó que la situación se descontrolase.

Arkansas se hizo con la segunda posición de la clasificación derrotando a otra de las candidatas, la Ole Miss del español Sebas Saiz (4 puntos, 3 rebotes en 22 minutos de juego). Fue un triunfo ajustado (70-71) gracias a una canasta de un jugador con el que nadie contaba para una jugada tan determinante, Manuale Watkins (8 puntos). Los Rebels fueron a rebufo de sus rivales la mayor parte del encuentro, pero consiguieron compensar su peor efectividad en los tiros a canasta (37,9% para un 47,5% de Arkansas) con su dominio del rebote (45, de ellos 21 ofensivos, por 31 de su rival). Si hubiera entrado el último tiro de Jarvis Summers habrían alargado a 7 su racha de triunfos consecutivos.

La última victoria de la serie de Ole Miss se produjo frente a Florida, uno de los equipos que llegó a la Final Four la temporada pasada y que está irreconocible en la presente. La marcha de 4 séniors es una de las causas. La otra, el flojo nivel de Chris Walker, en el que habían depositado muchas esperanzas. El pívot consiguió 7 puntos y 6 rebotes frente al español Sebas Saiz (6 puntos, 7 rebotes, 4 faltas en 15 minutos), firmemente asentado en el quinteto titular. En sus tres partidos previos había sumado un total de 1 punto y 5 rebotes.

Los Gators, sin el lesionado Michael Frazier, llegaron con ventaja en el marcador a los segundos finales. A pesar de realizar una buena defensa sobre la última posesión de los Rebels, no pudieron evitar el triple de Stefan Moody (18 puntos) que les mató (61-62). Florida volvería a caer por un solo punto frente a Texas A&M (63-62). Walker sumo 11 puntos y 4 tapones, pero él y sus compañeros flojearon en la defensa en la pintura. Los Aggies consiguieron el 66’6% de sus puntos (42) en la zona.

Southern

Virginia Military fusiló a Furman (93-59) desde la línea de triples. Hasta 24 (de 45 intentos) les clavaron los Keydets a sus rivales. VMI rompió el empate a 38 del descanso con una racha de 9 jugadas de 3 puntos seguidas (8 canastas de 3 y un 2+1) al principio de la segunda parte. Brian Brown anotó los 4 primeros triples y los dos últimos de esta racha para acabar con 29 puntos (9 de 14 en tiros de 3 puntos en total, 8 de 10 en los segundos 20 minutos). Su compañero Tim Marshall (25 puntos) contribuyó con 7 triples más de 15 intentos.

West Coast

Gonzaga, tercer equipo del ranking, se convirtió en el primero de la máxima categoría universitaria en llegar a los 25 triunfos (por tan sólo una derrota) este curso. Loyola Marymount le dio las máximas facilidades para ello (80-51). Antes de que los visitantes hubieran podido sumar un solo punto, los Bulldogs ya llevaban 20 en su casillero. Al descanso el partido estaba sentenciado (44-15) después de que los Lions hubiesen acertado tan sólo 3 de sus 25 lanzamientos de campo (12%). Pepperdine le planteó más problemas a Gonzaga, pero acabo cediendo en la segunda parte (56-48).

La ventaja de los Zags al frente de su conferencia se amplió gracias al triunfo de la tercera, Brigham Young, sobre la segunda, la Saint Mary’s (82-60) del pivot Brad Waldow (17 puntos, 5 rebotes). Kyle Collinsworth lideró a los mormones con 17 puntos (8 de ellos en el parcial de 13 a 0 que rompió el encuentro en la primera parte) y 9 rebotes. El alero de BYU estuvo a punto de conseguir su sexto triple doble de la temporada (12 puntos, 12 rebotes, 9 asistencias) en la abultada victoria sobre Pacific (84-59).

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

NCAA: Ya sólo quedan 3 invictos en la Division I

5 Ene

Esta semana la NCAA ha cerrado la primera fase de la temporada para entrar en la segunda, las competiciones de las diferentes conferencias. El primer fin de semana de esta parte del curso se ha cobrado muchas víctimas, quedando reducido a la mitad el número de equipos que no conocían la derrota.

Por cuarta semana consecutiva todos los votantes del ranking de Associated Press eligieron a Kentucky como mejor equipo NCAA. Los Wildcats han monopolizado el primer lugar del Top 25 desde el principio de la temporada. Duke mantuvo la segunda posición sin haber jugado durante la semana previa. Virginia subió hasta el tercer lugar de la lista a costa de una Arizona relegada al octavo puesto tras perder ante UNLV. Louisville retrocedió desde el número 4 al 5 por su derrota ante Kentucky, siendo sobrepasada por Wisconsin.

Villanova y Gonzaga precedieron a Arizona. Justo por detrás de los otros Wildcats los votantes situaron a Iowa State, equipo que escaló 3 puestos en la lista a pesar de no haber jugado ningún partido al igual que Duke. Texas Christian University si que jugó, pero lo hizo contra un rival de tan poca entidad como Grambling State. Así que cedió su sitio de colista en el Top 25 a Georgetown.  El equipo que más posiciones ganó fue Utah, pasando del puesto 14 al 10. Washington cayó en picado desde el asiento 13 hasta el 21. Tras sus resultados de esta semana, no sería extraño que saliera del ranking.

Este lunes 5 de enero quedaban 3 equipos invictos tras las derrotas este fin de semana de Colorado State, Texas Christian University y Villanova. Dos están en la ACC: Duke y Virginia. Y el otro es Kentucky (SEC).  Dos son los conjuntos que no han vencido ninguno de sus encuentros, ya sea contra rivales de la Division I o de otras categorías: Central Arkansas (Southland) y Florida A&M (MEAC). Delaware dejó este grupo gracias a un triunfo ante Saint Bonaventure (82-77) con 27 puntos y 5 asistencias de Kory Holden.

American Athletic Conference

La floja temporada de la vigente campeona Connecticut tuvo su reflejo en su primer partido del calendario de conferencia. Temple asaltó su pabellón en un encuentro de poca anotación que se resolvió en la prórroga (53-57). Los Huskies, que sólo fueron por delante gracias a la canasta inicial de Amida Brimah (12 puntos, 6 rebotes, 3 tapones), perdieron por lesión al base Ryan Boatright al filo del descanso.

