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NCAA: North Carolina vence a Gonzaga en la final del March Madness

4 Abr

Cerca de 80.000 personas asistieron en directo en el Phoenix University Stadium, sede los Arizona Cardinals de la NFL, a la victoria de North Carolina ante Gonzaga (71-65) en el último partido del March Madness. Los campeones, con Joel Berry (22 puntos, 6 asistencias) como jugador más valioso de la final, sumaban así su sexto título en el torneo, tercero para su entrenador Roy Williams, desquitándose de la final perdida el curso pasado con un triple en el último segundo de Kris Jenkins. El alero de Villanova siguió el partido muy cerca del banquillo de los Tar Heels animando a uno de los miembros del equipo, su hermanastro Nate Britt. Gonzaga cierra la temporada con un balance de 37 victorias y 2 derrotas, ambas dolorosas. La primera, en el último partido de la liga regular de la West Coast Conference, y la segunda, con el gran premio en juego en la primera Final Four de su historia. North Carolina, por su parte, ha ganado 32 de sus 39 partidos.

En el partido entre dos de los cuatro cabezas de serie número 1 del March Madness se preveía un duelo entre dos auténticos tanques en la zona, Przemek Karnowski (9 puntos, 9 rebotes) por Gonzaga y Kennedy Meeks (7 puntos, 10 rebotes) por North Carolina. Ambos equipos trabajaron duro para anular a las torres rivales, y lo consiguieron. Karnowski falló sus 4 tiros de la primera mitad y Meeks sólo pudo aparecer a poco del descanso para cargar a su contrincante con su segunda falta personal.  Los Tar Heels tenían un segundo objetivo en defensa: no dejar pensar al cerebro de los Zags, NIgel Williams-Goss (15 puntos, 9 rebotes, 6 asistencias). Y también lo lograron con el marcaje de Justin Jackson (16 puntos).

Y sin embargo, fueron los de Mark Few los que se escaparon hasta de 7 puntos en los 20 minutos iniciales gracias en gran parte a tres triples de Josh Perkins (13 puntos). El escolta se redimía así tras haberse quedado en blanco en la semifinal. Los problemas de faltas de los pívots rivales (Zach Collins también acabó los primeros 20 minutos cargado con una segunda falta que sólo vieron los árbitros) permitieron a North Carolina acreditar su condición de mejor equipo esta temporada en el rebote para irse al descanso sólo 3 puntos abajo, 32-35.

La segunda parte no pudo empezar peor para Gonzaga. North Carolina recuperó el liderato en el marcador gracias a dos balones robados que le permitieron hacer lo que mejor sabe: correr. Zach Collins (9 puntos, 7 rebotes, 3 tapones) y el ala pívot Jonathan Williams cometieron demasiado rápido su tercera personal.  El base Joel Berry (que arrastraba lesiones en los dos tobillos desde el fin de semana previo) situaba el parcial de salida en un 7-0, obligando a Mark Few a pedir tiempo muerto. El entrenador mantuvo a Collins en pista, y el freshman respondió con 5 puntos consecutivos justo antes de cometer en ataque la cuarta falta a 16 minutos del final. Un precio muy alto el pagado por igualar el marcador.

Williams cometió su cuarta personal 6 minutos después. Segundos más tarde llegaba también la cuarta de Meeks, en un arbitraje excesivamente puntilloso con los contactos. Karnowski se sumó al club de las cuatro por un manotazo involuntario a Berry tras recibir una falta del base de North Carolina. El partido estaba espeso y los puntos escaseaban. Los de Roy Williams cargaban en la  pintura liderados por Isaiah Hicks (13 puntos, 9 rebotes) eliminando a Collins del partido, y Gonzaga respondía con dos triples de Jonathan Williams y Nigel Williams-Goss. El base de los Bulldogs asumió la responsabilidad en ataque con 8 puntos seguidos antes de torcerse el tobillo faltando 1 minuto y medio para el final. Hicks anotó el 68-65 restando 22 segundos de juego. Williams-Goss se equivocó en su entrada, recibiendo el tapón de Meeks. En el contraataque, Justin Jackson sentenció.

 

Unas semifinales igualadas

En la primera  de las semifinales del sábado 1 de abril Gonzaga acabó con las ilusiones de la número 7 South Carolina (77-73), que empezó el partido decidida a anular al polaco Przemek Karnowski (13 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias), con dobles y hasta triples marcajes cada vez que recibía, y cargando sobre él su ataque alimentando de balones a Chris Silva (13 puntos, 13 rebotes, 3 tapones). Un manotazo del propio Silva en la cara de su rival en el ecuador de la primera parte dejó al pívot de los Zags fuera de combate hasta la segunda.

Su substituto, Zach Collins (14 puntos, 13 rebotes, 6 tapones), aprovechó sus minutos a la perfección, resolviendo bien en ataque y convirtiéndose en un muro defensivo. Gonzaga dio su primer tirón en el marcador con 2 triples de Silas Melson. Dos triples aislados de un Sindarious Thornwell (15 puntos, 4 de 12 en los tiros de campo) perfectamente controlado por la defensa de los Bulldogs retrasó la escapada de los de Mark Few hasta que Nigel Williams-Goss (23 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias), bien secundado por Jordan Mathews (12 puntos, 4 de 8 en triples), empezó a anotar desde cualquier posición.  En la segunda parte la diferencia llegó hasta los 14 puntos sin que la zona 2-3 primero y 1-2-2 luego de South Carolina diera resultado.

Pero en ese momento el entrenador Frank Martín dio con la clave, la individual con presión a toda pista con la que los Gamecoks firmaron un parcial de 0-16 en poco más de 3 minutos bajo la batuta de PJ Dozier (17 puntos, 9 rebotes). Karnowski, en el banquillo descansando, volvió a entrar en juego y entre él y Collins pusieron a su equipo 5 arriba. Un nuevo error arbitral, en este caso la cuarta falta inexistente de Collins, dio pie a un final igualado. La última posesión fue para South Carolina, 3 puntos abajo. Gonzaga dejó pasar el tiempo y no hizo falta, de 2 tiros y no de 3, hasta que la pelota llegó a Thornwell con opciones de lanzar un triple. El escolta anotó el primero y lanzó a fallar el segundo, pero Kilian Tillie, el hermano del Kim que juega en el Baskonia, se hizo con el rebote y, tras recibir falta, sentenció con dos tiros libres.

En la segunda de las semifinales North Carolina derrotó a la número 3 Oregon (77-76) gracias a dos rebotes ofensivos en los últimos segundos. La actuación de ambos equipos en la pintura fue determinante tras la mala noche de sus tiradores. Por Oregon Tyler Dorsey se fue hasta los 21 puntos, pero gracias a su 12 de 12 en tiros libres. En tiros de campo firmó un 3 de 12. Su socio Dillon Brooks (10 puntos, 6 rebotes) estuvo algo peor, 2 de 12. Por North Carolina Joel Berry (11 puntos), tras haberse perdido algunos entrenamientos por sus problemas en los tobillos, se quedó en un 2 de 14.

Sólo dos exteriores mantuvieron unos porcentajes aceptables. Dylan Ennis (18 puntos, 7 de 19 en el tiro)  ayudó a Oregon a escaparse de 8 en la primera parte. Justin Jackson (22 puntos) consiguió anotar 6 de sus 13 tiros, de ellos 4 de 9 en triples. Tres de sus canastas de 3 puntos sirvieron a los Tar Heels para abrir brecha en la segunda parte. El pívot Kennedy Meeks (25 puntos, 14 rebotes), el mejor hombre del partido, situó la máxima diferencia en los 10 puntos.

A 57 segundos del final Norht Carolina ganaba de 6. 51 segundos después solo ganaba de 1 gracias en parte a la actividad reboteadora de Jordan Bell (13 puntos, 16 rebotes, 4 tapones). En el tiempo restante Meeks falló dos tiros libres pero un rebote ofensivo de Theo Pinson (8 puntos, 8 rebotes, 5 asistencias) le devolvió la posesión a North Carolina. Berry dispuso de otros dos tiros libres para sentenciar, pero también los falló. Un  nuevo rebote ofensivo, ahora de Meeks, privó a Oregon de la posibilidad de un último lanzamiento salvador. Dos rebotes cruciales que Bell no cerró adecuadamente.

Ya hemos visto como se desarrolló el último fin de semana del March Madness, ahora es momento de repasar como cada uno de los finalistas ganó su billete a Phoenix en el fin de semana previo. A diferencia de lo que hicimos en el primer artículo sobre el torneo donde explicaba los partidos de la primera de las tres semanas que ha durado, en que agrupé los partidos por rondas, en ese caso los agruparé por sedes para que podáis ver con más claridad el camino seguido por cada uno de los equipos.

South Carolina, campeona del Este

South Carolina, cabeza de serie número 7, abrió un fin de semana histórico eliminando del torneo a la 3 Baylor (50-70). Y sólo necesitó 20 minutos para hacerlo. Fue una primera mitad de juego físico, intenso, con muchos contactos. Los Gamecocks tenían una prioridad clara en defensa, limitar al máximo la producción ofensiva en la pintura de la estrella rival Jonathan Motley (18 puntos, 9 rebotes), y se emplearon a fondo para conseguirlo. Baylor, por su parte, había fijado su atención en frenar al escolta Sindarious Thornwell (24 puntos, 6 rebotes), el alma de su equipo en ataque. Con las dos figuras frenadas, South Carolina fue la primera en encontrar vías alternativas para anotar en PJ Dozier (12 puntos, 6 rebotes), Duane Notice (11 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) y Chris Silva (12 puntos, 7 rebotes). Tras 12 minutos de igualdad, el partido se rompió. Mientras Baylor se estrellaba una y otra vez contra el muro defensivo de los de Frank Martin errando hasta 12 lanzamientos seguidos, South Carolina sumaba puntos hasta completar un parcial de 0-18. Los Bears llegaron al descanso 15 puntos abajo, 22-37, y ya no levantaron cabeza.

En la otra semifinal de esta región, la número 4 Florida eliminó a la ocho Wisconsin (84-83) gracias a un triple en los últimos instantes de la prórroga de un Chris Chiozza que lanzó desequilibrado. El base buscaba penetrar o encontrar un compañero abierto, pero la defensa de los Badgers no le dejó más opción que un tiro lejano. Un desenlace digno de una segunda mitad frenética. Florida ganaba de 10. Nigel Hayes (22 puntos, 6 rebotes) lideró la remontada de los Badgers, pero su rival volvió a escaparse gracias a tres triples de Keyvaughn Allen (35 puntos) .A 5 minutos del final de la segunda parte, Wisconsin perdía de 12. Zak Showalter (14 puntos, 7 rebotes, 4 recuperaciones) anotó 9 puntos en el parcial 4 a 16 que condujo al tiempo extra, los últimos tres con el triple imposible que empataba a 72 con 3 segundos de juego en el cronómetro. En los 5 minutos de extensión cambiaron las tornas. Ahora eran los Badgers los que se avanzaban de 5 a 1:09 del final, y los Gators los que conseguían el triunfo con un parcial de 9-3.

En la final del Este, en un partido ultradefensivo, South Carolina se impuso a Florida (70-77). En la primera parte los Gamecocks volvieron a vivir de lo que producía Sindarious Thornwell (26 puntos, 7 rebotes), ya fuera directamente de sus puntos o de los espacios que generaba para sus compañeros. Florida, más coral, sacaba el máximo provecho de su acierto en el triple (7 de 12 en los primeros 20 minutos), con un especialmente inspirado Justin Leon (18 puntos, 6 rebotes). En los dos últimos minutos de esta primera mitad los Gators se escaparon en el marcador aprovechando una serie de ataques fallidos de su contrincante. Los de Frank Martin se rehicieron al inicio de la segunda parte.

Maik Kotsar (12 puntos) anotaba en la zona y en defensa ajustaron a la perfección sobre los lanzamientos triples que tanto daño les habían hecho (0 de 14 en los segundos 20 minutos). La recuperación de South Carolina, basada en su dominio en la pintura, se tambaleó con la cuarta falta de Silva (13 puntos, 9 rebotes) a poco menos de 10 minutos para el final. Pero Thornwell, inactivo tras el descanso, volvió a aparecer conduciendo dos contraataques. Uno lo culminó él, y en el otro dio la asistencia a Notice. Los Gamecocks ganaban de 4 a falta de 2 minutos, pero Florida sumó un 2+1 de Keyvaughn Allen. En el siguiente ataque, los árbitros se volvieron protagonistas al no ver unos clarísimos pasos de Notice antes de recibir una falta de tiro. En el último minuto los Gators recurrieron a las faltas para detener el juego, pero sin el resultado que deseaban.

 

Gonzaga, campeona del Oeste

Gonzaga, cabeza de serie número 1, sacó adelante la semifinal regional frente a la siempre correosa West Virginia (61-58) y su agobiante presión a toda pista. Los Bulldogs supieron sobrevivir a un tipo de partido, a pocos puntos, al que esta temporada no están acostumbrados. Un partido con 34 canastas por 51 faltas. Gonzaga abrió brecha en la segunda parte, con un 3+1 de Jordan Mathews (13 puntos) primero y con dos canastas de Przemek Karnowski (13 puntos) después. West Virginia tuvo un porcentaje de tiro pésimo, 26,7%, y aun así fue capaz de remontar la desventaja de 8 puntos para avanzarse en el marcador con un triple de Jevon Carter (21 puntos, 7 rebotes) a falta de 1:48 para el final. Mathews volvió a conectar un nuevo triple para anotar el 60 a 58, y Silas Melson aprovechó uno de sus dos tiros libres para poner el 61 a 58 en el electrónico. En los 38 segundos restantes, los Mountaineers capturaron 1 rebote ofensivo que permitió a Jevon Carter lanzar dos triples en 20 segundos que no entraron. West Virginia se hizo con un nuevo rebote ofensivo, pero esta vez la defensa de Gonzaga no les concedió más lanzamientos.

La cenicienta y onceava cabeza de serie, Xavier, se ganó el derecho a seguir en el baile una canción más superando a la número 2 Arizona (71-73). Los Wildcats tenían la ventaja de la altura con sus dos torres de 2,13, Lauri Markkanen y Dusan Ristic (17 puntos, 4 rebotes). De salida la aprovecharon (2-10), especialmente con Ristic. Pero ocurrieron tres cosas simultáneamente que cambiaron el partido: Ristic se fue al banquillo con 2 faltas, Xavier pasó de defensa individual a zona 2-3, y Trevon Bluiett (25 puntos), la estrella de los Musketeers, aprovechó que su marcador Kadeem Allen también se había cargado de personales para empezar a anotar. Arizona dominaba el rebote ofensivo, pero eso no era suficiente ante el acierto de Bluiett. Tras el descanso, Ristic volvió a castigar a Xavier en la pintura y Bluiett volvía a sufrir ante el retorno de Allen. Pero el equipo que entrena Chris Mack se aferró al coraje de JP Macura (14 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) para capear el temporal que les estaba descargando encima Allonzo Trier (19 puntos, 9 rebotes) con 15 puntos consecutivos. Arizona se puso 8 arriba (69-61) a menos de 4 minutos para el final. Bluiett y Malcolm Bernard (15 puntos, 6 rebotes) sumaron 5 puntos cada uno en un parcial de 2 a 12. Arizona tuvo su último cartucho en un lanzamiento triple de Trier, pero falló el tiro por muy poco.

A cenicienta le dieron las 12 de la noche en la final regional. Gonzaga fue la encargada de tocarle las campanadas a Xavier (83-59) para clasificarse para la primera Final Four del March Madness de su historia. Los Musketeers resistieron poco más de 13 minutos, hasta que recibieron dos triples seguidos obra de Jonathan Williams (19 puntos, 8 rebotes) y Nigel Williams-Goss (23 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias). Xavier llegó al descanso 10 puntos abajo. En el inicio de la segunda parte los Bulldogs remataron a su rival con dos nuevos triples consecutivos de los mismos protagonistas. Gonzaga firmó una estadística final del 50% (12 de 24) desde la larga distancia. La mejor manera de romper una zona, según dicen los entendidos.

