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Ben Simmons y los 30 segundos, las claves de la temporada NCAA 2015-16

8 Nov

Un año más, se alza el telón de una la temporada de uno de los baloncestos más intensos, emocionantes y apasionantes del mundo, la NCAA. Una competición con una constante renovación de equipos, estrellas y reglas para mantener, siempre constante, el interés de los aficionados. A lo largo de los primeros días de noviembre las universidades han empezado a desentumecerse con los primeros partidillos de exhibición ante sus seguidores, ya sea en pachangas entre los propios jugadores del equipo o contra rivales de entidad bastante menor (al fin y al cabo, no deja de ser una fiesta de presentación).

Esta semana ya empezaremos a ver algunos duelos de interés en la primera parte de la temporada, la fase del calendario “libre” previa a las ligas de conferencias. A continuación paso a desglosarte las principales claves del curso 2015-16: los novatos más destacados, los principales cambios de reglas y los grandes favoritos. Y con un apéndice final, 4 técnicos de prestigio implicados en prácticas poco edificantes.

El talento llega de fuera de los Estados Unidos

En una competición cuyos jugadores se renuevan año a año, el nombre propio de este curso será el de Ben Simmons. Natural de Australia, resulta un jugador difícil de encasillar en una posición concreta. Por su altura, 2,08 con bambas, podríamos definirlo como ala pívot. Sus habilidades, sin embargo, trascienden la pintura para mostrarse en toda la pista. Evidentemente, es capaz de rebotear. Pero luego puede poner la pelota en el suelo y atravesar la pista a toda velocidad. Su visión de juego es privilegiada para encontrar siempre el pase adecuado. Y se maneja bien con ambas manos (sólo su tiro exterior le delata como zurdo). Por ponerle un pero, lo encontramos en su mecánica de lanzamiento. Pero seguro que la pulirá.

Simmons, cuya mascota es un dragón barbudo que responde al nombre de Mutombo, se acabó decantando por una universidad de cierto peso deportivo como Louisiana State, pero con pocas posibilidades de títulos en las quinielas de pretemporada. Una universidad que compite en la Southeastern Conference (SEC), la misma de la todopoderosa Kentucky. El candidato a número 1 del draft de la NBA del 2016 no será el único freshman de los Tigers. El escolta Antonio Blakeney, quien renunció a una beca de Louisville porque a esta universidad la viste Adidas y él ha recibido el apoyo de Nike desde el instituto, será la amenaza exterior de LSU, una de los centros que tiene suscrito un acuerdo con esta segunda marca deportiva.

El otro gran candidato sobre el papel a encabezar el próximo draft de la liga profesional es Skal Labissiere, un interior de 2,10. La rivalidad con Simmons no se limitará al draft, sino que también vivirá sus episodios en la NCAA. Labissiere se ha decantado por Kentucky, el gran favorito a proclamarse campeón de la SEC en la que también se halla LSU. Este haitiano de 19 años vio cómo su casa se hundía en el terremoto de 2010. Él, su madre y su hermano permanecieron 3 horas atrapados bajo los escombros.

Pocos meses después de la catástrofe, se fue a vivir a los Estados Unidos con Gerald Hamilton, responsable de Reach Your Dream Foundation, una “ONG” que lleva a Norteamérica a jóvenes con talento procedentes de países subdesarrollados. Labissiere se matriculó en un instituto de Memphis, la Escuela Evangélica Cristiana, sin un buen nivel de inglés. Los primeros meses necesitó un intérprete en clase. En su año sénior de instituto se matriculó en otro centro, la Lausanne Collegiate School (en el que estudió en su día Marc Gasol).

Sin embargo, tras el cambio de centro la Asociación Atlética de Escuelas Secundarias de Tennessee no le dio permiso para jugar la liga oficial. Su mentor lo inscribió como miembro de Reach Your Dream Prep Academy, un equipo ajeno a esta organización, que puede enfrentarse a conjuntos de la misma en partidos amistosos pero que no puede participar en competiciones oficiales del Estado. Un buen recurso para no estar una temporada inactivo. La NCAA ha investigado los movimientos de Hamilton, pero ha dado el permiso a Labissiere para competir.