Con 53 a 55 en el marcador, Daniel Hamilton (10 puntos, 12 rebotes, 5 asistencias) fue objeto de falta mientras lanzaba un triple. Erró sus dos primeros lanzamientos. Cuando lanzó a fallar el tercero para buscar el empate pisó la línea de tiros libres, dejando a los locales sin opción de rebote. Memphis, otro de los gallitos de esta conferencia, cayó ante Tulane (66-74). Jonathan Stark anotó 10 de sus 24 puntos en los últimos 4 minutos para tumbar a los Tigers.

Atlantic Coast Conference

La número 2 Duke volvió a la actividad tras 11 días de parón con 3 partidos en 7 días y un Jahlil Okafor estelar. Ante Toledo (86-69) el pívot batió su récord de anotación con 27 puntos (12 de 15 en los tiros de campo). Su siguiente rival, Wofford, les planteó más problemas de los esperados (84-55) durante la primera mitad. En la segunda, Okafor (24 puntos, 11 de 13 en los lanzamientos de campo) propulsó el despegue definitivo de una Duke que acertó el  71% de sus tiros en este período. En el debut en el calendario de la ACC, Okafor volvió a batir su marca anotadora (28 puntos además de 8 rebotes y 4 tapones) en la victoria sobre Boston College (85-62). Disfrutad con sus jugadas.

Miami tenía ganas de hacer algo grande ante la invicta tercera Virginia. Y a punto estuvo de conseguirlo. Los Cavaliers empezaron muy fuertes, anotando sus 5 primeros triples, y llegaron al descanso con una ventaja de 18 puntos. Pero los de Florida no se rindieron hasta la segunda prórroga (80-89). Una falta de Justin Anderson (16 puntos) sobre el triple de Angel Rodríguez (25 puntos, 4 rebotes, 7 asistencias) cuando se cumplían los 40 minutos permitió al base local forzar los primeros 5 minutos añadidos. Anderson se redimió anotando 6 de los 7 puntos de Virginia en el primer período extra. En el siguiente, la seguridad en los tiros libres de London Perrantes (26 puntos, 8 asistencias) apuntilló a Miami.

Louisville, número 5 de la semana, parecía que iba a dejar roto el partido ante Wake Forest en la primera mitad. Los Cardinals cerraron el período con una ventaja de 11 puntos. Montrezl Harrell (25 puntos, 13 rebotes)  parecía imparable tras sumar 20 puntos en los primeros 20 minutos. Pero tras el descanso Devin Thomas (31 puntos, 11 rebotes) encontró la ayuda de Codi Miller-McIntyre (14 puntos, 11 en la segunda mitad, y 8 rebotes).

Con 5:44 por jugarse, los Deamon Deacons se avanzaron en el marcador. Los de Rick Pitino respondieron anotando en 9 de las 11 posesiones de que dispusieron hasta el final, con 10 puntos de su base Chris Jones (22 puntos, 10 asistencias). Ganó Louisville (76-85), pero Wake Forest se llevó el honor de ser el primer equipo que consigue esta temporada una efectividad en el lanzamiento superior al 50% ante este rival.

La 14 del ranking Notre Dame escapó por los pelos de la trampa de Georgia Tech (83-76). Necesitó de dos prórrogas y un gran Jerian Grant (24 puntos, 6 asistencias). Los Yellow Jackets dejaron claras sus intenciones anotando 3 triples, 2 de Marcus Georges-Hunt (20 puntos, 8 rebotes), en los dos primeros 2:30 de juego para situar un 2 a 11 en el marcador. Los Irish remontaron, ayudados por la aparición de Steve Vasturia en la segunda parte (anotó sus 17 puntos tras el descanso). En el segundo de los períodos añadidos, dos canastas consecutivas de Pat Connaughton (10 puntos, 8 rebotes) consolidaron una ventaja de 5 puntos clave en el triunfo local. La jugada del partido fue este mate de Jerian Grant.

North Carolina (19 del ranking) solventó su compromiso ante Clemson (50-74). Syracuse, tras capturar 15 rebotes en ataque y con 14 puntos de Trevor Cooney (de sus 18 totales), mandaba al descanso 23 a 42 en la pista de Virginia Tech. Volviendo de los vestuarios, un parcial de 26 a 9 volvió a equilibrar el encuentro. Los locales cerraron su rebote (sólo cedieron 4 ofensivos en los segundos 20 minutos) y Cooney desapareció. Los Orange volvieron a dar un estirón hasta irse de 11 a falta de 2:22. En el tiempo restante fallaron 8 de sus 15 tiros libres, dando vida de nuevo a los de casa. El último triple de Malik Muller no entró, y Virginia Tech perdió 66 a 68.

Big East

Saint John’s, 15 del ranking, cayó en su visita a Seton Hall (78-67) con Sterling Gibbs ejerciendo de verdugo: 25 puntos y 8 rebotes (en el vídeo tenéis sus mejores momentos). La Red Storm dominó durante casi toda la primera mitad antes de encajar un parcial de 13 a 4 que les dejó 5 abajo en el marcador al descanso. En la segunda parte los Pirates les acribillaron a triples con un papel destacado del propio Gibbs (5 de 7) y Jaren Sina (4 de 8). De nada sirvieron los 25 puntos de D’Angelo Harrison. Chris Obepka se mantuvo en su línea (5 tapones).

Seton Hall culminó su semana triunfal haciendo encajar en la prórroga a la número 6 de la lista de AP Villanova su primera derrota de esta temporada (66-61). Nuevamente Sterling Gibbs fue el brazo ejecutor de los Pirates (20 puntos, 4 asistencias). Tras una salida en tromba de los locales que llegaron a tener una ventaja de 14 puntos en la primera parte, el duelo se igualó. El acierto desde la línea de tiros libres marcó la diferencia: 20 de 26 para los vencedores y 20 de 35 para los derrotados.

Gibbs tuvo la ayuda del novato Khadeen Carrington (17 puntos), quien asumió la responsabilidad en los instantes decisivos de los 5 minutos de prolongación. El partido monstruoso del pívot de los Wildcats Daniel Ochefu (19 puntos, 24 rebotes) no tuvo la recompensa esperada. La jugada más polémica de la noche fue la patada en la espinilla del visitante Josh Hart a Angel Delgado (lo podéis ver en el vídeo). El jugador fue castigado con una falta flagrante y abucheos por parte del público local hasta el final del encuentro.