 

Oregon, campeona del Medio Oeste

El sueño de Michigan, cabeza de serie número 7, se acabó ante la cabeza de serie número 3 Oregon (69-68). Los Wolverines, tras haber encadenado 7 victorias consecutivas, tuvieron el peor de los despertares posibles. El alemán Moritz Wagner no tuvo su mejor noche (7 puntos, 3 de 10 en tiros de campo), pero este hecho quedó compensado por la poca puntería de Dillon Brooks para Oregon (12 puntos, 5 de 13 en los lanzamientos). Los séniors Derrick Walton (20 puntos, 5 rebotes, 8 asistencias) y Zak irvin (19 puntos, 8 rebotes) lideraron a Michigan en un partido igualado, mientras Tyler Dorsey (20 puntos, 5 de 7 en triples) y Jordan Bell (16 puntos, 13 rebotes) hacían lo propio con los Ducks. Los de John Beilein recuperaron una desventaja de 5 puntos para entrar en los dos minutos finales ganando de 3. En menos de un minuto, Bell y Dorsey habían dado la vuelta al marcador. En el tiempo restante, los tiros de DJ Wilson (12 puntos, 6 rebotes) y Watson para mantener vivas las ilusiones de Michigan no encontraron canasta.

Kansas, una de las cuatro cabezas de serie principales se mostró como una sólida candidata a ganar el March Madness con su triunfo frente a la número 4 Purdue (98-66), un equipo que basa su juego en un dúo interior integrado por Caleb Swanigan (18 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) y Isaac Haas (11 puntos), con recursos para resolver en la pintura y visión de juego y buena mano para doblar cuando reciben un doble marcaje. Los Boilermakers se avanzaron en el marcador aprovechando esta segunda faceta de sus pívots, que facilitaron triples librados a sus compañeros. Kansas ajustó su defensa, limitando la producción de los exteriores rivales, para igualar el marcador. En la segunda parte, los Jayhawks acabaron de echar el cerrojo sobre Swanigan y Haas. El primero anotó dos triples huyendo de una pintura donde no encontraba espacios. Mala señal. Kansas rompió definitivamente el partido con un mate de 360º de Lagerald Vick (12 puntos) y un triple de Josh Jackson (15 puntos, 12 rebotes, 4 recuperaciones) tras botarse la pelota entre las piernas. Con Frank Mason (26 puntos, 7 rebotes, 7 asistencias) y Devonte’ Graham (26 puntos) de maestros de ceremonias, Kansas al fin pudo correr. El entrenador Bill Self dio entonces tiempo de juego a todo su banquillo, incluyendo a su hijo Tyler.

Ya en la final del Medio Oeste, toda la solidez de Kansas se esfumó frente a Oregon (60-74). Jordan Bell (11 puntos, 13 rebotes, 4 asistencias, 8 tapones) dejó claras sus intenciones en los primeros 30 segundos, con un tapón a Josh Jackson (10 puntos, 12 rebotes, 5 asistencias) y un rebote ofensivo. Tyler Dorsey tardó un poco más en mostrarse, pero a los cinco minutos conectó el primero de sus 6 triples (27 puntos, 5 rebotes). Oregon se puso por delante y no volvió a ceder la iniciativa. Para entonces Jackson se había cargado con 2 faltas. Esta fue una de las claves del desenlace. El alero, fuera del partido por sus tempranas personales, no empezó a anotar hasta la segunda mitad. Con Devonte’ Graham (3 puntos, 0 de 7 en tiros de campo) negado de cara al aro, Frank Mason (21 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias) mantuvo a los Jayhawks en el partido, primero con ayuda de los secundarios y luego en solitario, encadenando 15 puntos para su equipo. Al descanso, tras dos triples seguidos de Dorsey, el resultado era 33 a 44. En la segunda mitad Kansas, con la resurrección de Jackson, consiguió sobrevivir muchos minutos. Un triple del ucraniano Sviatoslav Mykhailiuk ponía el 60 a 66 en el marcador a 2:53 del final. Bell capturó un rebote ofensivo que terminó en un triple de Dorsey, taponó a Mason en el siguiente ataque de Kansas y remató la faena con una canasta suya tras un nuevo rebote ofensivo.

 

North Carolina, campeona del Sur

Esta Final a 4 Regional era a priori la más interesante de las cuatro del penúltimo fin de semana del March Madness, con tres candidatas para luchar por el título final como la número 2 Kentucky, la número 3 UCLA y la cabeza de serie North Carolina. Las dos primeras se enfrentaron en una semifinal, en un duelo entre dos bases de primer año. Lonzo Ball (10 puntos, 8 asistencias), el director de juego de los californianos, ha estado en boca de todos esta temporada, pero en esta ocasión los focos iluminaron a De’Aaron Fox (39 puntos, 4 asistencias). El base de Kentucky anotó los 8 primeros puntos de su equipo y ya no paró. Tras una primera parte igualada, Fox y Malik Monk (21 puntos) sumaron 22 de los primeros 27 puntos de los Wildcats en la segunda. Los otros 5 fueron de Dominique Hawkins (11 puntos). Sólo la alta efectividad de los californianos (anotaron 9 de sus 12 primeros lanzamientos en el período) retrasaron el despegue definitivo de su rival. Un triple de Hawkins para cerrar esta racha, seguido por otro de Derek Willis (8 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias), abrieron una brecha definitiva que Fox se encargó de mantener abierta pese a los intentos de los Bruins de cerrarla a golpe de triple.

En la otra semifinal del Sur North Carolina pasó el rodillo sobre la número 4 Butler (92-80) desde el primer minuto. Los Tar Heels empezaron el partido con una gran efectividad en el tiro, especialmente por parte de Justin Jackson (24 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias). Butler se mantuvo viva gracias a Andrew Chrabascz (21 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) y las pelotas perdidas por su rival. El base Joel Berry (26 puntos), que renqueante de un tobillo se lastimó el otro, sumó 5 puntos seguidos para darle los de Roy Williams 10 puntos de margen. Saliendo del banquillo, el ala pívot Luke Maye (16 puntos, 12 rebotes) conectó dos triples y North Carolina se escapó de 16 (30-14). Los Bulldogs redujeron su déficit a 8 puntos, pero los favoritos volvieron a escaparse a partir de su dominio del rebote y aprovechando los fallos de su contrincante. A dos minutos del descanso, el 52 a 32 del marcador dejaba el enfrentamiento visto para sentencia.

En la final del Sur, North Carolina derrotó a Kentucky en un duelo de nervios, fallos y emoción hasta el final (75-73). Su potencial interior le dio el dominio de salida a los campeones del Sur. John Calipari se vio obligado a dar entrada al pivot australiano Isaac Humphries(12 puntos, 5 rebotes) para ayudar a Bam Adebayo (13 puntos, 7 rebotes) en la pintura. Berry (11 puntos, 4 rebotes) seguía sin recuperarse plenamente del tobillo, pero las dos faltas tempranas de De’Aaron Fox (13 puntos, 4 rebotes) lo compensaban. Justin Jackson (19 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) anulaba a Malik Monk (12 puntos) en defensa, y además anotaba el 31-22 a 6:30 del descanso. Kentucky resistió con jugadas de puerta atrás para igualar el marcador al inicio de la segunda parte.

Los Tar Heels volvieron a echar mano de sus pivots. Con Kennedy Meeks (7 puntos, 17 rebotes, 4 tapones) dominando el rebote y Luke Maye (17 puntos, 3 rebotes) anotando un triple y un 2+1, el cabeza de serie volvió a abrir brecha. Humphries y Fox respondieron hasta llevar a los Wildcats a su máxima ventaja, 59-64. Y ahora fue North Carolina la que devolvió el golpe con un parcial de 12 a 0. Ya en el último minuto, con un resultado de 71 a 64, Fox sumó un triple. Tras una pelota perdida por Meeks, Monk anotó otra canasta de 3 puntos. A 7 segundos del final, el escolta de Kentucky empataba a 73 con un lanzamiento triple punteado por dos rivales. Maye, para redondear su fin de semana glorioso, le dio a North Carolina un billete para la Final Four de Phoenix.

 

Artículo publicado en www, encancha, 4 abril 2017

 

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NCAA: El resurgir de Duke

23 Feb

allenNunca hay que dar por muerto antes de tiempo a uno de los favoritos en la NCAA. La temporada es tan intensa que muchos pasan por malas rachas. La gracia está en recuperarse a tiempo. Y eso parece haber hecho Duke. Tan bueno es eso, como malo es entrar en crisis en el momento álgido del curso, como les ha pasado a Florida State, Indiana, South Carolina y Virginia.

Entramos en la recta final de las ligas regulares, y en las principales conferencias sólo Villanova (Big East) y Kansas (Big 12) parecen tener bien encarrilados sus títulos (porque la West Coast de Gonzaga no llega a este nivel). En el resto de ligas importantes, aún queda mucho por decidir en las pocas jornadas que faltan antes de dar paso a los play-offs con una plaza en juego para el March Madness, entre el primer y segundo fin de semana de marzo.

Una de las noticias más sonadas de estas dos últimas semanas ha sido la confirmación de que Duke ha vuelto. Favorita casi unánime de la pretemporada, las lesiones y un reparto de roles aún por definir llevó a los Blue Devils a protagonizar un comienzo de curso vacilante (por definirlo de forma suave). Ahora, cuando se acerca el momento culminante de la temporada, los de Kryzewski vuelven a irrumpir entre la lista de favoritos, junto a una Oregon a la que algunos descartaron antes de tiempo.

En el ranking semanal de los 25 mejores de Associated Press Gonzaga ha mantenido sin problemas su número 1. Al fin y al cabo, con 28 victorias y ninguna derrota, son el único equipo invicto esta temporada en la Division I de la NCAA. Al acecho de un fallo de los Bulldogs se han mantenido Villanova y Kansas, mientras Arizona ha ido escalando posiciones hasta llegar al cuarto lugar, por delante de UCLA, Oregon, Louisville, North Carolina, Baylor, Duke y Kentucky. El mal momento de Southern California y South Carolina las ha dejado fuera de la lista, un destino que podrían compartir Florida State y Virginia si no salen pronto del bache.

Atlantic Coast

El 9 de febrero Duke y North Carolina vivieron un nuevo episodio de su larga rivalidad histórica (78-86). De sus 96 últimos enfrentamientos, cada una había ganado 48. El empate se rompió a favor de los de Mike Krzyzewski gracias a su acierto en los triples (13 de 27), especialmente por parte de un Grayson Allen (25 puntos, 7 de 12 en triples) que recuperó su mejor nivel. El escolta sumó 4 en una primera mitad igualada (40-39) que sirvieron para contrarrestar los 14 puntos del visitante Justin Jackson (21 puntos). En el inicio de la segunda mitad, los Blue Devils abrieron brecha con dos triples de Luke Kennard (20 puntos) y otro de Allen, y el despertar anotador de Jayson Tatum (19 puntos, todos tras el descanso, 9 rebotes, 5 asistencias). North Carolina se aplicó en defensa para igualar el marcador con Joel Berry (15 puntos) asumiendo el mando de las operaciones. El último triple de Allen a poco más de un minuto para el final y justo antes de ser eliminado por 5 faltas, fue clave para decidir un partido igualado.

Sin tiempo para recuperarse después de vencer a los Tar Heels, Duke jugó menos de 48 horas después contra Clemson. Los de Krzyzewski dominaron la primera parte, pero necesitaron de la aportación estelar de Luke Kennard (20 de sus 25 puntos en la segunda parte) para sobrevivir tras el descanso (64-62). En su visita a Virginia (55-65), se atascaron ante su defensa en la primera mitad. Krzyzewski afrontó la segunda con un planteamiento diferente: no marcar más jugadas y dejar total libertad a sus jugadores.  El principal beneficiado fue Jayson Tatum, quien anotó 21 de sus 28 puntos tras el descanso, anotando tres triples al límite de la posesión. El tercero puso a los suyos 10 arriba a 2 minutos del final.

La buena racha de los Blue Devils llegó hasta los siete triunfos consecutivos tras vencer en casa a Wake Forest (99-94). La primera mitad fue muy igualada. En la segunda los locales llegaron a tener una máxima ventaja de 12 puntos gracias a un triple de Tatum, pero los Deamon Deacons fueron remontando poco a poco hasta llegar al final del partido con opciones de ganar. En una penetración a canasta Bryant Crawford (21 puntos) puso en el marcador el 93-92. El base no consiguió acertar sus dos siguientes entradas, y Duke se aseguró un resultado favorable desde la línea de tiros libres.

North Carolina venció claramente el 15 de febrero en su visita a la pista de su rival estatal (73-97), la North Carolina State de un Dennis Smith (27 puntos), que cumplió como siempre. En su primer partido tras la dolorosa derrota frente a Duke, los Tar Heels controlaron el rebote (25 a 41), dominaron en la pintura (22 a 60 en puntos interiores) y consiguieron buenos tiros (56% en tiros de campo). La derrota de los Wolfpack, la tercera seguida tras perder de 30 ante Wake Forest y de 24 contra Florida State, sentenció el destino de su entrenador, Mark Gottfried, a quien la universidad le comunicó su cese del cargo al final de temporada. La noticia no cambió nada, y North Carolina State cedió en su siguiente compromiso contra una Notre Dame (72-81) que encadenaba 4 victorias seguidas tras un importante cambio táctico.

Mike Brey decidió probar un cambio radical en sus sistemas para sacar a Notre Dame del bache que le llevó a sumar 4 derrotas seguidas: poner a Bonzie Colson (1,95) de pívot rodeado por 4 exteriores de los cuales sólo el alero VJ Beachem  (2,03) pasa de los 2 metros.  Los Fightin Irish pasan mucho tiempo con sus 5 jugadores fuera de la pintura, negando una referencia clara en defensa a los pívots rivales. Florida State, un equipo con muchos hombres altos, cayó en su trampa (84-72) el 11 de febrero. Después de conseguir 27 puntos y 16 rebotes frente a Wake Forest, Coolson se fue hasta los 33 puntos (20 en la segunda parte) y 13 rebotes contra los Seminoles. 7 puntos seguidos del atípico interior pusieron a los Fightin Irish 17 puntos arriba a 15 minutos del final. El mejor equipo de la Division I NCAA lanzando tiros libres sacó provecho de la mala noche de los visitantes en este apartado (7 de 22). Boston College y la citada North Carolina State fueron sus siguientes víctimas.

Florida State vio esfumarse sus últimas esperanzas de luchar por el título de la liga regular con su derrota en la pista de Pittsburgh (80-66). Ante la mayor altura y fortaleza de las torres visitantes, el entrenador Kevin Stallings decidió explotar la movilidad de sus dos aleros altos. Michael Young y Chase Jeter. El primero, máximo anotador de los Panthers esta temporada, se quedó en 11 puntos (además de 4 rebotes y 6 asistencias), por debajo de su media de 20,2. El segundo, que promediaba 7,6 puntos, tuvo su gran noche con 29 (y 8 rebotes). El otro acierto de los de Stallings fue anular por completo a uno de los referentes ofensivos de los Seminoles, Dwayne Bacon (0 puntos con tan solo 4 lanzamientos de campo).

Rick Pitino estaba orgulloso de sus jugadores por la buena racha de Louisville (7 victorias en 8 partidos) tras vencer a Boston College el 4 de febrero). No lo estaba tanto al día siguiente, cuando su hombre más atlético, el alero Deng Adel, y su cerrojo en defensa, el pivot Mangok Mathiank, se saltaron el toque de queda la noche antes de un entrenamiento matinal. Ambos fueron suspendidos un partido, el que los Cardinals debían jugar ante Virginia. Sin ellos, y sin su máximo anotador, el lesionado Quinn Snyder, Louisville cayó 71-55.