Saint John’s, por su parte, cerró una semana para olvidar con una nueva derrota, esta vez ante Butler (69-73). Era el segundo partido de la Red Storm sin su segundo mejor anotador, Rysheed Jordan, baja por asuntos personales y familiares. Kellen Dunham tuvo una de sus noches tontas en el tiro (28 puntos, 6 de 7 en triples) haciendo inútiles los 31 puntos de D’Angelo Harrison. El acierto en el triple fue una de las claves en el triunfo de los Bulldogs.

Uno de Dunham a 2:06 del final ponía a su equipo 5 arriba. Los visitantes, que ya no conseguirían más canastas de campo, sellaron su éxito anotando 9 de los 10 tiros libres que lanzaron a partir de ese  momento. En los locales Obekpa sumó 5 tapones, más que todo el equipo rival. Todos los puntos del encuentro los anotaron los quintetos titulares, estableciendo una nueva marca negativa de la temporada para la aportación de los banquillos que nadie va a poder batir.

El conjunto que cierra el Top 25, Georgetown, fue derrotado claramente en su desplazamiento a Xavier (70-53). El ala pívot Jalen Reynolds supo protegerse de las faltas personales (su punto flaco) para acabar con 17 puntos y 4 rebotes. Los Musketeers dejaron a su rival en el 36,2% de acierto en el lanzamiento, lo que les llevó a quedarse en su anotación más baja de lo que llevamos de temporada a pesar de los 18 puntos de D’Vauntes Smith-Rivera. Los Hoyas se rehicieron ante Creighton (76-51) con los novatos L.J. Peak, Tre Campbell y Paul White (37 puntos y 6 de 10 en triples entre los tres) dando la cara ante los problemas de personales de sus compañeros más veteranos. Para los Blue Jays no ha sido una semana fácil. En su otro partido, cayeron ante Providence (65-53) en una exhibición anotadora de Ladontae Henton (35 puntos, 8 rebotes).

Big Sky

Los 39 puntos de Tyler Harvey (7 de 10 en triples) fueron claves en el triunfo de Eastern Washington ante Weber State (84-78) en la Big Sky. Harvey es el líder en anotación de la DI (23,4 puntos por partido). En la primera mitad, entre él y Venky Jois (18 puntos, 8 rebotes, 5 tapones) anotaron 34 de los 38 puntos de los Eagles. En esta misma conferencia, Connor Hill se fue hasta los 32 puntos (8 de 13 desde la línea de 3 puntos) en la victoria de Idaho ante Idaho State (77-54).

Big 10

La Penn State de D.J. Newbill (29 puntos) vio rota su racha de 10 victorias consecutivas en la pista de la cuarta del ranking, Wisconsin (89-72). Los Nittany Lions se mantuvieron a tiro de sus rivales en la primera mitad gracias a su efectividad en el lanzamiento exterior. En la segunda parte no pudieron controlar a la potente línea frontal de los Badgers. Frank Kaminsky acabó con 18 puntos (y 14 rebotes), Nigel Hayes con 21 y Sam Dekker con 17 (y 5 rebotes).  Wisconsin tampoco tuvo problemas ante Northwestern (58-81) con Kaminsky (16 puntos, 10 rebotes, 6 asistencias) y Dekker (16 puntos, 7 rebotes) manteniendo el nivel y Duje Dukan (14 puntos) luciéndose ante un espectador VIP, su amigo Nikola Mirotic.

Maryland, doceavo mejor equipo de la semana, derrotó a Michigan State en un partido con pocos puntos. Tanto es así que al descanso el marcador era de 14 a 17, los 40 minutos acabaron con empate a 48 y tras dos prórrogas los Terrapins se impusieron por 66 a 68. La clave del triunfo de los de Mark Turgeon estuvo en los tiros libres. Después de no lanzar ninguno en la primera parte, acabaron el enfrentamiento anotando 26 de 32.

Ante la imposibilidad de encontrar tiros librados, sus jugadores decidieron ser más incisivos en ataque forzando faltas.  La estadística de su novato estrella Melo Trimble es una prueba: 17 puntos, 2 de 13 en los tiros de campo, 12 de 14 desde la línea de personal. Trimble no mejoró su acierto (20 puntos pero 5 de 15 en el lanzamiento de campo) en el triunfo contra Minnesota (70-58) con el que Maryland cerró la semana.

Ohio State, el 20 del ranking, abrió su partido ante Iowa con una defensa 2-3. Su rival le respondió anotando sus 5 primeros lanzamientos, 2 de ellos triples. Tras cuatro minutos de juego los locales perdían por 17 a 5. Los Hawkeyes, liderados por Aaron White (18 puntos, 9 rebotes) y Jarrod Uthoff (18 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias), resistieron los intentos de remontada de los de Thad Matta para acabar venciendo 65 a 71. En su siguiente encuentro, Ohio State tuvo problemas para despegarse de Illinois, que liderada por Rayvone Rice (20 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) ganaba 41 a 44 cuando faltaban 16:34 por jugarse. Justo entonces se inició un parcial demoledor de 25 a 4 durante el cual los locales forzaron 9 pérdidas de balón a sus rivales y les dejaron en un 1 de 6 en el lanzamiento.

Illinois venía de perder en la prórroga ante una Michigan (73-65) que recuperó una desventaja de 13 puntos en la segunda parte liderada por dos novatos. Aubrey Dawkins anotó 17 de sus 20 puntos (6 de 7 en triples) tras el descanso, y Ricky Doyle (13 puntos) sostuvo al equipo en un ajustado final de los 40 minutos consiguiendo los últimos 7 puntos de los suyos. Los Fightin Illini se vinieron abajo en el tiempo extra encajando un parcial de 9 a 0 roto por un mate de Rayvonte Rice a 2 segundos del final.  Michigan volvió a su línea de mediocridad cayendo en su siguiente cita ante Purdue (64-51).