Una vez recuperadas a sus tres piezas, el equipo de Pitino remonto en la segunda parte frente a Miami (71-66) y sobrevivió en la pista de Syracuse, aunque necesitó una prórroga para hacerlo (72-76).  Los Orange perdían de 14 a cinco minutos del descanso, pero no tardaron en reducir su desventaja. En la segunda parte su margen en contra era de 7 a 3 minutos para acabar, pero consiguieron forzar un tiempo extra. Y aquí Louisville si sentenció con un parcial de 0-10 con 6 puntos, 4 rebotes, 1 tapón, 1 pelota recuperada y 1 asistencia del pívot egipcio Anas Mahmoud (12 puntos, 8 rebotes, 3 tapones) en este lapso. El 18 de febrero ganaron en un partido espectacular a una Virginia Tech  (94-90) que firmó un 59,2% en sus tiros de campo (65,4% en triples). Los de casa no se quedaron muy atrás en acierto (51,5% global con un 54,5% en triples) en un duelo en el que aprovecharon las posesiones extra tras pérdida de pelota de los Hookies. No os perdáis en el vídeo el cambio de vestuario del entrenador de Virginia Tech, Buzz Williams, a causa del calor en la pista.

Virginia, situada en la zona media del ranking, cedió el domingo 12 de febrero en su visita a Virginia Tech (80-78). Seth Allen hizo bueno el refrán de “a la tercera va la vencida” para convertirse en el héroe de la noche. Los Hookies fueron por detrás en el marcador casi todo el tiempo, pero Allen (20 puntos) tuvo la ocasión de empatar al final de los 40 minutos. Falló, pero el palmeo de Ty Outlaw (su única canasta del partido) forzó la prórroga. Con empate a 68 London Perrantes (22 puntos) pudo darle el triunfo a los Cavaliers, pero su entrada a canasta tuvo un final sorprendente: la pelota se quedó muerta en el soporte del aro sin entrar. Allen tuvo el triple para ganar, pero falló. Pero nuevamente perseveró, y a 4 segundos del final de la segunda prórroga su esfuerzo se vio recompensado con la canasta de la victoria para Virginia Tech.

Tras esta decepción Virginia volvió a ceder ante Duke, como ya hemos comentado, antes de visitar a North Carolina. Los Cavaliers consiguieron forzar a los Tar Heels a jugar a un ritmo más lento del habitual, pero con eso lo único que consiguieron fue evitar una paliza de escándalo (65-41). Y es que fallando 17 triples seguidos antes de meter uno (su serie final fue 2 de 20) y transformando un 28% de lanzamientos de campo, es imposible aspirar a ganar. En la segunda mitad Virginia estuvo casi 10 minutos sin anotar un tiro de campo. En los locales, Justin Jackson anotó 18 de sus 20 puntos en la primera parte (su estadística final incluye 4 rebotes y 6 asistencias). En la segunda, su relevo lo recogió Kennedy Meeks, que sumó sus 13 puntos y sus 7 rebotes tras el descanso.

La caída en picado de Virginia se confirmó tras su cuarta derrota consecutiva. Los Cavaliers cedieron en su propia pista ante la Miami que entrena Jim Larranaga (48-54), en un partido que se resolvió en la prórroga. Es la peor racha de derrotas del equipo desde que el entrenador Tony Bennett tomó las riendas la temporada 2009-10. Los locales ganaban 35-24 a 12 minutos del final gracias a un parcial de 12 a 0, pero a partir de ese momento estuvieron 6 minutos sin anotar. Una demostración más de los problemas del equipo para anotar, agravados por el mal momento de su base y único sénior London Perrantes, fue su pésimo 31,4% en tiros de campo (16 de 51).

North Carolina se mantiene al frente de esta conferencia, con una victoria de margen respecto a Louisville y la renacida Duke. Tras ellas andan lo bastante cerca como para aspirar al título de liga regular Florida State y Notre Dame.

Big East

El entrenador de Villanova Jay Wright sumó el triunfo 500 de su carrera en la visita de los suyos a la pista de Xavier (57-73), un conjunto que deambulaba por la parte baja del ranking de 25. Los Musketeers, que ya no contaban con Edmond Summer por una grave lesión de rodilla, se quedaron durante el partido sin su máximo anotador Trevon Bluiett al agravarse el esguince de tobillo que arrastraba. Villanova también tenía una ausencia de consideración, la de su único hombre fiable de más de 2 metros, Darryl Reynolds, por una lesión en las costillas.

Butler había llegado a estar en el onceavo puesto del Top 25 antes de que dos derrotas consecutivas frente a Georgetown y Creighton a finales de enero les hicieran bajar. En el veintidosavo lugar de la lista, los Bulldogs cayeron en su visita a Providence (71-65) con su mejor anotador, Kelan Martin fuera del cinco titular por segundo partido consecutivo. Los minutos del alero se han reducido, y lógicamente también lo ha hecho su anotación. Los Bulldogs se rehicieron apalizando a la decepcionante Saint John’s que entrena el exNBA Chris Mullin y a la última de la Big East De Paul.

Creighton perdió en su visita a la pista de Seton Hall (87-81) ante la noche tonta de Khadeen Carrington. El escolta anotó 41 puntos (10 de 15 en tiros de campo), capturó 5 rebotes, dio 7 asistencias y robó 4 pelotas. Carrington anotó 10 puntos en el último minuto del encuentro, justo cuando los Pirates estaban sólo un punto por delante de su rival. Dos de ellos, los decisivos, tras un increíble robo de pelota.

La estrella de Seton Hall se fue hasta los 22 puntos frente a una Villanova que venía de superar a De Paul, pero en esta ocasión no fueron suficientes para ganar (70-92). Los vigentes campeones de la NCAA, liderados por un Jalen Brunson infalible (22 puntos, con 7 de 7 en tiros de campo, 10 asistencias), se quedaban a un paso de ganar por cuarta vez seguida su liga de conferencia. Sólo necesitan sumar un triunfo en uno de los tres partidos que les restan para conseguirlo. El primero de los tres es contra Butler, la segunda y la única que puede aspirar a acabar la liga regular empatada con ella. Un triunfo en este partido acabaría con el suspense. Creighton, la tercera, ya no tiene opciones de ganar el título.

Big 10

Wisconsin, que había escalado hasta el séptimo lugar del Ranking de Associated Press, cayó en casa ante una Northwestern (59-66) que buscaba un triunfo de prestigio que le permitiera disputar por primera vez en su historia el March Madness (59-66). Los Wildcats basaron su victoria en el doble marcaje al que sometieron a una de las estrellas locales, Ethan Happ (Nebraska les había hecho lo mismo en su partido previo, aunque los Badgers acabaron ganando en la prórroga 69-70). Con el pívot anulado, el base Bronson Koenig arrastrando problemas musculares, y Nigel Hayes desaparecido en la primera parte (sólo 4 de sus 13 puntos en los primeros 20 minutos), Northwestern consiguió un parcial de 3-19 tras anotar 5 triples que les dio una renta de 9 puntos de margen que supo mantener en la segunda mitad.

La mala racha de esta universidad se alargó ante Michigan, un equipo que intenta desesperadamente mejorar sus opciones en los play-off de esta conferencia. Ante los Badgers, que por primera vez este curso encadenaron 2 derrotas seguidas, sumaron su tercera victoria consecutiva (64-58). Zak Irvin, el que debía ser el jugador más importante de los Wolverines esta temporada, dejó atrás un mal momento anotador (13 puntos en sus 4 partidos previos) para contribuir con 18 puntos en la victoria, secundando a Moe Wagner (21 puntos).  Hubo dos factores claves que explican la derrota de Wisconsin. El primero, la ausencia por lesión de Bronson Koenig. Su sustituto, el freshman D’Mitrik Trice (su hermano mayor Travis fue una de las piezas claves de la Michigan State que jugó la Final Four del 2015), anotó 9 puntos pero convirtiendo sólo 2 de sus 15 lanzamientos.  La otra clave fue el doble marcaje sobre Ethan Happ tras el descanso. El pívot sumó 18 puntos en la primera parte, con 8 de 9 en sus tiros de campo, por tan sólo 4 en 4 lanzamientos en la segunda.

Tras estas dos derrotas Wisconsin cedió su ventaja en la clasificación de la liga regular para verse empatada con Purdue y Maryland. Contra los segundos se enfrentó en su siguiente cita, el 19 de febrero, consiguiendo una victoria importantísima (71-60). Bronson Koenig volvió a jugar, anotando 9 puntos en la segunda parte. El alero Nigel Hayes (21 puntos, 10 rebotes) sumó 14 tras un descanso al que se había llegado con 6 puntos de margen de los visitantes liderados por el base Melo Trimble (27 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias).  Los Badgers ya habían previsto que Ethan Haap (20 puntos, 7 rebotes, 5 recuperaciones) recibiría un doble marcaje. En la primera mitad el pívot dio buenos pases a sus compañeros libres, y en la segunda, ante las dudas de Maryland, les remató en la pintura. Trimble intentó en solitario la remontada aprovechando que Haap estaba en el banquillo con 4 faltas, pero Koenig y Hayes le dieron la réplica.

Purdue, por su parte, avasalló con sus dos torres, Caleb Swanigan (24 puntos, 15 rebotes, 5 asistencias)  y Isaac Haas (18 puntos, 5 rebotes) a una Michigan State con muchas carencias en la pintura (80-63). Para colmo de males de los Spartans que se aferraban a sus últimas opciones de ser invitados al torneo de marzo, se lesionó de gravedad una rodilla el escolta Eron Harris, que ya no volverá a jugar en su último curso en la NCAA. Los Boilermakers sólo tuvieron que centrarse en limitar la producción del alero de primer año (y posiblemente último antes de dar el salto a la NBA) Miles Bridges (14 puntos con 4 de 6 en triples, 9 rebotes). Purdue, que lidera la liga regular de esta conferencia con una victoria de margen respecto a Wisconsin (ahora la 16 del ranking), 2 sobre Maryland y 3 respecto a Northwestern, tuvo que recurrir a una prórroga para superar a la modesta Penn State (70-74). En este último encuentro Swanigan se quedó en 10 puntos y 9 rebotes, rompiendo una racha de 9 partidos seguidos firmando un doble doble.

La decepcionante Indiana, que abrió la temporada en el ya lejano noviembre venciendo a una de las grandes favoritas como Kansas, es la antepenúltima de esta conferencia tras haber perdido 7 de sus 8 últimos partidos cuando tiene equipo para aspirar a mucho más. Por detrás suyo encontramos otra universidad histórica como Ohio State. Ahora mismo, es muy difícil que ninguna de las dos sea invitada al March Madness.

Big  12

Kansas sufrió, y de qué manera, para vencer en la pista de Texas Tech (79-80), uno de los equipos de la cola de la clasificación de la conferencia. La defensa de los Raiders dejó al base Frank Mason en tan sólo 12 puntos (4 de 13 en tiros de campo), pero no pudo frenar a Josh Jackson (31 puntos, 12 de 15 en tiros de campo, 11 rebotes, 4 asistencias). Con empate a 79 a 3 segundos del final, el alero se vio en la tesitura más complicada para un jugador de primer año: lanzar los tiros libres claves. Tras errar el primero, anotó el segundo. El triple a la desesperada de Keenan Evans no entró (25 puntos, 4 de 5 en triples).

En uno de sus dos compromisos más complicados para asegurarse un nuevo título de liga regular de su conferencia, Kansas derrotó a West Virginia el 13 de febrero en un partido trepidante con una prórroga (84-80). Los visitantes golpearon primero con una defensa modélica. Los Jayhakws, que se vieron 0-10 en el marcador, sólo acertaron 1 de sus 10 primeros lanzamientos. Tras  dos triples de Lagerald Vick (14 puntos) y una mejora defensiva que les permitió rebotear y correr, los locales devolvieron el golpe con un parcial de 16 a 0. West Virginia reaccionó para cerrar la primera parte 32-39. Tras el descanso, los de Bob Huggins mantuvieron su dominio para ponerse 14 arriba (50-64) a 3 minutos del final con los puntos de Esa Ahmad (20) y Tariq Phillip (18). Y entonces llegó la locura, con los de casa recuperando pelotas con su presión a toda pista y con Frank Mason (24 puntos, 3 de 13 en tiros de campo pero 16 de 18 en los libres) y Devonte Graham (18 puntos) de ejecutores en una remontada que parecía imposible. La prórroga se abrió con un parcial de 8 a 0 con 2 triples de Graham y una penetración tras robo de Josh Jackson (14 puntos, 11 rebotes, 5 recuperaciones) que West Virginia no pudo contrarrestar.

El panorama se le acabó de aclarar a Kansas esa misma noche con la derrota de Baylor en su visita a Texas Tech (84-78), el mismo equipo que dos días antes había estado a punto de noquear a los Jayhawks. Los Red Raiders abrieron el partido con un 11-0. El belga Manu Lecomte entró en ignición al final de la primera parte, anotando 12 de los últimos 14 puntos de los Bears para darle la vuelta al marcador antes del descanso, 32-36. Pero mediada la segunda mitad Texas Tech reapareció con otro parcial de 11 a 0 que la puso 8 puntos arriba a 4 minutos del final. Los Raiders a punto estuvieron de dar una nueva sorpresa frente a West Virginia, pero las piernas les flaquearon en la segunda prórroga (83-74).

Precisamente Baylor era el gran rival a batir que le quedaba a Kansas. Los Jayhawks se llevaron una victoria crucial de la pista de los Bears (65-67), y esta vez no fue por su gran capacidad en ataque sino por su determinación y su buena defensa en la última jugada. Los locales fueron por delante la mayor parte del tiempo imponiendo su juego físico, y llegaron a los 3 minutos y medio finales de partido con 6 puntos de margen. En una nueva demostración de carácter, los jugadores de Bill Self volvieron a remontar tal como hicieran ante West Virginia. Josh Jackson (16 puntos), que ya había salvado a los suyos con un triple lejano para cerrar la primera mitad, consiguió dos canastas y Devonte Graham anotó dos tiros libres para empatar a 65. Landen Lucas fue objeto de falta tras capturar un rebote ofensivo, y anotó dos tiros libres a 11 segundos del final. En el último ataque, Kansas cerró la línea de pase para la estrella de Baylor, Jonathan Motley (19 puntos, 9 rebotes, 4 asistencias), y negó un tiro librado a su segunda opción, Lecomte (16 puntos, 4 de 9 en triples). Los Bears, que llegaron a figurar entre la lista de candidatos a cabezas de serie del March Madness, sumaban su cuarta derrota en 6 enfrentamientos.

Con cuatro partidos por jugar, Kansas es la primera de su liga regular con dos victorias de margen respecto a tres perseguidores que han jugado un partido más, una Baylor que rompió su racha de dos derrotas seguidas superando a una Oklahoma (60-54) muy lejos del nivel del curso pasado, West Virginia y Iowa State.

Pacific 12

El 9 de febrero UCLA y Oregon se enfrentaron con 21 ojeadores de la NBA acreditados y una leyenda como Magic Johnson en las gradas ( 82-79). Todos querían ver a las dos perlas de los de casa, Lonzo Ball (15 puntos, 11 rebotes) y TJ Leaf. En la primera mitad Dillon Brooks (19 puntos) castigó duramente a los locales, bien secundado por Tyler Dorsey (19 puntos). Los Ducks llegaron a ganar de 17 hasta que Bryce Alford (12 puntos, 4 asistencias) conectó 9 puntos para liderar un parcial de 14 a 0. Oregon se rehizo y al descanso el marcador era 39-48. En el inicio de la segunda parte Brooks volvió a aparecer, y su equipo se puso 15 puntos arriba a 15 minutos del final.  Los Bruins probaron suerte con la misma zona 3-2 que no les había funcionado en la primera mitad, con idéntico resultado. Mejor les fue con una agresiva individual que les concedió un parcial de 7-0. La remontada de UCLA era imparable mientras sus rivales perdían su puntería. Un triple del tercero de los Holiday (Jrue y Justin juegan en la NBA), Aaron (15 puntos, 7 rebotes), les daba el mando con menos de 4 minutos por jugarse, 72-70. Ball asumió el mando con una entrada y un triple lejanísimo en el último minuto. Las libretas de los ojeadores de la NBA echaban humo.