Indiana inició su andadura en la conferencia superando a Nebraska (65-70). En la primera mitad los Hoosiers llegaron a tener 15 puntos de ventaja, con sus jugadores anotando a rachas. Primero, Robert Johnson (14 puntos). Luego, Emmitt Holt. Y finalmente, Troy Williams (13 puntos, 6 rebotes). Una furibunda salida de los Cornhuskers tras el descanso igualó el encuentro antes de un parcial de 4 a 18 favorable a los visitantes. Y entonces, con 13 puntos de ventaja a 4:50 del final, los de Tom Crean se atascaron anotando sólo 3 tiros libres en el tiempo restante. Por suerte para ellos, Nebraska no fue capaz de aprovecharlo. Terran Pettaway y Shavon Shields sumaron 43 de los 65 puntos del equipo de casa y 15 de sus 31 rebotes.

Big 12

Myles Turner fue titular por primera vez esta temporada en Texas (11 del ranking), tal vez fruto de la derrota del equipo de la semana anterior contra Stanford. El caso es que el pívot novato, en la cita que cerraba el calendario “libre” de los tejanos, aportó 16 puntos y 5 rebotes en el triunfo ante Rice (66-55). Los Longhorns no pudieron respirar tranquilos hasta los minutos finales en que consiguieron un parcial de 13 a 0. Ya en la liga regular de la Big 12, Texas superó a Texas Tech 61 a 70. Y Turner se mantuvo en el quinteto inicial.

El cuento de hadas de Texas Christian University llegó a su fin. West Virginia, 17 del ranking, puso fin a su racha inmaculada de 13 victorias (67-78). Y eso que los Mountaineers les dieron facilidades al no poder disponer por enfermedad de su mejor jugador, Juwan Staten. TCU aguantó hasta que se puso 7 arriba a poco del inicio de la segunda parte. A partir de ese momento la presión defensiva de sus rivales les cortocircuitó por completo y las jugadas de 2+1 (hasta 6 en los segundos 20 minutos) les acabaron de rematar.

La 18 Oklahoma superó a la 22 Baylor (73-63) gracias al trabajo conjunto de un trío difícil de parar: Tashawn Thomas por dentro (24 puntos, 8 rebotes) y Buddy Hield e Isaiah Cousins por fuera (20 puntos, 10 rebotes y 4 asistencias el primero, 19 puntos y 8 rebotes el segundo, y 8 de 18 en triples entre ambos). Baylor, con una media de 56,1 puntos encajados por partido, no había recibido tantos puntos de ningún otro rival esta temporada. Los Bears llegaron a tener 7 puntos de ventaja en la primera mitad hasta que Hield conectó dos triples consecutivos. Tras el descanso, fallar 6 de sus 7 primeros lanzamientos fue la perdición de unos visitantes que tuvieron en el freshman Johnathan Motley a su mejor hombre  (24 puntos).

Iowa State, novena de la lista, cerró su calendario previo a las conferencias con una derrota ante South Carolina (60-64). Los Cyclones pagaron su mala noche en una de sus armas principales, los triples (sólo 1 de 18). El senior de quinto año Sindarius Thornwell (13 puntos, 8 rebotes) fue clave en el triunfo de los Gamecocks con 6 puntos y un robo crucial en los dos minutos finales.

Kansas, 13 del ranking, no debutó en el torneo de su conferencia, pero no descansó. Jugó dos partidos esta semana, y en ambos tuvo dificultades. Sus novatos la rescataron contra Kent State (78-62). En la primera mitad el alero Kelly Oubre (20 puntos, 7 rebotes), consolidándose en el quinteto titular, anotó sus 6 lanzamientos de campo (sólo falló un tiro libre que no sale en el vídeo) sumando 16 puntos. El resto de sus compañeros convirtieron 10 de sus 30 tiros en este período. En la segunda parte, el pívot Cliff Alexander consiguió sus 8 puntos consecutivamente para llevar a los de Bill Self hasta una ventaja máxima de 17 puntos a 6:39 del final.

Los Jayjawks vencieron a UNLV (76-61) en su segundo partido de la semana, aunque dejaron escapar una renta de 9 puntos para llegar al descanso 4 abajo en el marcador. Kansas anotó los primeros siete puntos de la segunda mitad para recuperar el control, antes de que Christian Wood (12 puntos, 8 rebotes) anotase dos triples consecutivos para los Runnin Rebels. La tercera falta de Wood le llevó al banquillo, y los locales lo aprovecharon para conseguir un parcial de 14 a 2 con 5 puntos del base Frank Mason II (18 puntos, 4 rebotes, 7 asistencias, 4 recuperaciones).

Missouri Valley

Illinois State plantó cara al equipo 16 de la lista de 25, Wichita State. Un triple de Daishon (24 puntos, 6 rebotes) Knight les puso tan sólo 2 abajo a 3:52 del final. Los veteranos de los Shockers salieron al rescate para asegurar el triunfo (70-62). Primero, Fred VanVleet (12 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias) con un triple, y después Ron Baker (15 puntos, 7 de 8 en tiros de campo) con una asistencia.

Northern Iowa, 23 del ranking, no supo cerrar su encuentro en la cancha de una Evansville a la que llegó a dominar de 16 puntos a 3:50 del descanso (28-12). Los Purple Aces se aferraron al partido con un parcial de 8 a 2 al final de la primera parte. Como la defensa rival les mantenía en un bajo porcentaje en el lanzamiento (16 de 49, 32,7%), los locales centraron sus esfuerzos en la lucha por el rebote, especialmente el ofensivo. Y liderados por D.J. Balentine (17 puntos, 9 de los 11 primeros de su equipo en la segunda parte), acabaron derrotando a su contrincante ranqueado (52-49). Los Panthers se recompusieron superando a Loyola (67-58).

Mountain West

Colorado State, penúltima del Top 25, sufrió para seguir invicta en su primer partido de la Liga Regular de esta conferencia. Boise State, liderada por Mikey Thompson (20 puntos) llegó a tener 14 puntos de ventaja en la primera mitad. Los Rams se recuperaron en la segunda. Con el marcador ajustado, J.J. Avila (13 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias, 3 recuperaciones) cometió su quinta falta a 3:41 del final. Poco después, Daniel Bejarano (11 puntos, 8 rebotes) tenía que dejar la pista con calambres.  John Gillon (25 puntos, 4 de 4 en triples y 9 de 11 en los tiros libres), con un 2+1 clave en el último minuto, aseguró su triunfo (71-65).