UCLA se vengó, el 18 de febrero, de la derrota que había encajado en enero frente a Southern California (102-70). Los Bruins, además, hicieron sangre ante un rival que va cediendo poco a poco en la clasificación de esta conferencia con los puntos de Bryce Alford (26 puntos, 4 rebotes, 6 asistencias). El hijo del entrenador sumó 10 puntos seguidos para su equipo. Cuando empezó su serie, USC estaba a 12 a poco más de 7 minutos para el final. Tras su décimo punto consecutivo, la distancia en el marcador entre ambos conjuntos era de 20 puntos. Pero el joven Alford no tenía bastante. Tras una asistencia suya para el mate de Lonzo Ball (15 puntos, 8 rebotes, 8 asistencias) y un triple faltando 2 minutos y 5 segundos para acabar, la ventaja de UCLA llegó hasta los 30 puntos.  Él acabó el trabajo que habían empezado en la pintura TJ Leaf (19 puntos, 8 rebotes) y Thomas Welsh (16 puntos, 16 rebotes).

Oregon, por su parte, se recupero de su decepción ante UCLA derrotando también a Southern California (70-81). Los locales llegaron a perder de 11 en la primera parte, pero se recompusieron antes del descanso. En la segunda parte Dillon Brooks (21 puntos)  volvió a poner a los Ducks 10 arriba, pero cuando fue eliminado por faltas a 3:28 del final su equipo sólo ganaba de 5. El encargado de frustrar las esperanzas de remontada de los californianos fue Tyler Dorsey (19 puntos) con 2 triples decisivos.

Arizona superó a California (62-57) a pesar de que entre sus dos mejores anotadores, Allonzo Trier y Lauri Markkanen, sólo anotaron una canasta de 10 intentos. Los Wildcats se dedicaron a mover la bola en ataque buscando a Kobi Simmons (13 puntos) y Kadeem Allen (11 puntos) por fuera, y Dusan Ristic (12 puntos) por dentro, y se aplicaron duro en defensa para contrarrestar la mala noche de sus dos estrellas. Arizona lidera la Pac 12 habiendo perdido sólo un partido de los 15 jugados de liga regular. Tras 4 victorias frente a rivales asequibles, ahora le llega el esprint final. De sus últimos 3 partidos, uno es contra Southern California y otro contra UCLA. En la clasificación, a una victoria de los Wildcats está Oregon, precisamente la única capaz de derrotarles en su conferencia. Por detrás, la tercera en discordia es UCLA. De las tres, la que presenta un final de calendario más asequible es Oregon.

Southeastern Conference

Kentucky sufrió para vencer a una Georgia (77-82) que a los dos minutos de juego perdió por una lesión de rodilla a su estrella, el alero alto Yante Maten. A pesar de esta importante baja, los Bulldogs no se rindieron y tuvieron a los de John Calipari contra las cuerdas hasta el final, liderados por el base JJ Frazier (36 puntos). A un minuto del final, una canasta suya ponía por delante a los de casa, 75-73. El base de los Wildcats D’Aaron Fox empató con dos tiros libres y un tapón de Bam Adebayo le dio la iniciativa a Kentucky. Fox marcó distancia con otros 4 tiros libres y Malik Monk remató la faena con dos puntos más, también desde la línea de personal. Tras el partido Calipari aprovechó para elogiar el trabajo del entrenador rival, Mark Fox, y se despachó a gusto contra la decisión de despedir al entrenador de North Carolina State, Mark Gottfried, a medio curso. El entrenador de Kentucky recomendó a los entrenadores incluir en sus contratos una cláusula para cobrar toda la temporada en estos casos. Kentucky volvió a sufrir frente a Missouri (62-72), pero Adebayo (22 puntos, 15 rebotes) compensó en la pintura la falta de acierto del equipo en el lanzamiento exterior.

 

South Carolina perdió en casa contra Alabama en el partido más maratoniano de lo que llevamos de curso (86-90). Hasta 4 prórrogas hicieron falta el 8 de febrero para conocer al vencedor. La estrella local, Sindarious Thornwell, firmó unas cifras monstruosas, 44 puntos y 21 rebotes (10 ofensivos), pero compensó con sus 25 tiros libres anotados (de 33 lanzados) su pobre 9 de 25 en tiros de campo. El entrenador Frank Martin se culpó de la derrota por haber programado una serie previa de entrenamientos demasiado duros que dejaron agotados a sus jugadores. Ni Thornwell ni ninguno de sus otros dos mejores anotadores, PJ Dozier y Duane Notice, estaban frescos para lanzar. Aún así, su técnico mantuvo en pista 56 minutos al primero y 54 a los otros dos. El máximo encestador de Alabama fue Avery Johnson Jr (23 puntos), el hijo del entrenador. ¿Os suena el nombre? Avery Johnson padre jugó 16 temporadas en la NBA, ganando un anillo de campeón con los Spurs el 1999 anotando la canasta ganadora del quinto partido de la serie contra los Knicks. Como entrenador, llevó a los Dallas Mavericks a las finales del 2006 (ganadas por los Miami Heat).

Este no fue el único traspié de los Gamecocks. El 12 de febrero vencieron a Mississippi State, pero el 16, fueron derrotados por Arkansas en casa (76-83). Sindarious Thornwell jugó otro gran partido (27 puntos), pero tampoco fue suficiente. Los Razrobacks perdian de 14 en el minuto 6 de partido. Menos de 10 minutos más tarde, ganaban de 9 tras un parcial de 2 a 25. South Carolina fue por detrás en el marcador toda la segunda mitad, pero consiguió acercarse a un punto a 1:16 del final tras dos puntos de PJ Dozier.  Una afortunadísima canasta de Manuale Watkins acabó con su capacidad de reacción.

South Carolina sumó su tercera derrota en cuatro partidos en su visita a la pista de Vanderbilt (71-62). Los Gamecocks probaron su propia medicina ante un rival que decidió superar en defensa a uno de los mejores defensores de la NCAA.  Los Commodores impidieron a los visitantes anotar ninguna canasta en juego durante unos 9 minutos. En este tiempo el entonces 21 del ranking pasó de ganar 49 a 53 a perder 70 a 59, con Vanderbilt impulsado por los triples de Riley LaChance (14 puntos) y la anotación de Matthew Fisher-Davis (17 puntos) saliendo del banquillo. Thornwell superó los 20 puntos (21) por cuarto partido consecutivo, y de nuevo no fue suficiente para que South Carolina venciese.

En este estado de cosas, la visita del 21 de febrero a la pista de Florida se presentaba como un revulsivo o como un hundimiento casi definitivo. Fue lo segundo. Los Gators atraparon en su trampa defensiva a los visitantes que además vieron como un Thornwell (23 puntos, 10 rebotes, 11 de 11 en tiros libres) desactivado se cargaba muy rápido con dos faltas. Frank Martin tuvo que jugársela cuando los Gamecoks perdían de 12 a 5:30 del descanso dando entrada de nuevo a Thornwell. La jugada le salió bien, y South Carolina se recuperó con un parcial de 2 a 17. Aunque su liderato en el marcador les duró sólo 50 segundos.  Tras cerrarse la primera parte con un resultado de 35 a 33, en la segunda Kevaughn Allen (26 puntos, 7 rebotes, 13 de 14 en tiros libres) y Devin Robinson (14 puntos, 6 rebotes, 3 tapones) se encargaron de que Florida se apuntase un nuevo triunfo (81-66).

Florida, sin hacer ruido y tras 9 victorias consecutivas se mantiene al frente de la clasificación de la SEC, empatada con el único rival ranqueado al que venció en esta racha, Kentucky. Su final de calendario de cara a acabar primera la liga regular es complicado, debiendo visitar el feudo de los de Calipari. Si supera este escollo, aún tendrá que ganar como local a la cuarta, Arkansas, antes de cerrar esta fase de la temporada en la pista de Vanderbilt. Y todo ello sin poder contar sin su pívot titular, John Egbunu, fuera de combate por una grave lesión de rodilla.

La gran curiosidad de Florida es Canyon Barry, hijo de uno de los nombres míticos de la NBA, Rick Barry. Su padre era un gran anotador con un curioso estilo a la hora de lanzar tiros libres. El mismo que ha adoptado su hijo, con un elevado porcentaje de acierto (89,9% este curso). El escolta sénior ha batido el récord de lanzamientos de personal consecutivos anotados sin fallo de la Universidad de Florida. Ante Texas A&M llegó a los 39 seguidos. La racha se rompió en su siguiente partido, frente a Auburn, donde falló uno de sus doce tiros, el cuarto. Barry se consoló anotando 30 puntos.

West Coast

Gonzaga, único equipo invicto de la Division I, superó en su visita a la pista de Saint Mary’s  (64-74) el último obstáculo serio para mantener su imbatibilidad hasta el final de la liga regular de su conferencia. Los Gaels sólo fueron por delante en el marcador tras la canasta inicial de Evan Fitzner. El hombre montaña Przemek Karnowski (19 puntos, 8 rebotes) sumó 10 de los 12 primeros puntos de una Gonzaga que anotó 11 de sus 12 primeros lanzamientos de campo para escaparse. La ventaja visitante llegó hasta los 15 puntos. Saint Mary’s, el equipo que juega los ataques más largos de la categoría, aceleró su ritmo para remontar, y llegó al descanso 31-40 tras 6 puntos seguidos de su estrella, el pivot Jock Landale (24 puntos, 8 rebotes). El australiano se vio muy condicionado por las faltas intentando frenar a Karnowski y su socio en la pintura, el ala pívot Jonathan Williams (17 puntos, 9 rebotes). En la segunda mitad los Bulldogs se dedicaron a administrar su renta, liderados por Nigel Williams-Goss (14 punts, 3 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones), contrarrestando las rachas de acierto rivales.

A Gonzaga solo le quedan dos partidos para cerrar la liga regular, frente a la débil San Diego y la tercera de la clasificación a 6 triunfos de distancia, Brigham Young, y la única posibilidad de que no sea campeona en solitario es que pierda los dos. Y aún así, sería campeona empatada con la segunda, Saint Mary’s. Yo no apostaría a que los Bulldogs perdiesen ninguno de los dos.

Máquinas de anotar

Lamelo Ball es el hermano pequeño del base de UCLA Lonzo Ball. Aunque aún estudia en el instituto, ya genera tanta expectación como su hermano. El motivo, los 92 puntos que anotó en un partido con su centro de estudios, Chino Hill, 41 de ellos en el último cuarto.

Mike Daum marcó un nuevo récord anotador de la temporada en la Division I de la NCAA con los 51 puntos que anotó frente a Fort Wayne. El ala pivot (2,05) de South Dakota State, tercero del ranking de anotadores con casi 25 puntos de media, superó de un punto la marca que había establecido en enero el líder de esta categoría, Markus Keene de Central Michigan. Daum anotó 14 de sus 29 lanzamientos de campo (7 de 18 en triples) y 16 de sus 17 tiros libres. A sus 51 puntos les sumó 15 rebotes.

La imagen más lamentable del curso se vio en la Division III, en el partido entre Daniel Webster College y Southern Vermon, cuando Marquise Caudill (de Daniel Webster) dejó KO de un puñetazo a un oponente y aún luego intentó rematarlo con una patada en el suelo. La policía lo arrestó por su acción juntamente con otro jugador implicado en la tangana. A Caudill le han  caído 50.000 dólares (casi 47.500 euros) de multa.

 

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, el 23 de febrero del 2017

NCAA: Kentucky, contra las cuerdas

16 Feb

La Universidad de Kentucky estuvo muy cerca de perder su primer partido de la temporada, con la inesperada colaboración de su propio entrenador John Calipari. Esta fue la noticia más destacada de la semana en que falleció otro de los históricos de los banquillos universitarios. Jerry Tarkanian.

La invicta Kentucky se mantuvo de forma unánime como  primera del ranking de Associated Press. No había ningún motivo para lo contrario. Virginia, tras sus triunfos sobre los ranqueados North Carolina y Louisville, recuperó la segunda posición. Gonzaga, el equipo que se la había arrebatado, volvió al tercer lugar de la lista precediendo a Duke y Wisconsin. Ese fue el primero de los dos cambios en el Top 10. El otro, el descenso de Arizona desde la sexta a la séptima posición tras su derrota frente a Arizona State. Villanova se aprovechó de la desgracia de los Wildcats para hacerse con el sexto lugar mientras que Kansas, Louisville y Notre Dame conservaron sus posiciones.

Texas y Georgetown pagaron sus partidos perdidos de la semana saliendo del ranking. Ambos equipos eran conscientes de su situación y no fueron capaces de mejorar. Su lugar lo ocuparon Oklahoma State (21) y Arkansas (24). Esta semana los amonestados son Southern Methodist (25), Ohio State (23) y West Virginia (21). Ya no queda ningún equipo sin estrenarse después que Florida A&M venciera a North Carolina A&T (57-50). Jermaine Ruttley (24 puntos, 9 rebotes, 3 asistencias) y Jorge Rosa (22 puntos) acapararon la anotación de los Rattlers.

Tarkanian nos deja

Si la semana pasada nos hacíamos eco del fallecimiento de Dean Smith, en esta la triste noticia es la muerte, con 84 años, de otro de los entrenadores míticos de la NCAA como Jerry Tarkanian. El técnico llevó a la Universidad de Nevada Las Vegas a ganar su único campeonato de la NCAA el año 1990. En la final superó a Duke por 30 puntos (103-73), la mayor diferencia en la historia de las finales del “March Madness”. El “Tiburón”, uno de los primeros en fichar atletas procedentes de Junior College, mantuvo un largo enfrentamiento con los responsables del baloncesto universitario, que le acusaron de reclutamientos irregulares en los tres equipos que dirigió (Long Beach, UNLV, Fresno State).

La relación de algunos de sus jugadores con un apostador profesional acusado de amañar partidos motivó su adiós a Las Vegas al final de la temporada 1991-92. Tarkanian obtuvo su venganza cuando denunció a la NCAA por acosarle durante 2 décadas y el tribunal fijó una compensación para él de 2,5 millones de dólares. El entrenador obtuvo el dinero para iniciar el pleito gracias al finiquito que le dieron los Spurs cuando le despidieron tras 20 partidos de la liga regular del año 1992. Casualidades de la vida, el mismo día de su fallecimiento se enfrentaban en la liga regular de la Missouri Valley dos de sus equipos. UNLV venció a Fresno State por 73 a 61 con 27 puntos, 19 rebotes (9 ofensivos) y 7 tapones de Christian Wood.

American

La última del ranking Southern Methodist se impuso a la colista de su conferencia Houston (69-75). Markus Kennedy (17 puntos, 6 rebotes) y Nic Moore (15 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias) se combinaron para anotar 23 puntos para los Mustangs en la segunda mitad. La ventaja visitante llegó a ser de 17 puntos. Los Cougars reaccionaron para entrar en el último minuto 4 puntos por debajo en el marcador. Su ímpetu les dio para capturar 3 rebotes ofensivos consecutivos en su penúltima posesión, pero no para amenazar el triunfo de sus invitados.

Este resultado, combinado con la derrota de la entonces líder Tulsa ante el vigente campeón norteamericano Connecticut (70-45), dio a SMU el liderazgo de su clasificación. Los Huskies encadenaban tres triunfos desde que su entrenador  se pasó al “small ball” desplazando a Daniel Hamilton de la posición de alero a la de ala pívot para dar entrada en el cinco titular a Terrence Samuel a la vez que enviaba al banquillo a Omar Calhoun y daba su lugar a Rodney Purvis.

La racha se truncó precisamente ante el equipo al que acababan de hacerle un favor, Southern Methodist (73-55). Los Huskies empezaron ganando 3 a 10 con dos triples de Ryan Boatright (19 puntos). Su dominio se acabó a la que aparecieron los interiores del equipo que entrena Larry Brown, Yannick Moreira (13 puntos, 10 rebotes) y Markus Kennedy (13 puntos, 8 rebotes).

Atlantic Coast

Virginia, segunda del ranking por detrás de Kentucky, superó con éxito su primer partido sin el lesionado Justin Anderson. Los Cavaliers sufrieron, pero vencieron a North Carolina State (47-51). Uno de los mejores jugadores locales, Ralston Turner (4 puntos, 0 de 6 en triples), jugó con problemas en una rodilla, lo que igualó la situación de ambos conjuntos. Aunque Malcolm Brogdon (15 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias) fue el máximo anotador de los visitantes, el protagonista de las jugadas claves en un partido muy ajustado fue Mike Tobey (11 puntos, 9 en la segunda parte, y 9 rebotes). El pívot puso a su equipo 5 arriba a 5 del final. Con un mate mantuvo a los suyos por delante cuando el rival se acercó. Y cuando Trevor Lacey (14 puntos) falló la entrada que podía forzar la prórroga, él fue quien capturó el rebote y anotó dos tiros libres importantísimos.

Los Cavaliers tampoco tuvieron un rival sencillo en la Wake Forest que entrena el exNBA Danny Manning (61-60). El freshman griego Konstantinos Mitoglou (18 puntos, 6 de 12 en triples) rompió la igualdad en los últimos 5 minutos de la primera parte con 3 triples que permitieron a los Deamon Deacons llegar al descanso con 7 puntos de ventaja (24-31). Virginia empezó la segunda mitad pasando el rodillo, con un Anthony Gill (19 puntos, 6 rebotes) muy incisivo en la zona. Hasta 13 puntos de ventaja llegaron a tener los de Tony Bennett antes de fallar 7 lanzamientos consecutivos.

Los visitantes se acercaron en el marcador con la inspiración de Cornelius Hudson (12 puntos) y Mitoglou. El segundo equipo del ranking dejó su destino en manos del extraordinario Malcolm Brogdon (11 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias, 4 recuperaciones). El base-escolta redujo el ritmo de acercamiento de sus rivales con una asistencia, una canasta y un tapón sobre Mitoglou. Aún así, Wake Forest tuvo una última jugada para ganar. Brogdon cerró todos los espacios a un Cody Miller-McIntyre (13 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias) al que le acabó robando este último balón.

La número 4 Duke consiguió frente a South Florida (70-73) su tercera victoria en 6 días. Los de Krzyzewski, tras fallar sus 8 primeros lanzamientos, anotaron 12 de sus 17 intentos para llegar al  descanso con 8 puntos de ventaja. Entre Jahlil Okafor (13 puntos) y Quinn Cook (26 puntos) elevaron el margen de los Blue Devils a 14 puntos al inicio de la segunda parte, con 5 asistencias de Tyus Jones (16 puntos, 6 rebotes, 12 asistencias). La anotación constante de Devon Bookert (23 puntos, 6 asistencias) acercó a los Seminoles en el marcador. A 11 segundos del final, Xavier Rathan-Mayes anotaba el 69-70. En el tiempo restante Cook convirtió 3 de sus 4 tiros libres mientras Bookert falló 3 de 4. Pequeños detalles que marcan la diferencia.

Syracuse llegó a gozar de 11 puntos de ventaja sobre Duke a 3:30 del descanso. En defensa Rakeem Christmas era un muro contra el que se estrellaba una y otra vez Jahlil Okafor, aunque fuera a  costa de cargarse con 2 faltas mediada la primera parte. En ataque Michael Gbinije (27 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) era un auténtico ciclón con 19 puntos en este período (5 de 6 en triples). Los Blue Devils esperaron que capeara el temporal y con 3 triples (Quinn Cook, Justise Winslow, Matt Jones) llegaron al descanso sólo 3 abajo (39-36).

En la segunda parte apareció Okafor (23 puntos, 13 rebotes, 10 de 15 en el lanzamiento). El freshman de Duke ya controlaba en defensa a Christmas (11 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias, 5 tapones aunque 5 de 17 de cara a canasta), pero tras el descanso además acertó en ataque anotando sus 7 tiros a canasta. Un mate del pívot a 10:09 del final ponía el 50-61 en el marcador. Aunque Tyler Robertson (19 puntos, 10 rebotes) rebajó este margen a 4 puntos faltando 3:51, Quinn Cook (17 puntos, 5 asistencias) evitó desde la línea de tiros libres que los Orange se acercasen más. Duke venció 72 a 80.

Montrezl Harrell (28 puntos, 12 rebotes, 5 tapones) lideró la victoria de la novena Louisville sobre Pittsburgh (69-56). El ala pívot anotó todos los puntos de su equipo en el parcial de 8 a 2 que permitió a los Cardinals cerrar la primera parte con 5 puntos de margen. En la segunda, un buen arranque de Michael Young (16 puntos, 4 rebotes) permitió a los Panthers arrebatarle la iniciativa a su rival. Los de Pitino respondieron con un parcial de 22 a 2 en el que Harrell estuvo omnipresente, ya fuera capturando un rebote para anotar o colocando un tapón. Louisville rompió su racha de dos partidos con sólo 4 jugadores anotando. En este encuentro 3 jugadores de su banquillo se combinaron para sumar 8 puntos.

Wayne Blackshear (19 puntos, 4 de 6 en triples) y Terry Rozier anotaron los primeros 13 puntos de Louisville en casa frente a North Carolina State (65-74). A partir de su inspiración los Cardinals consiguieron un margen de hasta 5 puntos.  Sin embargo, a la que desapareció este impulso el equipo empezó a ceder. Anthony Barber (21 puntos, 4 asistencias), un base de trayectoria irregular que hasta ahora no había cumplido las grandes expectativas con las que llegó a los Wolfpack, dejó una muestra de su potencial real en la casa de Rick Pitino.

La gran dirección del sophomore fue clave para que su equipo igualase el duelo antes del descanso y para que lo desequilibrara en la segunda mitad, perfectamente auxiliado por Trevor Lacey (14 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias). Su partido tiene más mérito teniendo en cuenta que enfrente tenía a un perro de presa como Chris Jones (20 puntos, 3 asistencias). Con los suyos ya al mando en el marcador, Barber dio una lección de cómo superar la presión de Louisville. Los 7 puntos de su equipo en el último minuto, todos ellos desde la línea de tiros libres, llevaron su firma.

Pittsburgh, por su parte, fue la protagonista de uno de los upsets de la semana derrotando a la 12 del ranking North Carolina (89-76) en su siguiente encuentro. Los Panthers anotaron los 10 primeros puntos del enfrentamiento. Los Tar Heels se recuperaron hasta empatar a 18 a 9:55 del final de la primera parte sólo para ver como los locales se volvían a escapar (48-34 al descanso) anotando un triple tras otro (6 les cayeron, 2 de Sheldon Jeter).

Volviendo de los vestuarios Jeter (22 puntos, 10 de 14 en sus lanzamientos) remató la faena anotando desde la media distancia. North Carolina, uno de los mejores reboteadores ofensivos de la temporada, capturó 12 rebotes en ataque. Lástima que 11 de ellos llegasen en los minutos de la basura. Su anotador Marcus Paige se quedó en 8 puntos (3 de 11 en tiros de campo). Los cambios en su marcaje hicieron que siempre tuviera encima un rival con las piernas frescas.

Jerian Grant (22 puntos, 5 asistencias, 3 recuperaciones) rompió la larga historia de amor de su familia con Clemson. Su tío Horace tiene la camiseta retirada tras 4 años gloriosos con el equipo. Su padre Harvey jugó una temporada para los Tigers, y su hermano mayor Jerai cuatro. Tantos años de idilio se fueron al garete cuando el escolta dio un paso al frente en los últimos minutos para darle el triunfo a la décima de la lista de AP Notre Dame (58-60). El escolta anotó dos tiros libres, robó un balón que acabó en canasta de Demetrius Jackson y anotó el lanzamiento que cerró el parcial de 0 a 8 con el que los Fightin Irish pasaron de perder de 4 a ganar de esa diferencia a 47 segundos del final.

Atlantic 10

La Salle derrotó a la 20 del ranking Virginia Commonwealth (69-74) aprovechando la conjunción de dos factores. El primero, las bajas de unos Rams sin Briante Weber (definitiva) y Treveon Graham. Y el segundo, el partidazo de Jordan Price (34 puntos, 18 rebotes, 5 asistencias en 48 minutos de juego). Price firmó una buena primera parte, aunque en la segunda se le vio poco. Aún así, apareció a tiempo de anotar el triple que forzaba la primera prórroga. Tras quedar inédito en estos 5 minutos añadidos, el jugador de los Explorers anotó los 12 puntos de su equipo en el segundo de los períodos suplementarios. JeQuan Lewis (26 puntos, 3 asistencias), titular en VCU ocupando el lugar de Weber, también fue protagonista aportando 14 de los 15 puntos que su equipo consiguió en las dos prórrogas.

Treveon Graham (10 puntos, 4 rebotes) reapareció en el triunfo sobre George Washington (66-79). VCU consiguió una ventaja de 9 puntos en los primeros 7 minutos de partido de la mano de un Melvin Johnson inspiradísimo en los triples (17 puntos, 5 de 8 en triples), pero no fue capaz de conservarla al descanso. En la segunda parte los Rams volvieron a irse en el marcador aprovechando una nueva racha de triples en la que destacó Doug Brooks (14 puntos, 7 rebotes, 4 de 7 en tiros de 3), y que los Colonials no pudieron contrarrestar.

Big East

La sexta de la lista de AP Villanova consolidó su dominio de esta conferencia derrotando a dos rivales por el liderato, Providence (68-74) y la 18 Butler (65-68). El partido frente a los primeros lo decidió con un parcial de 0 a 11 en el ecuador de la segunda mitad a cargo de Daniel Ochefu (19 puntos, 9 rebotes) y Josh Hart (10 puntos). El local Ladontae Henton, que hasta ese momento llevaba 4 puntos, explotó con otros 19 puntos en los 8 últimos minutos. Ryan Arcidiacono (20 puntos, 4 asistencias) se redimió de dos pérdidas de pelota que dieron alas a los Friars anotando 9 tiros libres sin fallo para enfriar la remontada de sus contrincantes.

Para derrotar a Butler los Wildcats necesitaron de un triple en los últimos segundos de Darrun Hilliard (31 puntos con 8 de 13 en triples, 8 rebotes). Los Bulldogs estaban acertados en su defensa y en ataque Kellen Dunham y Alex Barlow (19 puntos para cada uno) protagonizaron una buena racha de acierto en la segunda parte (entre ambos sumaron 21 de los 23 puntos del equipo en los 8 minutos iniciales del período) que convirtió una desventaja de 5 puntos al descanso en un margen favorable de 5 puntos. Hillard evitó la sorpresa.

Big 10

Wisconsin lidera esta conferencia con mano firme. La quinta del ranking abrió la semana derrotando a Nebraska (55-65) en un buen partido de Sam Dekker (21 puntos, 8 rebotes). Ante Illinois (68-49) marcó el mejor inicio de temporada de su historia con 23 victorias en 25 partidos. Frank Kaminsky (23 puntos, 11 rebotes) anotó 17 puntos en la primera parte. Cuando la defensa de los Fightin Illini consiguió controlarlo, aparecieron Bronson Koenig (15 puntos, 4 asistencias) y Nigel Hayes (14 puntos, 4 rebotes) para anotar 23 puntos entre los dos en la segunda mitad. Más complicada fue la semana de su perseguidor Maryland.

El jugador de Indiana Yogi Ferrell (23 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias) le tiene tomada la medida a la 19 del ranking Maryland. En la primera vuelta les clavó 8 triples. En esta segunda anotó 6 de sus 9 tiros de 3 puntos, aunque dos de los que no acertó fueron decisivos. Con los Terrapins ganando 68 a 66, el base falló a 9 segundos del final el tiro que le hubiera dado el triunfo a su equipo. Él mismo capturó el rebote ofensivo para errar de nuevo. Un final emocionante para un ajustado enfrentamiento durante el cual ninguno de los dos rivales tuvo más de 5 puntos de ventaja, y en el que el mando en el marcador cambió 18 veces de manos. (partido completo: )

Maryland volvió a sufrir para sacar adelante su segundo compromiso de la semana. Los Terrapins abrieron la segunda mitad con un parcial de 8 a 22 que parecía encarrilar su victoria en la pista de Penn State (73-76), pero inmediatamente después encajaron otro de 20 a 5 que ponía a los Nittany Lions por delante. Melo Trimble (20 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) y Dez Wells (22 puntos, 6 rebotes) anotaron 12 de los últimos 16 puntos visitantes mientras Newbill (25 puntos, 4 asistencias) hacia lo propio con los 9 finales de su equipo. El base intentó compensar su pérdida de balón a 23 segundos de acabarse el partido con un triple para forzar la prórroga, pero no acertó con el lanzamiento.

La antepenúltima Ohio State obtuvo un fácil triunfo sobre Penn State (75-55). El novato D’Angelo Russell, que venía de firmar un triple doble la semana previa contra Rutgers, volvió a brillar con 17 puntos, 6 rebotes y 7 asistencias. Russell sumó 10 puntos, 5 rebotes y 6 asistencias en la derrota frente a Michigan State (59-56), en el primer triunfo esta temporada de los Spartans sobre un equipo ranqueado. Los de casa mandaban al descanso 33 a 24 gracias a un parcial de 15 a 2 con 8 puntos de Branden Dawson (15 puntos, 11 rebotes, 4 asistencias, 5 tapones). En la segunda mitad los Buckeyes, que levantaron el castigo al escolta Marc Loving, igualaron de nuevo el resultado para caer derrotados por un triple en los últimos segundos de Denzel Valentine (17 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias), casualmente en el día de San Valentín (chiste fácil que cuadra mejor en inglés).

Michigan ganaba de 7 a Illinois a 3:18 del final (43-50). Kendrick Nunn (21 puntos, 4 de 7 en triples) dio la asistencia y anotó los 5 puntos que permitieron a los Fightin Illini forzar una prórroga en la que aportó 4 puntos más. El pívot Nnanna Egwu (12 rebotes, 4 tapones) sumó sus 6 puntos en la prolongación. Los Wolverines encajaron en estos 8:18 un parcial de 21 a 2 en el que sus dos únicos puntos llegaron gracias a dos tiros libres de Abdur-Rahkman a 14 segundos de acabarse los 5 minutos de más. El marcador final fue de 64 a 52. Los jugadores de John Beilein habían mantenido una reunión sin la presencia de técnicos días antes de este encuentro. Parece que no sirvió de mucho.

Big 12

Bill Self, entrenador de la octava del ranking Kansas, introdujo a Cliff Alexander en el cinco titular en su visita a la pista de Texas Tech (51-73) desplazando al habitual Jamari Traylor. El pívot freshman le agradeció el detalle con  10 puntos, 5 rebotes y 4 tapones en 20 minutos en los que no dejó unos cuantos mates. Ante la debilidad del rival, el técnico de los Jayhawks se dio el lujo de dar minutos a todos y cada uno de sus 15 jugadores.

La líder de esta conferencia también solventó con un triunfo su segundo partido de la semana (74-64), a pesar de un flojo inicio. La 16 Baylor tenía 13 puntos de ventaja (10-23) después de dominar claramente el rebote durante los primeros 8 minutos del encuentro (1 a 11). Kelly Oubre (18 puntos, 6 rebotes, 4 de 6 en triples) y Wayne Selden (15 puntos, 3 rebotes, 4 asistencias) desde la línea de tres puntos, y Perry Ellis (18 puntos, 6 rebotes) machacando el aro acercaron a los Jayhawks hasta el 27 a 33 con el que se cerró la primera parte.