En su siguiente cita, ante New Mexico, Colorado State estrenó su casillero de derrotas (66-53). El freshman de Los Lobos Sam Longwood tuvo una noche perfecta en el tiro (15 puntos, 5 de 5 en tiros de campo y 4 de 4 en los libres) saliendo desde el banquillo. Su buena actuación compensó el escaso acierto de las estrellas locales, Deshawn Delaney (3 puntos con dos únicos lanzamientos) y Hugh Greenwood (8 rebotes, 6 asistencias pero sólo 4 puntos con 1 de 10 mirando a canasta). De la mano de Longwood, New Mexico llegó a tener 20 puntos de ventaja a falta de poco más de 5 minutos para el final.

UNLV no pudo mantener su inercia positiva tras la victoria de la semana anterior en el calendario libre ante Arizona y sucumbió en su visita a Wyoming  (76-71). El buen partido de Christian Wood para los visitantes (29 puntos, 7 rebotes) tuvo su contrapunto en el de Larry Nance Jr para los de casa (29 puntos, 5 rebotes, 3 tapones). San Diego State no pudo con Fresno State (59-57).  A los Aztecs, que entraron en el último minuto perdiendo de 11, les faltó tiempo para intentar un último lanzamiento.

Pacific 12

Arizona, octava del Top 25, debutó sin problemas ante Arizona State (73-49). Washington (21 del ranking) empezó la temporada con 11 victorias, pero ahora encadena 3 derrotas seguidas. La segunda, en su primer partido del calendario de la Pac 12 ante California (81-75). Tras una buena primera mitad en ataque, los Huskies cedieron terreno en la segunda ante el festival ofensivo de Jordan Mathews (31 puntos, 5 de 8 en triples). Tyrone Wallace (19 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias y 4 recuperaciones) fue objeto de falta en cuatro posesiones consecutivas de los Bears. Con los ocho puntos que sumó puso a los suyos 11 arriba a 1:20 del final. Por los visitantes, Nigel Williams-Goss rozó el triple doble (19 puntos, 8 rebotes, 9 asistencias) mientras que Robert Upshaw se mantuvo firme en la intimidación (16 puntos, 8 rebotes, 5 tapones).

Wahington sumó la noche del domingo una nueva derrota, esta vez ante Stanford (68-60). Los Huskies empezaron mandando gracias a la inspiración de Shawn Kemp Jr (19 puntos, 5 rebotes), autor de 10 puntos en los 6 primeros minutos. Pero luego el equipo estuvo 13 minutos y 38 segundos (con el descanso de por medio) sin anotar más que 3 tiros libres (0 de 15 en los lanzamientos de campo durante este tiempo). Siete puntos seguidos de Kemp recompusieron a Washington tras el parcial de 3 a 20 encajado. El base local Chason Randle (24 puntos, 5 asistencias) forzó una prórroga en la que los ranqueados volvieron a anotar sólo desde la línea de falta personal (4 puntos). Un triple de Roscoe Allen (8 puntos, 10 rebotes) dio 5 puntos de ventaja a Stanford. Washington tuvo sus opciones de recuperarse desde la defensa, pero no supo aprovecharlas. Dos tiros libres fallados por Robert Upshaw (10 puntos, 10 rebotes, 4 tapones) a 40 segundos del final acabaron de condenarles.

Bajo el liderazgo en ataque de Askia Booker (20 puntos, 4 rebotes, 3 recuperaciones) y un bunker en defensa como Wesley Gordon (11 puntos, 14 rebotes, 7 tapones), Colorado rompió una racha de más de 50 años sin derrotar a UCLA (62-56). Norman Powell (22 puntos) e Isaac Hamilton (16 puntos) dieron la cara por los Bruins en una noche errática en el tiro de su base Bryce Alford (2 de 16, de ellos 0 de 9 en triples). Los de Steve Alford sumaron su quinta derrota consecutiva tras caer ante la décima del ranking, Utah (71-39). Los visitantes fueron incapaces de superar la defensa local, fallando sus 11 tiros de campo en los 6 minutos previos al descanso y anotando sólo 1 de 7 en los primeros 6 minutos de la segunda mitad. Bryce Alford siguió con su mala racha cara a canasta (0 de 10). Oregon superó a Oregon State (71-59) con 27 puntos de Joseph Young (5 de 9 en tiros de 2 y 5 de 6 en los triples).

West Coast Conference

La séptima del ranking Gonzaga promedia 82,2 puntos por partido. San Diego la dejó en 60. Los Bulldogs sufrieron una sequía anotadora de 7 minutos durante la segunda parte. Por suerte para ellos, tenían margen suficiente para capear el temporal. A falta de 10 minutos para el final habían marcado una diferencia máxima de 22 puntos. Los Toreros se quedaron en 48 puntos, 20 de su base Johnny Dee. Muchos menos problemas se encontraron los Zags en su visita a Portland (75-87).

Saint Mary’s le disputa la hegemonía de la conferencia a Gonzaga. Su pívot Brad Waldow sumó 21 puntos y 10 rebotes en el triunfo ante San Francisco, 15 y 8 en la victoria contra Pepperdine y 13 y 11 en su exitosa visita a Loyola Mary. Kyle Collinsworth, de BYU, sumó su tercer triple doble del curso (12 puntos, 12 rebotes, 10 asistencias) al tiempo que los Cougars superaban a San Francisco (68-99). Jake, otro más de los primos Toolson, contribuyó con 11 puntos (3 de 4 en triples).

Este no es el año de Florida

Florida empezó la temporada con numerosas bajas por lesiones, limitaciones a la incorporación de transferidos de otras universidades  y suspensiones varias. En su visita a Florida State por fin Billy Donovan pudo contar con todos sus jugadores, a tiempo de disputar una de los partidos más peculiares que se recuerdan. Tres de las seis primeras canastas de los Gators no entraron. Los árbitros les dieron validez después que algún defensor de los Seminoles desviara el balón descendente. En la primera  mitad, entre ambos equipos convirtieron 19 lanzamientos mientras que perdieron 24 pelotas. Tras el descanso subió el nivel de acierto colectivo, aunque fuera a rachas.