Volviendo del descanso 7 puntos de Selden redujeron al mínimo el margen de los Bears. A partir de ese momento, Kansas empezó a imponer su dominio de la mano de Perry Ellis y el inesperado Landen Lucas (9 puntos en el segundo período), a pesar de los esfuerzos de Kenny Chery (17 puntos, 3 asistencias) por evitarlo. Rico Gathers (18 puntos, 8 rebotes) vio rota su racha de 4 partidos seguidos con un mínimo de 15 capturas bajo los tableros.

Baylor venía de permitir en su propia pista que la 21 Oklahoma State rompiera la maldición del recién llegado al ranking (65-74). Los locales lograron un parcial de 11 a 2, con 9 puntos de Taurean Prince (20 puntos) en 100 segundos, durante los últimos minutos de la primera parte. Su falta de acierto posterior permitió a los Cowboys recuperarse antes de cerrarse el período. Volviendo de los vestuarios los visitantes se escaparon en el marcador gracias a sus triples. Phil Forte, el termómetro de Oklahoma State, anotó 16 de sus 18 puntos (3 de 7 en triples) en la segunda parte. Su compañero Le’Bryan Nash fue el máximo anotador con 22 puntos mientras el Bear Rico Gather firmaba un doble doble monstruoso (16 puntos, 16 rebotes).

La 17 Oklahoma sumó la mejor anotación del curso en su triunfo sobre la 14 Iowa State (94-83). El acierto exterior de Dustin Hogue (19 puntos, 4 de 5 en triples) y Naz Long (14 puntos, 4 de 7 en triples) y los mates de Jameel McKay (16 puntos, 9 rebotes) concedieron a los visitantes la iniciativa durante la primera mitad. La reacción local llegó de la mano de Buddy Hield (17 puntos) en los últimos minutos antes de un descanso al que se llegó con empate en el marcador, y se prolongó en la segunda mitad con la ayuda destacada de Tashawn Thomas (22 puntos, 11 rebotes, 5 asistencias, 3 tapones)  y Isaiah Cousins(19 puntos, 4 asistencias).

Iowa State, segunda de la conferencia, evitó ser sobrepasada en la clasificación por Oklahoma superando a la 21 del listado de AP y cuarta de la Big 12 West Virginia (79-59). Los Cyclones, que llegaron al descanso con una ventaja de 4 puntos a pesar de no estar acertados en ataque, cimentaron su triunfo en el parcial de 14 a 2 con el que abrieron la segunda parte. El base Monte Morris (19 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias, 3 robos) clavó dos triples en estos momentos del encuentro. El alero reserva Abdel Nader brilló con 16 puntos y 7 rebotes en 21 minutos. El pívot Jamaal McKay (12 puntos, 8 rebotes, 5 tapones) se consolida en el quinteto titular de los locales en lugar del escolta Bryce Dejean-Jones (10 puntos), y parece que ambos jugadores se han amoldado bien a sus nuevos roles.

La única victoria de West Virginia en sus últimos 4 compromisos se produjo frente a un rival propicio, una Kansas State (76-72) con su líder anotador Marcus Foster apartado del equipo. Aunque  a punto estuvieron de desaprovechar la ocasión los Mountaineers, que pasaron de ganar de 10 a 5 minutos del final a perder de 2 a 2:25 después de encajar un parcial de 0 a 12 dirigido por Nigel Johnson (14 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) y Nino Williams (22 puntos). Durante esta racha los locales fallaron 5 tiros libres consecutivos. Por suerte para los de Bob Huggins, a los Wildcats se les acabó el acierto. En el tiempo restante perdieron 3 balones y fallaron 3 de sus 4 tiros libres.

Marcus Foster (14 puntos) reapareció frente a Oklahoma tras estar castigado 3 partidos, y Kansas State cerró una racha de 5 derrotas consecutivas (59-56). El base, que no figuró en el quinteto titular, fue el autor del triple que dio el triunfo a los Wildcats. Se repetía así la historia de la primera vuelta de esta liga regular, en el que Foster decidió el resultado con un triple final. Los locales también basaron su éxito en los tiros libres. Tras el triple de Justin Edwards que les ponía 5 arriba a 9:25 del final, sólo anotaron 2 canastas más (ambas de Foster) aunque acertaron en 8 de sus 10 tiros libres. Las otras claves del resultado fueron la buena defensa sobre el escolta Buddy Hield (14 puntos) y los problemas de faltas del ala pívot de los Sooners Ryan Spangler y su sustituto Khadeem Lattin.

Oklahoma State, 21 del ranking, no pudo vencer en su visita a la pista de Texas Christian (70-55). Phil Forte se quedó en 7 puntos y 1 de 5 en triples. Como ya hemos comentado en artículos anteriores, cuando el tirador se queda en estos números su equipo pierde. Los Horned Frogs lanzaron su ofensiva definitiva en oleadas en forma de dos parciales de 10 a 0 en la segunda mitad. Los Cowboys, que neutralizaron el primero pero acabaron cediendo ante el segundo, veían romperse una racha de 3 victorias consecutivas, todas ellas frente a conjuntos ranqueados. TCU, por su parte, cerraba una serie de 7 derrotas seguidas. Los locales, tras empezar el curso ganando sus 13 primeros partidos, sólo han sumado 2 victorias en los 12 posteriores.

Conference USA

Southern Mississippi acabó con solo cuatro jugadores en pista su partido en casa contra Florida International (71-73). Enero fue un mes muy duro para los Golden Eagles. Primero la propia universidad excluyó al equipo del torneo de conferencia y de una hipotética participación en el torneo nacional de marzo a causa de unas presuntas irregularidades cometidas por su entonces técnico Donnie Tyndal (ahora al frente de Tennessee). Luego declaró no elegibles para jugar a 2 miembros de la plantilla, sin que hayan trascendido los motivos. Así que el equipo se presentó al encuentro contra FIU con 7 jugadores, de los que 3 fueron eliminados por faltas (el último a 48 segundos del final de la prórroga). Y aún así Chip Armelin (24 puntos, 8 rebotes) tuvo un tiro para alargar el enfrentamiento 5 minutos más.

Missouri Valley

Una semana más se mantuvo la hegemonía de Northern Iowa y Wichita State en esta conferencia. Illinois State lo sufrió por partida doble en sus dos partidos de la semana. Los primeros, 13 del ranking, la apalizaron entre semana (83-64) con el pívot Seth Tuttle (23 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) anotando 18 de puntos en los primeros 9 minutos del enfrentamiento. Los segundos también la derrotaron el fin de semana (62-68), aunque un inoportuno colapso ofensivo de los Shockers les dio alguna opción. Los quinceavos del ranking vieron como durante la segunda mitad su ventaja se reducía de 11 puntos hasta tan sólo 2 después de sumar únicamente 6 puntos en un intervalo de 9 minutos.

Mountain West

Wyoming está notando la baja por mononucleosis de su estrella Larry Nance Jr. Tras caer en su visita a San Diego State (67-41) los Cowboys encadenaban dos derrotas consecutivas por primera vez esta temporada. Con este triunfo los Aztecs se ponían líderes en solitario de su conferencia, un honor que hasta hace poco reclamaban sus rivales. Wyoming rompió su mala racha derrotando al colista San Jose State (no conoce la victoria en esta liga tras 12 partidos disputados) por 77 a 60, aún sin Nance.

Pacific 12

Arizona, séptimo equipo del Top 25, derrotó fácilmente esta semana a Washington (86-62). Los Huskies han encadenado 7 derrotas consecutivas desde la expulsión del equipo de Robert Upshaw, líder taponeador en aquel momento de la Division I. Los Wildcats dejaron sentenciado el partido frente a Washington State (59-86) en el descanso al que se llegó con un marcador de 19 a 53 gracias a su buena defensa, su acierto en el tiro (60%) y su clara superioridad en el rebote en los primeros 20 minutos (9 a 30).

Utah, 11 del ranking y colíder de conferencia, superó claramente a un rival complicado como Stanford (75-59) liderada por Delon Wright (15 puntos, 5 rebotes, 4 recuperaciones). Los Utes rompieron el partido entre los dos minutos finales de la primera parte y los 5 primeros de la segunda con un parcial de 21 a 2. California plantó cara en su visita a Utah (76-61) durante 15 minutos gracias a los 17 minutos anotados en ese tiempo por Tyrone Wallace (26 puntos, 7 rebotes). La alegría les duró lo que tardaron los de Larry Krystowiak en ajustar su defensa.

Por detrás de estos dos equipos tenemos empatados en la clasificación a Oregon y UCLA gracias al triunfo de los segundos sobre los primeros (72-63). Norman Powell (23 puntos) y Kevon Looney (18 puntos, 11 rebotes) intentaron romper el partido de salida para los locales, pero los 5 triples de Jalil Abdul-Bassit (24 puntos, 7 de 12 en triples) en la primera mitad se lo impidieron. En la segunda parte, lejos de aflojar, Powell y Looney mantuvieron su ritmo de anotación. Los Ducks acabaron cediendo ante el desacierto de Joseph Young (18 puntos, 6 de 17 en tiros) tras el descanso.

Southeastern Conference    

John Calipari recuperó a Trey Liles a tiempo para la visita de Kentucky a Louisiana State, pero a punto estuvo de perder la imbatibilidad de su equipo este curso (69-71). La labor en la pintura de Jarrell Martin (21 puntos, 11 rebotes) y Jordan Mickey (16 puntos, 7 rebotes, 4 tapones) mantuvo por delante en el marcador a los locales la mayor parte de la primera mitad. Tras el descanso la número 1 del ranking parecía romper el encuentro obteniendo 13 puntos de ventaja liderada por Willie Cauley-Stein (15 puntos, 7 rebotes, 3 tapones). Pero los Tigers reaccionaron tras un tiempo muerto con un parcial de 21 a 2.

John Calipari, decidido a darles una lección a sus jugadores, desoyó a sus asistentes cuando le pedían que detuviera el partido. El entrenador confesó haber deseado que su equipo perdiera. Mejor ahora que en marzo, pensó. Y a punto estuvo de ver cumplido su deseo. Sólo faltó que el triple de Keith Hornsby (17 puntos) en los últimos segundos entrase. Pero no lo hizo. Con la lección bien aprendida los Wildcats barrieron a South Carolina (77-43). Con sus 25 victorias y ninguna derrota Kentucky ha igualado el mejor principio de temporada de su historia. Jordan Mickey, por su parte, volvió a destacar en el triunfo de LSU sobre Tennessee (55-73) con 20 puntos, 11 rebotes y 7 tapones.

La penúltima del ranking Arkansas tampoco sucumbió a la maldición del recién llegado a la lista. Los Razorbacks se dieron un banquete de puntos a costa de Auburn (87-101). Bobby Portis, máximo anotador de esta conferencia, se fue hasta los 22 puntos (a los que sumó 8 rebotes) el día en que cumplía 20 años. El encuentro se alargó hasta las dos horas y media por culpa de las 54 faltas personales y las 4 técnicas señaladas (tres para los visitantes). El partido fue bastante bronco y ambos entrenadores agradecieron la labor arbitral que evitó que la situación se descontrolase.

Arkansas se hizo con la segunda posición de la clasificación derrotando a otra de las candidatas, la Ole Miss del español Sebas Saiz (4 puntos, 3 rebotes en 22 minutos de juego). Fue un triunfo ajustado (70-71) gracias a una canasta de un jugador con el que nadie contaba para una jugada tan determinante, Manuale Watkins (8 puntos). Los Rebels fueron a rebufo de sus rivales la mayor parte del encuentro, pero consiguieron compensar su peor efectividad en los tiros a canasta (37,9% para un 47,5% de Arkansas) con su dominio del rebote (45, de ellos 21 ofensivos, por 31 de su rival). Si hubiera entrado el último tiro de Jarvis Summers habrían alargado a 7 su racha de triunfos consecutivos.

La última victoria de la serie de Ole Miss se produjo frente a Florida, uno de los equipos que llegó a la Final Four la temporada pasada y que está irreconocible en la presente. La marcha de 4 séniors es una de las causas. La otra, el flojo nivel de Chris Walker, en el que habían depositado muchas esperanzas. El pívot consiguió 7 puntos y 6 rebotes frente al español Sebas Saiz (6 puntos, 7 rebotes, 4 faltas en 15 minutos), firmemente asentado en el quinteto titular. En sus tres partidos previos había sumado un total de 1 punto y 5 rebotes.

Los Gators, sin el lesionado Michael Frazier, llegaron con ventaja en el marcador a los segundos finales. A pesar de realizar una buena defensa sobre la última posesión de los Rebels, no pudieron evitar el triple de Stefan Moody (18 puntos) que les mató (61-62). Florida volvería a caer por un solo punto frente a Texas A&M (63-62). Walker sumo 11 puntos y 4 tapones, pero él y sus compañeros flojearon en la defensa en la pintura. Los Aggies consiguieron el 66’6% de sus puntos (42) en la zona.

Southern

Virginia Military fusiló a Furman (93-59) desde la línea de triples. Hasta 24 (de 45 intentos) les clavaron los Keydets a sus rivales. VMI rompió el empate a 38 del descanso con una racha de 9 jugadas de 3 puntos seguidas (8 canastas de 3 y un 2+1) al principio de la segunda parte. Brian Brown anotó los 4 primeros triples y los dos últimos de esta racha para acabar con 29 puntos (9 de 14 en tiros de 3 puntos en total, 8 de 10 en los segundos 20 minutos). Su compañero Tim Marshall (25 puntos) contribuyó con 7 triples más de 15 intentos.

West Coast

Gonzaga, tercer equipo del ranking, se convirtió en el primero de la máxima categoría universitaria en llegar a los 25 triunfos (por tan sólo una derrota) este curso. Loyola Marymount le dio las máximas facilidades para ello (80-51). Antes de que los visitantes hubieran podido sumar un solo punto, los Bulldogs ya llevaban 20 en su casillero. Al descanso el partido estaba sentenciado (44-15) después de que los Lions hubiesen acertado tan sólo 3 de sus 25 lanzamientos de campo (12%). Pepperdine le planteó más problemas a Gonzaga, pero acabo cediendo en la segunda parte (56-48).

La ventaja de los Zags al frente de su conferencia se amplió gracias al triunfo de la tercera, Brigham Young, sobre la segunda, la Saint Mary’s (82-60) del pivot Brad Waldow (17 puntos, 5 rebotes). Kyle Collinsworth lideró a los mormones con 17 puntos (8 de ellos en el parcial de 13 a 0 que rompió el encuentro en la primera parte) y 9 rebotes. El alero de BYU estuvo a punto de conseguir su sexto triple doble de la temporada (12 puntos, 12 rebotes, 9 asistencias) en la abultada victoria sobre Pacific (84-59).

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

Kentucky recupera la unanimidad como número 1 de la NCAA

9 Feb

Kentucky encabezó una semana más (como ha hecho desde el principio de la temporada) el ranking de Associated Press. La derrota de Virginia, además de dejarle como el último equipo invicto de la Division I, le ha devuelto el honor de ser líder unánime de la lista (algo que no conseguían desde el 4 de enero).

Gonzaga aprovechó el traspié de Virginia para subir hasta el segundo lugar del podio, desplazando a los Cavaliers a la tercera posición. Duke y Wisconsin completaron el Top 5, precediendo a Arizona, Villanova, Kansas, Louisville y Notre Dame. Ohio State (20) y Southern Methodist (23) volvieron al ranking a costa de las defenestradas Miami e Indiana. Texas, tras su mala semana anterior, recibió un aviso de expulsión cayendo desde el número 19 del ranking hasta el 25 y último. Georgetown, penúltima, también fue amonestada. Florida A&M (MEAC) es el único equipo que sigue sin saber lo que es ganar un partido este curso, tras el primer triunfo de la temporada de Central Arkansas.

American

Southern Methodist no se libró de la mala estrella que persigue a los recién llegados al ranking. Los antepenúltimos del Top25 y segundos de su conferencia perdieron ante los terceros de la American, Cincinnati  (54-62), un equipo que los ha derrotado en sus dos enfrentamientos en esta fase de la temporada. Los locales no supieron aprovechar el mal inicio de los Bearcats, con 10 pelotas perdidas en los 10 primeros minutos. Sus rivales si sacaron partido del mal final de SMU. En los 7 minutos finales, mientras los ranqueados se quedaban en un 4 de 14 en los tiros de campo, Cincinnati anotaba 5 de sus 7 tiros a canasta y 5 de sus 7 tiros libres.

El sábado se recuperaron derrotando al hasta entonces líder invicto de esta conferencia, Tulsa (57-68). La defensa de los Mustangs dejo a su rival sin anotar durante 7 minutos y 21 segundos de la segunda mitad. En este lapso de tiempo, el marcador pasó de un empate a 43 a un 43-58 tras 8 puntos del pívot Cannen Cunningham (16 puntos, 3 tapones) y 5 y una asistencia del base de 1’75 Nic Moore (23 puntos, 3 rebotes, 7 asistencias). James Woodard anotó 12 puntos para los Golden Hurricanes durante la primera parte. No volvió a sumar hasta que consiguió su quinto triple del encuentro a 2 segundos del final.

Atlantic Coast

Tras perder su imbatibilidad frente a Duke en la semana previa, la 3 del ranking Virginia dio un paso al frente venciendo a la 12 North Carolina (64-75). Los Cavaliers tenían muy claras las claves para ganar. La primera, anular a Marcus Paige. La estrella de UNC anotó 15 puntos, pero diez de ellos sólo sirvieron para maquillar el resultado en los dos últimos minutos y medio. La segunda, marcar el ritmo y evitar puntos en transición. Y la tercera, cerrar su aro a los pívots rivales con marcajes dobles en cuanto recibían.

Los Tar Heels resistieron durante los primeros 20 minutos aprovechando la descoordinación virginiana en los 2 contra 1 en defensa. En la segunda los de Tonny Bennett corrigieron sus errores. Los locales anotaron el 52% de sus lanzamientos en la primera parte (14 de 27) y el 38% en la segunda (11 de 29).  Sólo hizo falta que el base London Perrantes (15 puntos, 6 asistencias), habitualmente oscurecido por Malcolm Brodgon (17 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias), empezase a anotar para que su rival cayera como fruta madura.

Louisville, novena del ranking, fue la siguiente víctima de Virginia (52-47). La clave fue nuevamente la defensa. A 10:32 del descanso, Montrezl Harrell empataba a 13. Los Cardinals no volvieron a sumar ningún punto hasta que se había disputado un minuto y medio de la segunda parte. El marcador era 15-24, porque los de Pitino también saben defender y eso evitó que Virginia consiguiera una diferencia definitiva.

Justin Anderson se lesionó un dedo de la mano izquierda en la segunda mitad. Fue operado el domingo y estará entre 4 y 6 semanas de baja. Louisville aprovechó la ausencia del líder anotador de su rival para buscar el triunfo, aunque la tercera de la lista de AP supo resistir. Chris Jones forzó un 2+1 a 18 segundos del final, pero falló el tiro libre. Malcolm Brogdon (15 puntos) se mostró más acertado en la siguiente jugada, y dejó el resultado decidido con dos lanzamientos desde la línea de personal.

Tal como había pasado en su victoria previa frente a Miami (55-63), sólo 4 jugadores de los Cardinals aportaron puntos: Terry Rozier (16 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias), Montrezl Harrell (12 puntos, 6 rebotes), Chris Jones (11 puntos, 5 rebotes) y Wayne Blackshear (8 puntos, 7 rebotes). No es extraño, los cuatro acapararon los minutos de juego (293 de 400 posibles durante la semana) y los tiros a canasta (87 de los 94 totales).

Duke, cuarta del ranking, superó a una Georgia Tech que nunca se dio por vencida (72-66). Quinn Cook, el único sénior de los Blue Devils, hizo realidad el dicho de que “la veteranía es un grado”. El base anotó sus 17 puntos en una segunda mitad en la que si bien su equipo fue siempre por delante, nunca pudo despegarse de su rival. Los Yellow Jackets entraron en el último minuto perdiendo de 4, pero dejaron escapar muchas de sus opciones de dar la sorpresa cuando primero Matt Jones y luego Justise Winslow (15 puntos, 10 rebotes, 3 asistencias) les robaron la pelota. Winslow selló el marcador con un tapón a falta de 4 segundos.

En su segundo partido de la semana el equipo de Mike Krzyzewski pudo vengarse de la derrota que encajó frente a Notre Dame el pasado 28 de enero. La décima del Top 25 abrió el partido con dos triples a cargo de Steve Vasturia (15 puntos) y Pat Connaughton. La respuesta de Duke fue contundente. Primero anotando 14 puntos seguidos, 6 de ellos de Justise Winslow (19 puntos, 11 rebotes, 4 asistencias). Con la participación destacada de Matt Jones (17 puntos) el parcial global acabó siendo de 43 a 7.

Duke anotó el 81% de sus lanzamientos en la primera parte. Tras llegar al descanso perdiendo 50 a 24, los Fightin Irish vieron como Winslow y Jahlil Okafor daban réplica a sus intentos de acercarse en el marcador. El pívot sólo pudo jugar 8 minutos en el primer período antes de cometer su segunda falta, pero aprovechó sus minutos en el segundo para acabar con 20 puntos y 10 rebotes. En sus 23 partidos jugados en la NCAA aún no ha bajado de la decena en anotación. La defensa de los Blue Devils estuvo muy pendiente del que fue su verdugo en la primera vuelta de la liga regular, un Jerian Grant al que dejaron en 7 puntos.

Notre Dame venía de superar a Boston College (71-63). Los Fightin Irish ganaban de 25 tras 15 minutos de juego, pero un triple desde el centro de la pista de Dimitri Batten justo antes del descanso le devolvió a los Eagles su espíritu combativo. Oivier Hanlan (28 puntos con 6 de 9 en tiros de 3, 4 rebotes, 4 asistencias) puso a los visitantes a tan sólo 6 puntos a 1:47 del final después de encestar 14 puntos (con 4 triples) seguidos en un parcial de 9 a 21. Hanlan volvió a brillar con 30 puntos frente a North Carolina, aunque tampoco pudo evitar la derrota de los suyos (68-79).

Atlantic 10

La 18 del ranking Virginia Commonwealth dejó atrás en el marcador a George Mason en la segunda mitad (60-72). En la primera había perdido por lesión a otro de sus jugadores claves, su máximo anotador Treveon Graham (se volvió a lesionar el tobillo izquierdo del que andaba renqueante desde hace 3 semanas). Además de a su mejor defensor (Briante Weber), el entrenador Shaka Smart ha perdido ahora a su mejor atacante.

Sin estos dos jugadores, autores de cerca de la tercera parte de los puntos del equipo esta temporada, VCU cayó ante Saint Bonaventure (73-71) con una canasta en el último segundo de Marcus Posley (15 puntos, 6 rebotes). Era la segunda acción de este tipo de Posley durante la semana. El jugador también le había dado el triunfo a los Bonnies en la pista de Davidson (61-62). Los locales abrieron el partido con un parcial de 9 a 1 y fueron siempre por delante en el marcador hasta que Jordan Burgess empató a 71 para los Rams a 18 segundos del final. Posley evitó la prórroga.

Trey Davis (26 puntos) demostró su sangre fría en el triunfo de Massachusetts en la pista de Fordham (72-78). Los Minutemen entraron en el último minuto ganando de 5. Davis se dedicó a acaparar el balón para recibir las faltas de sus rivales. La táctica funcionó a la perfección ya que convirtió los 10 que lanzó.

Big East

Villanova,  séptima de la lista de AP, dio buena cuenta de una débil Marquette (70-52) antes de obtener su revancha del partido de la primera vuelta contra la 24 Georgetown (69-53). Ryan Arcidiacono (9 puntos, 1 de 6 en triples) rompió su buena racha desde la línea de 3 puntos ante los Hoyas (12 de 21 en sus 4 partidos anteriores en los que no había bajado de los 10 puntos).

Darrun Hillard (15 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) y Josh Hart (13 puntos) impidieron que esto fuera un problema para unos Wildcats que consiguieron 17 puntos de ventaja a 5:42 del descanso. La poca presencia en el encuentro del base D’Vauntes Smith-Rivera (2 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones) y del pivot Joshua Smith (7 puntos, 2 rebotes) frustró cualquier intento de remontada visitante.

La penúltima del ranking venía de caer ante una Providence que se negaba a alejarse de las primeras posiciones de la clasificación. Ante Georgetown (71-74) acabó remontando un encuentro que se les había complicado mucho. Tras unos primeros 23 minutos igualados, los Hoyas le endosaron a su rival un parcial de 16 a 2 cerrado con un triple de D’Vauntes Smith-Rivera (21 puntos). Pero Ladontae Henton (16 puntos, 6 rebotes) y Carson Desrosiers (14 puntos) entraron en ignición al tiempo que Georgetown desaparecía perdiendo seis balones y fallando 6 de sus 7 tiros a canasta en los últimos 11 minutos. Providence malogró este éxito cayendo ante Xavier (78-69) y ahora es tercera de la Big East.

Butler, 22 del ranking y segunda de la clasificación de esta conferencia, dejó sentenciada a DePaul (83-73) en el descanso gracias al acierto de Kellen Dunham (24 puntos) y Roosevelt Jones (20 puntos). Previamente, había arrollado a una Saint John’s a la que el cambio de año no le ha sentado bien (85-62). De los 12 partidos disputados el 2015, ha perdido 7. El equipo no está bien, y sus jugadores están nerviosos.

El pívot Chris Obekpa fue expulsado en la primera parte por dar un codazo a un rival. En la segunda mitad, Sir’Dominic Pointer (19 puntos, 6 rebotes) cometió falta sobre un lanzamiento triple de Kellen Dunham (21 puntos, 7 rebotes). Sus protestas le valieron una técnica y el tirador de Butler aprovechó los 5 tiros libres para poner el 50 a 30 en el marcador. Pero eso no sería lo peor de Pointer en el partido. Su “flopping” descarado pasará a la historia.

Big 10

Indiana se presentó sin James Blackmon Jr (lesionado en el tobillo) en su visita a la quinta del ranking Wisconsin. Un serio contratiempo. Si tampoco tienes una plantilla capaz de detener a un juego interior de gran calidad compuesto por Frank Kaminsky (23 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias), Nigel Hayes (16 puntos, 3 asistencias, 5 de 5 en los tiros de campo)  y Sam Dekker (14 puntos, 6 rebotes), la derrota es inevitable.

Si además los exteriores de los Badgers también anotan la paliza puede ser considerable. Entre Josh Gasser y Bronson Koenig sumaron 26 puntos. A falta de 10 minutos los Hoosiers perdían de 30, aunque maquillaron el marcador final (92-78) anotando 5 de sus 6 últimos tiros de 3 puntos. La misma arma que les permitió capear el temporal en la primera parte (en la que acertaron en 8 de sus 11 intentos). Wisconsin también solventó con un triunfo su partido en casa frente a la colista Northwestern (65-50).

Maryland, 17 para los votantes de AP, sufrió para ganar a la Penn State (64-58) del sexto mejor anotador de la Division I,  D.J. Newbill (18 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias). Los Terrapins necesitaron que Jonathan Graham, que jugó sus dos primeros cursos para su rival, hiciera su mejor partido de la temporada con 16 puntos (12 en la segunda mitad). Los locales tenían 5 puntos de ventaja a 2 minutos del final, pero dos triples seguidos de Brandon Taylor pusieron a los Nittany Lions a 1 justo antes de entrar en el último minuto. Newbill falló sus tres tiros mientras Dez Wells (23 puntos, 7 rebotes) y Melo Trimble sentenciaban desde la línea de personal.

En su siguiente cita los Terrapins se descalabraron en la pista de Iowa (71-55). Adam Woodbury (16 puntos, 5 rebotes) y Gabriel Olaseni  hicieron estragos en los primeros minutos en la pintura visitante mientras Peter Jok (15 puntos, 3 asistencias) anotaba 2 triples. Tras 12 minutos y medio de juego el marcador era de 24 a 5. Un arranque de orgullo de Melo Trimble (20 puntos, 3 asistencias) permitió a Maryland llegar al descanso con 17 puntos anotados (13 del freshman). El problema es que el equipo había encajado 40. En la segunda mitad Maryland tuvo una buena racha de triples, pero sólo le sirvió para rebajar su desventaja hasta los 14 puntos.

Purdue siguió escalando posiciones en la clasificación de la conferencia gracias a una racha de 4 victorias, 3 de ellas sobre equipos ranqueados. Su última víctima fue la número 20 Ohio State (60-58) que ha suspendido de forma indefinida al mejor triplista de la Big Ten, el escolta Marc Loving (53,2% de acierto desde la distancia, 11,7 puntos de media). Los Buckeyes no anotaron ningún triple en la primera parte, y acabaron el encuentro con 4 anotados de 15 intentados.

El novato D’Angelo Russell (20 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) se encontró muy solo frente a la buena defensa de los Boilermakers  liderada de nuevo por A.J. Hammons (7 puntos, 7 rebotes, 7 tapones). El desacierto local en los tiros libres en el último minuto (3 de 6) dio más emoción al desenlace del encuentro. La buena racha del equipo se truncó en su visita a Minnesota (62-58) por la buena defensa del equipo de Richard Pitino. Purdue cató su propia medicina.

Previamente a su triunfo sobre Maryland, Iowa había cerrado una racha de 3 derrotas consecutivas a costa de la alicaída Michigan (54-72). Los Hawkeyes consiguieron que el equipo de casa no anotase ningún punto durante los siete últimos minutos de la primera mitad. El parcial de 0 a 12 sumado en este tiempo les permitió llegar al descanso con 10 puntos de ventaja. Los Wolverines no pudieron recuperarse de este golpe. Michigan sumó una nueva derrota en su visita a Indiana (70-67), aunque esta vez plantó cara a su rival.

Michigan State ve un poco más lejos el baile de fin de curso de marzo tras una nueva derrota. Ante Illinois (54-59) los de Tom Izzo desaprovecharon una clara opción por su mal porcentaje en los tiros libres (38,9%, 7 de 18). En el último minuto los Spartans perdían de 3 cuando Travis Trice fue objeto de falta. Mientras lanzaba el 1+1, Jaylon Tate fue sancionado con una técnica, lo que concedía a los locales dos tiros libres más y la posesión de la pelota. Toda esta secuencia se tradujo tan sólo en 2 puntos (de tiros libres). En los segundos restantes, Malcolm Hill (19 puntos, 6 rebotes) si anotó los 4 que lanzó para los Fightin Illini.

Big 12

La octava de la lista Kansas frenó el ascenso de la 11 Iowa State (89-76). En la primera mitad los Cyclones habían llegado a tener 7 puntos de ventaja, pero Perry Ellis (17 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias), Brannen  Greene (11 puntos, 4 rebotes) y Kelly Oubre(16 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) permitieron a Kansas dominar al final de los primeros 20 minutos (35-28). En la segunda parte Wayne Selden disputó sus mejores minutos del curso para los Jayhaws.

Tras haber fallado sus tres lanzamientos (1 de ellos triple) antes del descanso, Selden anotó 5 de sus 6 tiros de tres en el segundo período para conseguir 19 de sus 20 puntos. Con el acierto del escolta y la buena defensa colectiva, el margen de su equipo subió hasta los 15 puntos. George Niang (24 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias) intentó acercar a los visitantes sólo para ver como Oubre y Frank Mason (12 puntos, 5 rebotes, 8 asistencias) mataban de forma definitiva el partido elevando la ventaja hasta los 19 puntos.