Los visitantes, cinco abajo en el marcador, anotaron 4 canastas de una tacada (2 de ellas triples) para ponerse 5 arriba. Entonces Florida State sumó un parcial de 14 a 2 que le dio 7 puntos de ventaja restando 7:23 para el final. Los Gators, después de una sequía anotadora de casi 5 minutos, respondieron anotando en sus 5 siguientes posesiones para empatar a 54 con 4 minutos por jugarse. Un nuevo apagón de los de Donovan concedió a su rival un margen de 5 puntos a 1:37 del final. Entre Dorian Finney-Smith (14 puntos, 7 rebotes) y Kasey Hill (17 puntos) igualaron el encuentro con 9 segundos de tiempo de juego. Devon Bookert lanzó el triple de la victoria para los Seminoles, pero su tiro se quedó corto. Y Jacob Kurtz, intentando hacerse con el rebote defensivo, se metió la autocanasta del 65 a 63. ¡De locos!

Florida sumó su segunda derrota de la semana ante Connecticut (59-63), en la repetición de una de las semifinales del último “March Madness”. Los Gators pagaron su mala noche en los tiros libres. Fallaron 12 de los 20 que lanzaron, incluyendo los 4 que tuvieron en los 40 segundos finales. Lo contrario que Ryan Boathright, quien tras no acertar una en los primeros 14 minutos de juego fue entonándose para acertar con sus 4 tiros de personal en el último minuto. Su compañero Rodney Purvis siguió una evolución similar: 2 puntos en la primera mitad, 3 triples claves en la segunda. Los de Billy Donovan llegaron a ganar de 13 durante la segunda parte, pero durante 8 minutos no metieron más que dos tiros libres. Justo cuando Purvis sacó su muñeca a pasear. UConn no está mucho mejor que Florida, y en su siguiente cita cayó ante Temple (como ya hemos explicado antes).

A modo de aviso y disculpa

En breve mi familia se ampliará con un nuevo miembro, Helena. A falta de más o menos un mes para su nacimiento (los médicos proponen, pero al final el bebé dispone), veo difícil poder mantener la periodicidad de mis publicaciones tal como he intentado a lo largo de estas tres temporadas. Por el momento aparcaré mis artículos de contenido NBA (a no ser que se produzca una “bomba informativa” de magnitud 10 en la escala de noticias) y me centraré en manteneros al día de la NCAA. Si alguna semana publico algo más tarde de lo habitual, espero que me disculpéis. Y si tras un plazo prudencial no tenéis mi artículo semanal, supongo que imaginareis el motivo.

Versión íntegra del artículo publicado en www.encancha.com, enero 2015

NCAA: Exámenes en las aulas y en las pistas

15 Dic

Los exámenes de final de semestre hicieron bajar la actividad de partidos, tanto en número como en duelos interesantes. No olvidemos que a los protagonistas de nuestros artículos se les supone la condición de estudiantes además de la de deportistas. Así que sólo se jugaron 241 partidos en la Division I.

Kentucky mantuvo una semana más el primer lugar del ranking de AP, gracias a la decisión unánime de todos los votantes. La victoria de Duke sobre Wisconsin de la semana anterior propició que los Blue Devils subieran hasta el segundo lugar y los Badgers bajasen al quinto. Les separaron Arizona y Louisville, en tercera y cuarta posición respectivamente. Virginia, Villanova, Texas, Gonzaga y Kansas por este orden completaron el Top 10.

Su victoria ante Wichita State convirtió a Utah en la protagonista del gran salto de la semana: de cerrar el Top 25 pasó al treceavo lugar. La cruz fue para Michigan. La derrota de los Wolverines ante la modestísima NJIT les apeó del ranking. Les acompañaron en su caída su rival estatal Michigan State, Arkansas y Illinois, entrando en la lista Washington (17), Northern Iowa (23), Saint John’s (24) y Notre Dame (25). North Carolina (21) está avisada de expulsión.

Jimmy V

Uno de los primeros focos de interés de la semana a nivel competitivo estuvo en el Torneo Benéfico Jimmy V (en honor del entrenador de North Carolina State Jim Valvano fallecido de cáncer en 1993). En el Madison Square Garden de Nueva York, la número 7 del ranking Villanova se impuso a Illinois gracias a su mayor solidez defensiva y las rápidas transiciones ofensivas generadas a partir de ella, y al acierto de dos de sus jugadores en ataque durante la segunda mitad: el habitual de Dylan Ennis (18 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) y el inesperado del pívot Daniel Ochefu (12 puntos, 6 rebotes, 4 tapones). Los Figthin Illini aguantaron mientras Malcolm Hill tuvo fuerzas (20 puntos) mientras esperaban a un Rayvonte Rice que nunca apareció (10 puntos, 5 de 15 en el lanzamiento).

En el segundo partido de este torneo la cuarta del ranking Louisville se deshizo de Indiana (94-74). Los Cardinals ganaban de 12 a 3 minutos del descanso, pero 2 triples consecutivos de Nick Zeisloft (9 puntos) iniciaron un parcial de 18 a 2 que dio a los Hoosiers 4 puntos de ventaja ya en la segunda parte. Fue entonces cuando despertaron Chris Jones (24 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias, 3 recuperaciones) y Terry Rozier (26 puntos, 6 rebotes, 5 de 8 en triples) desde el exterior y Montrezl Harrell (21 puntos, 11 rebotes) en la pintura para desarbolar a Indiana. Los de Pitino originaron 24 puntos a partir de sus 26 rebotes ofensivos (capturaron más rebotes en el aro de Indiana que su rivales, 24). El novato James Blackmon lideró en anotación a Indiana con 18 puntos.

Louisville cerró la semana sufriendo de forma inesperada, en un partido ajeno a este torneo, ante UNC-Wilmington (68-57). La número 4 de la lista ganaba con claridad hasta que encajó un parcial de 0 a 15 en la segunda mitad. Los Cardinals solventaron la papeleta cuando ajustaron su defensa haciendo fallar a sus rival 10 de sus últimos 13 lanzamientos, Terry Rozier anotó (19 puntos) y Montrezl Harrell reboteó (19 puntos, 17 rebotes).

Sustos para Kentucky y Kansas

El número 1 de los USA se vio en apuros ante un rival inesperado, Columbia (56-46). La universidad de la Ivy League, la conferencia de los “empollones”, logró un parcial inicial de 0 a 11. Era la primera vez esta temporada que los de Calipari cedían un margen de dos cifras. Los invictos Wildcats, que no pudieron contar en esta ocasión con los lesionados Tyler Ulis y Devin Booker, no se pusieron por delante hasta el minuto 27 de partido. Su defensa y mayor potencia interior evitaron la sorpresa. De los 11 rivales que han batido hasta ahora, Columbia fue el noveno que marcó su peor anotación de lo que llevamos de curso ante ellos. Una vez más, el punto flaco de Kentucky fueron los triples (2 de 17).

Contra la 21 North Carolina John Calipari recuperó a Ulis y Booker, pero perdió a Alex Poythress para toda la temporada (lesionado en los ligamentos de la rodilla izquierda durante un entrenamiento previo). Los triples de los Wildcats a cargo de Aaron Harrison (14 puntos, 3 de 7 en triples) y Booker (15 puntos, 3 de 3 en triples) esta vez sí entraron y Kentucky acabó con su mejor porcentaje de la temporada desde la distancia (46,7%, 7 de 15).

El primer equipo del ranking ganaba al descanso 49 a 34 a pesar de los esfuerzos de Brice Johnson (15 puntos, 4 rebotes). En la segunda mitad la diferencia entre ambos equipos subió hasta los 19 puntos hasta que la aparición de Marcus Paige (14 puntos, 4 de 6 en triples) permitió a UNC acercarse hasta un 66 a 57. Kentucky contraatacó con un parcial de 14 a 5 que aseguró su victoria (84-70).

Las protestas por la muerte de Eric Garner a manos de la policía de Nueva York el pasado mes de julio también llegaron a la NCAA. Todos los jugadores de Georgetown lucieron una camiseta con las últimas palabras de Garner (“No puedo respirar”) durante el calentamiento y la interpretación del himno norteamericano previos a su partido contra la 10 Kansas. Aunque diversos jugadores de la NBA ya habían lucido estas camisetas a título individual, esta universidad fue la primera en protagonizar este gesto de forma colectiva. Los Hoyas dieron mucha guerra antes de caer derrotados por 70 a 75, sacando el máximo provecho de su hombre-montaña, Joshua Smith (20 puntos, 5 rebotes). Los Jayhawks respondieron a base de triples, destacando en este apartado Brannen Greene (19 puntos y 5 de 5 en triples, 4 en la segunda parte).

En su siguiente cita de la semana, Kansas se impuso a la número 13 Utah de forma muy ajustada (63-60). Los Utes consiguieron una primera ventaja de 6 puntos que vieron contrarrestada con triples de Wayne Selden y Perry Ellis (14 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias). Los Jayhawks se desmelenaron en el ecuador de la primera parte y llegaron a tener 21 puntos de ventaja al principio de la segunda tras un terrible parcial de 26 a 4. Jamari Traylor (13 puntos, 5 rebotes) dominaba en la pintura y el novato Kelly Oubre Jr (9 puntos, 3 rebotes) ofrecía minutos de calidad. Pero Utah no se descompuso.

Los Utes son un equipo con una defensa bien estructurada y una secuencia de movimientos definida en ataque. Cada uno de sus jugadores sabe cual es su sitio. La plantilla tiene dos nombres propios: Jacob Poeltl (8 puntos, 11 rebotes, 3 tapones), un pívot muy sólido y consciente de sus puntos fuertes, y Delon Wright (23 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias, 4 recuperaciones), un talento natural con una facilidad increíble para el baloncesto. Con estos mimbres remotaron hasta forzar un final a cara o cruz ante una Kansas que ha bajado dos peldaños (los de Joel Embiid y Andrew Wiggins) respecto la temporada pasada.

Históricos en apuros

Michigan prosiguió su desenfrenado descenso a los infiernos sufriendo un nuevo “upset”, el segundo consecutivo en casa. Si la semana anterior había caído ante NJIT, en esta última cayó ante Eastern Michigan (45-42). El entrenador de los Wolverines John Beilein afirmó tras el partido que la zona 2-3 de los Eagles era la más dura que había visto nunca. Todo un cumplido viniendo del responsable de un equipo que antes de esta racha negativa venía de derrotar a la reina de la zona 2-3 en la NCAA, Syracuse. Llama la atención que sus jugadores sólo fueran capaces de capturar 2 rebotes ofensivos en 40 minutos.

La situación no era la más propicia para que Michigan sorprendiera a la número 3 para los votantes de AP Arizona. Y menos si los Wildcats salen con el cuchillo entre los dientes desde el primer minuto. A su habitual defensa, los de Sean Miller unieron esta vez un efectivo ataque. Primero, buscaron los balones para sus hombres grandes Kaleb Tarczewski (15 puntos, 7 rebotes) y Brandon Ashley (10 puntos, 6 rebotes). Y cuando los Wolverines se vieron obligados a hacerles dobles marcajes, los exteriores ( Stanley Johnson 17 puntos y Gabe York 15) les fusilaron a placer.

Arizona anotó 8 de sus primeros 9 lanzamientos para construir una ventaja inicial de 20 a 9. Dejaron a sus rivales sin anotar ninguna canasta de campo durante 7 minutos de la primera parte, y abrieron la segunda con un parcial de 11 a 0 después que Michigan fallase sus 6 primeros lanzamientos. El marcador final de 80 a 53 está totalmente justificado. El próximo sábado, ante otro equipo que ha dado un paso atrás respecto el año pasado como SMU, Michigan tendrá la ocasión de romper esta racha de 3 derrotas consecutivas.

Michigan no es el único clásico del baloncesto universitario en apuros. Los campeones del año pasado, Connecticut, rompieron una racha de 3 derrotas consecutivas gracias a una victoria ante Coppin State (106-85). Fue la gran noche de Amida Brimah, que se fue hasta los 40 puntos, anotando sus 13 lanzamientos de campo. El pívot, quien también aportó 12 rebotes y 3 tapones, rozó la perfección. Lastima de los dos tiros libres que falló de los 16 que lanzó.

Syracuse venció a Louisiana Tech (71-69) con una canasta a 2 segundos del final de Rakeem Christmas. Los Orange ganaban de 10 a falta de 6 minutos. A Trevor Cooney (25 puntos) le entraban los tiros y Tyler Roberson hacía de los tableros su reino (14 puntos y 17 rebotes, de ellos 11 en ataque). Hasta que LSU les endosó un parcial de 4 a 14 con 9 puntos seguidos de Alex Hamilton (20 puntos, 3 asistencias, 3 robos) para empatar a 69. La zona 2-3 de Jim Boeheim no es tan impenetrable esta temporada como las anteriores, y sus jugadores perdieron demasiados balones (19, 8 de ellos del base freshman Kaleb Joseph) ante la presión de los Bulldogs.