Wayne Selden también estuvo inspirado en su siguiente encuentro (15 puntos, 4 de 5 en triples), pero eso no evitó que Kansas cayera ante Oklahoma State (67-62), el equipo para el que había jugado su entrenador Bill Self en sus tiempos de estudiante. El alero de los Cowboys Le’Bryan Nash (18 puntos, 5 rebotes) cometió su segunda falta a 11 minutos del descanso. Con él en el banquillo, Kansas se escapó de 14 puntos.

Los de casa abrieron la segunda parte con un parcial de 14 a 1 que minimizó los 11 puntos que habían cedido al final de la primera mitad. En un final emocionante, Nash dio aire a sus contrarios fallando un 1+1 con 53 segundos por jugarse. Phil Forte siguió su ejemplo 43 segundos más tarde. Por suerte para ellos, los Jayhawks que no habían visto aro durante los segundos 20 minutos (27% de acierto) tampoco lo hicieron en los últimos segundos.

Mientras Kansas caía, Iowa State se recompuso con una contundente victoria frente a la penúltima Texas Tech (75-38). En la primera vuelta los Red Raiders les habían superado gracias a su acierto en el triple. Los Cyclones, con la lección bien aprendida, controlaron a la perfección a los francotiradores rivales que sólo anotaron 4 de sus 20 lanzamientos lejanos. Toddrick Gotcher (11 puntos) anotó 3 triples seguidos al final de la primera parte para acercar a los visitantes a 16 puntos del equipo del exNBA Fred Hoiberg, pero fue un espejismo de reacción.

Oklahoma, 21 del Top 25, consiguió un upset frente a la 15 West Virginia (71-52). Los locales superaron la presión a toda pista con la que los Mountaineers acostumbran a desarbolar a sus contrincantes. En el primer partido del curso entre ambos conjuntos, el 13 de enero, los Sooners perdieron 23 balones. En este segundo rebajaron la cifra a 13. Una vez superadas las líneas enemigas, a los locales les costó bien poco encontrar posiciones cómodas para anotar. Liderado por Buddy Hield (21 puntos, 5 rebotes, 5 de 7 en triples), el equipo acabó con un porcentaje de acierto en el tiro del 61,4%). De haber estado algo más finos en los tiros libres (11 de 22), su triunfo podría haber sido histórico. Oklahoma también salió victoriosa de su siguiente compromiso contra Texas Christian (56-68).

West Virginia cerró una semana desastrosa con una derrota ante Baylor (69-87), 19 del ranking. Los Bears venían de darse un festín ante el último de la conferencia Texas Christian (77-57) con 14 puntos, 17 rebotes y 3 tapones de Rico Gathers. El ala pívot volvió a hacer estragos en la pintura, anotando 17 puntos y capturando 16 rebotes. Una vez más la presión a toda pista del equipo que entrena Bob Huggins se volvió en su contra ante un rival que la tenía perfectamente estudiada. Baylor la superó con pases largos para sus triplistas, claves en el parcial de 21 a 0 que puso el 3 a 23 en el marcador y que noqueó a los Mountaineers. Tanto como la contundencia de Gathers.

La colista del Top 25 Texas encadenó su cuarta derrota consecutiva cayendo en la prórroga frente a Oklahoma State (63-65). Los Longhorns llegaron al descanso 9 abajo después de regalar 14 balones durante la primera parte. El equipo de Rick Barnes tenía la baja de Javan Felix, y al inicio de la segunda mitad perdió a Jonathan Holmes por un golpe en la cabeza. Y aún así fue capaz de empatar a 56 al final de los 40 minutos con 6 puntos seguidos de Isaiah Taylor (18 puntos) en los últimos 75 segundos. Phil Forte (14 puntos), a quien los seguidores locales no habían dejado de dedicar canticos de “airball, airball” durante todo el encuentro (3 de 13 en los tiros de campo), les sentenció con 2 tiros libres a 2 segundos de acabar la prórroga. Le’Bryan Nash demostró sus cualidades atléticas con un gran mate.

Kansas State cayó claramente en casa del penúltimo de la Big 12 Texas Tech (64-47). Dos causas explican este resultado. La primera, el buen partido de los locales Toddrick Gotcher (15 puntos) y Devaungntah Williams (22 puntos). La segunda, la suspensión por violar las reglas internas de los Wildcats del novato Malek Harris y de su máximo anotador Marcus Foster (14 puntos de media). Bruce Weber, entrenador visitante, dijo que “desde el principio de la temporada arrastramos demasiada inmadurez, falta de disciplina y de consistencia, dentro y fuera de la pista”.

Si había un rival propicio para que Texas rompiera su mala racha, éste era Kansas State. Y aún así, a punto estuvo de no conseguirlo (57-61). Los tejanos, sin los lesionados Felix y Holmes, ganaban 12 a 24 a 4:16 del descanso aprovechando que los Wildcats habían fallado 18 de sus 21 lanzamientos a canasta. Pero con su referente interior Thomas Gipson (5 puntos, 5 rebotes) anulado, Kansas State recurrió a cuatro triples de Tre Harris (12 puntos) para recuperarse en el marcador.

Los Longhorns volvieron a marcharse, esta vez de 7 puntos, pero dos triples de Nigel Johnson(10 puntos) y otro de Nino Williams (13 puntos, 8 rebotes) dejaban a los locales a 2 puntos con 34 segundos por jugarse. Isaiah Taylor (23 puntos, 4 asistencias) falló dos tiros libres para los visitantes, mientras Gipson le devolvía el favor errando la canasta que podía forzar la prórroga y evitar la quinta derrota en 6 partidos.

Missouri Valley

Northern Iowa, 14 del ranking, se deshizo de Indiana State (51-61) gracias a su asfixiante defense y otro buen partido de su pivot Seth Tuttle (15 puntos, 8 rebotes, 5 asistencias). Frente a Drake (69-53) Tutttle volvió a brillar (16 puntos, 3 rebotes, 4 asistencias). Los Panthers ganaban de 16 al descanso tras haber anotado 8 de sus 13 lanzamientos triples, 4 de ellos a cargo de Matt  Bohannon (14 puntos). Su compañero Paul Jesperson (12 puntos) también convirtió 4 triples, aunque repartidos entre las dos mitades.

Wichita State, 16 del ranking, dio por cerrado su partido ante Bradley antes de tiempo (59-62). A 12:42 del final ganaban de 14. En el tiempo restante no consiguieron ninguna canasta de campo. Fueron sobreviviendo gracias a los tiros libres hasta que un parcial de 8 a 1 puso a los locales un punto abajo con 5 segundos por jugarse. Dos tiros libres de Fred VanVleet y una pelota recuperada por Evan Wessel aseguraron el triunfo de los Shockers. VanVleet consiguió un triple doble (10 puntos, 10 rebotes, 11 asistencias, 4 robos) en el triunfo posterior contra Missouri State (78-35).

Pacific 12

La sexta de la semana Arizona cayó en el derbi frente a Arizona State (81-78). Los Sun Devils jugaron un partido completísimo. En la primera mitad recuperaron una diferencia de 7 puntos para irse al descanso con esa misma ventaja. Su buen movimiento de balón les concedió lanzamientos libres de defensa, con una buena dirección de Tra Holder (15 puntos, 8 asistencias). Savon Goodman (15 puntos, 9 rebotes) abrió la segunda mitad con 4 canastas en la pintura.

Los Wildcats, liderados por T.J. McConnell (25 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias), Stanley Johnson (16 puntos), Brandon Ashley (13 puntos, 6 rebotes) y Rondae Hollis-Jefferson (14 puntos, 8 rebotes), se acercaron a tan sólo 2 puntos a falta de 6 minutos. Un triple de Bo Barnes (18 puntos, 3 rebotes) entrando en el último minuto y 4 tiros libres anotados por este mismo jugador en los 20 segundos finales evitaron la remontada visitante. Por suerte para él, el público solo se preocupaba en distraer a los Wildcats.

Utah, 13 del ranking, aprovechó el tropezón de los de Sean Miller para igualarles en la clasificación. Los Utes superaron a una Colorado (51-79) que acusó la baja de su mejor jugador, Askia Booker. Brandon Taylor (18 puntos, 6 asistencias) sacó el máximo partido del poco acierto de los Buffaloes a la hora de defender su línea de 3 puntos, anotando 6 de sus 9 lanzamientos desde esa distancia.

El partido entre Stanford y UCLA (67-69) fue una emocionante montaña rusa con hermosas subidas y terroríficos descensos para el equipo de Steve Alford. A 3:31 del final de la primera parte los visitantes ganaban de 16 (15-31). Al descanso los Cardinals habían reducido su desventaja a 6 puntos con un parcial de 10 a 0. Con Norman Powell (20 puntos, 8 rebotes, 3 asistencias) anotando 10 puntos seguidos la ventaja de los Bruins subió hasta los 22 a 11:24 para acabar el encuentro. Los jugadores que dirige Johnny Dawkins volvieron a remontar impulsados por Anthony Johnson (19 puntos, 9 rebotes) y Roscoe Allen (13 puntos, 5 rebotes), y tuvieron su oportunidad de ganar en un triple de Chasson Randle con el tiempo agotándose.

UCLA vio quebrarse su racha de 3 triunfos con una derrota en su visita a California (64-62). Los locales se están especializando en victorias ajustadas, venciendo por tercera vez consecutiva con una canasta en los últimos segundos. Ante el equipo de Los Angeles su autor fue Dwight Tarwater. Tras ir por detrás en el marcador durante la primera mitad, el equipo de Steve Alford abrió la segunda parte con un parcial de 2 a 12 que le dio la iniciativa. Kevon Looney (10 puntos, 11 rebotes) estuvo muy activo en esta fase del encuentro. California se recuperó, aunque a 3:30 del final perdía de 5 tras una canasta de Tony Parker (20 puntos, 7 rebotes). Dos triples de Jabari Bird (16 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias) acercaron a los de casa lo suficiente para que Tarwater pudiera ser el héroe de la noche.

Southeastern Conference

Trey Liles se ha perdido tres partidos de la líder del ranking Kentucky a causa de una enfermedad no especificada por la universidad. Con esta baja Calipari se ha quedado sin aleros (Poythress es baja para todo el curso) y ha tenido que recomponer su sistema de dos unidades de juego. En el triunfo frente a Georgia, Willy Cauley-Stein, Karl Towns (15 puntos, 13 rebotes, 3 asistencias) y Andrew Harrison (23 puntos, 7 asistencias) superaron los 31 minutos en pista, lo que vino a ser una auténtica novedad. Estos dos últimos jugadores protagonizaron acciones claves en los últimos minutos para doblegar a unos correosos Bulldogs.

La vigente campeona del torneo de marzo Florida se hunde un poco más cada semana. Vanderbilt, que venía de perder sus 7 encuentros anteriores, les derrotó 67 a 61. Los Commodores se aprovecharon del mal inicio de partido de los visitantes, fallando sus 9 primeros lanzamientos, para conseguir un parcial de 15 a 0. Los de Billy Donovan se acercaron en el marcador en diversas ocasiones, pero sin llegar nunca a culminar su remontada. Michael Frazier fue el máximo anotador de los Gators, con 21 puntos (además de 5 rebotes y 6 recuperaciones), pero su buena actuación se vio empañada por una escandalosa simulación de falta.

En la situación en que se encuentra, resultaba utópico pensar que Florida podía derrotar a Kentucky. No obstante, dio mucha guerra al último equipo invicto de la Division I (61-68). En la primera mitad los Gators llegaron a ganar de 9. Los de Donovan dominaban al descanso 30 a 28 con 10 puntos de un Michael Frazier que se lesionó mediada la segunda parte. A 12 minutos del final un mate de Willie Cauley-Stein cambió la dinámica.

Kentucky mandaba por fin, aunque sin conseguir despegarse de su rival hasta el final, cuando Florida estuvo 2 minutos sin anotar. Kasey Hill (12 puntos, 6 asistencias) rompió esta sequía con 15 segundos en el cronómetro. Todos los puntos de los de Calipari excepto 1 se repartieron entre 4 de sus jugadores, los titulares Cauley-Stein (13 y 5 rebotes), Karl Towns (19 y 8 rebotes), Aaron Harrison (23) y el reserva Devin Booker (12).

Southland

Nicholls State derrotó a New Orleans (67-55) en el duelo entre 2 de los 4 últimos equipos de esta conferencia. Los vencidos Privateers perdieron más balones (23) que canastas convirtieron (16). Los vencedores Colonels lo hicieron algo mejor, aunque sin llegar al nivel de aprobado (19 pérdidas por 25 canastas). Se pitaron 56 faltas, lo que favoreció a los infractores ante el escaso acierto desde la línea de tiros libres de ambos equipos (13 de 31 los de casa, 22 de 33 los visitantes). Este mate de JaMarkus Horace (fueron sus únicos puntos para Nicholls) fue lo más positivo del encuentro.

Central Arkansas se quedó a tan sólo 3 puntos de sumar su primer triunfo del curso, en uno de los encuentros de más alta anotación de la semana. Northwestern derrotó a los Bears 108 a 110, en un partido SIN prórrogas. Una buena racha en los triples de los locales al inicio de la segunda parte (convirtieron 6 de sus 7 primeros intentos) les dio 12 puntos de ventaja a 12 minutos del final. Jalan West (28 puntos, 7 rebotes, 7 asistencias) y Zeek Woodley (26 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias, 6 recuperaciones) se conjuraron para remontar y acabar con la ilusión de sus rivales.

Finalmente Central Arkansas consiguió estrenar su casillero de victorias tras 19 derrotas. Y lo hizo ante New Orleans (70-67), aunque a punto estuvieron de no conseguirlo. Los Bears ganaban de 15 (64-49) a 5:35 del final, momento en el que se olvidaron de defender. Los visitantes les endosaron un parcial de 3 a 18 que empató el encuentro a falta de 1:57 para la conclusión del partido. Mientras los Privateers fallaban sus dos lanzamientos de campo a partir de ese instante, los locales acertaron 3 de sus 4 tiros libres.

West Coast

Santa Clara hizo sufrir a la 2 Gonzaga durante la primera mitad de su duelo (63-77). A pesar de su increíble acierto en el tiro (acabaron el encuentro con un porcentaje de acierto del 69%), los Bulldogs perdían al descanso tras haber cedido 10 balones al rival en la primera mitad. En la segunda cortaron esta sangría y apretaron en defensa, lo que les permitió firmar el parcial de 3 a 16 que desequilibró el encuentro. Kyle Wiltjer (22 puntos, 6 rebotes) provocó los abucheos del público local con una mate en el último segundo que su enfadado entrenador, Mark Few, consideró innecesario e irrespetuoso.

San Francisco también vendió cara su derrota ante Gonzaga (70-81). Kyle Wiltjer (29 puntos, 11 rebotes) anotó 16 de los primeros 24 puntos de su equipo en la segunda parte. Los Bulldogs aprovecharon su acierto para construir una ventaja de 10 puntos pero los Dons no se rindieron. Mark Tollefsen (18 puntos) dejaba a los locales 5 abajo con un triple a 1:43 del final. Pero mientras la pelota volaba, su compañero Matt Glover se sacudía de encima a Kevin Pangos (17 puntos, 4 asistencias). La acción fue castigada con una técnica. El base canadiense anotó los dos tiros libres y Wiltjer culminó la posesión adicional con la canasta que apagó los ánimos locales.

Kyle Collinsworth batió el récord de triples dobles en una temporada para un jugador de la Division I. El polivalente alero de la Universidad de Brigham Young elevó a 5 su registro de este curso con sus 23 puntos, 12 rebotes y 10 asistencias en el triunfo de su equipo en la pista de Loyola Marymount por 68 a 87. La siguiente marca a batir es la de triples dobles a lo largo de una carrera universitaria, que ostentan con 6 Michael Anderson (1985-88) y Shaquille O’Neal (1990-92).

Esta es la segunda entrega del resumen de esta semana de la actualidad NCAA. La primera estaba dedicada al fallecimiento del mítico entrenador Dean Smith y a la autosanción de Syracuse, probablemente para evitar una mayor.

Versión integra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

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