North Carolina State cayó ante Wofford (54-55) en un final de partido muy cruel para el Wolfpack. Una canasta de Justin Gordon ponía por delante al equipo visitante a falta de 1,9 segundos para acabarse el encuentro. Trevor Lacey (18 puntos) intentó un triple a la desesperada que acabó entrando. Los árbitros, tras revisar el vídeo de la jugada, dictaminaron que su lanzamiento había sido fuera de tiempo por tan sólo una décima de segundo.

Un repaso al resto del ranqueados

Gonzaga, novena del ranking, dominó siempre en el marcador a UCLA (74-87) gracias a un inspiradísimo Kyle Wiltjer (24 puntos, 9 rebotes) que anotó 9 de los primeros 13 puntos del equipo. Y cuando el ala pívot necesitó un respiro, apareció la muñeca infalible de Byron Wesley (20 puntos, 9 rebotes, 4 asistencias, 7 de 8 en los lanzamientos de campo). La distancia máxima entre los dos equipos llegó hasta los 17 puntos a 12 minutos del final. Los californianos intentaron aprovechar una buena racha en los triples de Bryce Alford (23 puntos) para reaccionar. Isaac Hamilton (18 puntos) secundó al base en su empeño, pero los Bulldogs de Domantas Sabonis (10 puntos y 6 rebotes en 21 minutos) no se dejaron sorprender.

Wichita State también se llevó un susto. La 11 de la semana, se libró por poco del revolcón en su visita a la Detroit (68-77) de Juwan Howard Jr (27 puntos, 3 rebotes, 2, asistencias, 2 robos), hijo del exjugador NBA del mismo nombre. Ron Baker (19 puntos, 7 rebotes, 3 asistencias), que se presentaba a la cita con un 54% en triples, falló sus 9 primeros intentos desde la distancia para acertar los 3 últimos. Los Titans ganaban de 10 puntos a 11 del final hasta que Darius Carter (18 puntos, 11 rebotes) decidió que había que remontar. El alero anotó todos sus puntos en los minutos de juego que faltaban.

Bryce Dejean-Jones, uno de los jugadores claves de la número 14 Iowa State, fue arrestado la noche del miércoles por armar demasiado jaleo en un apartamento en el que también estaban su hermano, su compañero de equipo y habitación Abdel Nader y un amigo de Los Angeles. La cosa se complicó cuando los policías que entraron en el apartamento detectaron olor a marihuana. El juez, no obstante, dictaminó que no existían pruebas de que quien consumió la droga fuera el jugador que empezó su carrera universitaria en USC y tras transferirse a UNLV se enroló como estudiante graduado en los Cyclones.

El incidente le acarreó un partido de suspensión por parte de su equipo, que cumplió en el derbi ante Iowa. Iowa State resolvió el encuentro con un claro triunfo (75-90) cimentado en un parcial demoledor de 2 a 21 en el inicio de la segunda mitad. Ante la ausencia de Dejan-Jones, George Niang(16 puntos, 6 rebotes, 7 asistencias), Naz Long (21 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias) y el también bajo sospecha Abdel Nader (19 puntos, 6 rebotes) se conjuraron para acabar con su rival.

La victoria de Butler sobre North Carolina en el Battle for Atlantis de finales de noviembre le dio muchos votos de cara al ranking. Pero de ahí a darle el 15 puesto de la lista va un abismo. Tennessee devolvió a los Bulldogs a su cruda realidad (67-55). Los Volunteers liderados por Josh Richardson (20 puntos, 18 en la segunda mitad, y 6 recuperaciones) les remontaron doce puntos en la segunda parte para acabar derrotándolos. Un afortunado triple a tablero de Derek Reese fue su puntilla.

La número 17 Washington fue por detrás de Eastern Washington en el marcador la mayor parte del encuentro. Robert Upshaw (21 puntos, 9 rebotes, 6 tapones) puso a los Huskies por delante y Nigel Williams-Goss (19 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias) y Darin Johnson acabaron el trabajo con dos triples consecutivos en los últimos 75 segundos. Triunfo final de los ranqueados por 81 a 77. West Virginia, 22 del ranking, también sufrió ante Marshall (69-66). Ante su mal dia en el tiro (22 de 57, 38,6%), los Mountaineers tuvieron que centrarse para ganar en su presión a toda pista y en el rebote ofensivo (21 de un total de 36 por 26 capturas totales de sus rivales).

La aparición de Northern Iowa (número 23) en el ranking puede ser fugaz. Virginia Commonwealth les derrotó, aunque necesitó de dos prórrogas para conseguirlo (93-87). Los locales llegaron a tener 11 puntos de ventaja en la segunda parte, y los visitantes 9 en la primera. El base de VCU Briante Weber mordió en defensa (14 puntos, 6 pelotas robadas) y Treveon Graham (21 puntos, 11 rebotes, 3 asistencias) hizo lo propio en ataque. Wes Washpun lideró a los Panthers con su mejor anotación personal (27 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias, 4 recuperaciones). Entre él y Matt Bohanon (18 puntos) sumaron los 10 puntos de su equipo en la primera prórroga. En la segunda fueron anulados. Con este triple de Graham los locales sentenciaron a su rival.

La vida fuera del ranking

Incarnate Word se halla en el segundo año de los cuatro que necesita un equipo ascendido de la Division II para consolidarse como miembro de la categoría superior de la NCAA. Tras derrotar a Princeton a finales de noviembre, esta última semana demostró que van por buen camino derrotando a Nebraska (73-74) con una canasta muy afortunada en los segundos finales de Kyle Hittle (18 puntos).

El duelo de anotadores de la semana se vivió en el partido entre Evansville y Murray State (79-81). D. J. Balentine anotó 31 puntos para los locales y Cameron Payne 32 para los visitantes. Entre los dos anotaron 9 de los 11 últimos puntos del encuentro en los 90 segundos finales.

El autor de la canasta de la semana es Jeff Laidig, de Belmont. Laidig cerró la primera parte anotando una canasta desde más allá de medio campo (de hecho, lanzó desde su propia línea de 3 puntos). Lástima que al final los Bruins perdieron ante Wright State por 71 a 79. Estos 3 puntos, por cierto, fueron la única aportación de nuestro protagonista a la anotación de su equipo.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, diciembre 2014