Por detrás de estos dos jugadores nos encontramos con el espectacular Jaylen Brown, un alero de 2 metros con unas excepcionales dotes atléticas que le permiten jugar de escolta, alero o ala pívot. En su primera temporada al frente de California, el entrenador Cuonzo Martin ha conseguido hacerse con los servicios de dos de los novatos con mejor cartel de la promoción, el propio Brown y el interior de 2,08 Ivan Rabb. El equipo de la universidad de California – Berkeley cuenta con una tripleta de anotadores exteriores de mucha categoría como Tyrone Wallace, Jordan Mathews y Jabari Bird. La llegada de los dos jóvenes alimentará sus esperanzas de culminar una buena temporada, aunque su corto banquillo será un hándicap muy importante.

Reloj, no cantes las horas…

Esta temporada del baloncesto universitario pasará a la historia por un importante cambio en la reglamentación: el reloj de posesión bajará de los 35 a los 30 segundos. No parece demasiado, pero es un rebaja que acerca un poco más este baloncesto de formación al baloncesto profesional.

En términos prácticos, con el reloj a 35 segundos el número mínimo de posesiones (suponiendo que todas llegasen hasta el límite) era de 68,5, unas 34 por equipo. Ahora, con el límite de 30, esta cifra sube hasta las 80, unas 40 por bando. Es lógico suponer que aumentará el número de puntos anotados, acabando con la tendencia a la baja de los últimos cursos.

Otra variación del reglamento que también ayudará a agilizar los partidos será la reducción de los tiempos muertos. Primero, porque así no se parará tanto el juego. Y segundo, porque se reducirá el tacticismo excesivo de algunos técnicos. Además, a partir de ahora los entrenadores sólo podrán pedir un tiempo muerto con el juego parado. Y se podrá castigar con una técnica de tipo B (un tiro libre) a los equipos que se demoren en exceso en volver a la pista tras una de estas interrupciones o más de 15 segundos en sustituir un jugador.

La NCAA volverá a hacer hincapié en que los jugadores atacantes dispongan de la mayor libertad de movimientos posible, castigando por ejemplo los contactos con la mano de los defensores para mantener la distancia en el exterior y vigilando los cortes. Para compensar un poco, se prohíbe a los tiradores buscar el contacto con un defensor que evita tocarles y la simulación de faltas (flopping) será castigada con una técnica de tipo A (2 tiros libres y posesión).

Otro de los cambios destacados en el reglamento es la ampliación del semicírculo bajo canasta dentro del cual no existe falta en ataque para las penetraciones. Esta zona de la pintura pasa de 90 centímetros de diámetro a 1,20, como en la NBA. Con esa medida se pretenden reducir las acciones en que el defensor se planta delante de su aro a la espera de la llegada del atacante, y de esta forma facilitar también el ataque. Por contra, se permitirá a los defensores hacer uso del antebrazo para mantener su posición (no para empujar) en el poste bajo ante rivales que les ataquen “culeando”.

Cinco candidatos a la victoria

Aunque la NBA le arrebató a John Calipari 7 jugadores al final de la temporada pasada (6 fueron elegidos en el draft, y el séptimo se hizo un hueco en los entrenamientos de pretemporada), el técnico de Kentucky ha manifestado que la de este año puede ser la mejor plantilla con la que haya trabajado jamás. De sus jugadores con protagonismo de la temporada pasada conserva al base de segundo año Tyler Ulis, al ala pívot júnior Marcus Lee y al alero sénior (no recuerdo demasiados jugadores de Kentucky que a las órdenes de este técnico hayan agotado sus cuatro años de elegibilidad antes de dar el salto a profesionales) Alex Poythress.

Entre los recién llegados, además del ya mencionado Labisiere, los escoltas Jamal Murray (que tan buen papel hizo con Canadá en los juegos Panamericanos), Isaiah Briscoe (con un físico ya formado para los profesionales), Charles Matthews y Mychael Mulder (que procede de un Junior College), y el pívot australiano de 2,13 Isaac Humphries. Y aún así, Calipari ha visto como el base-escolta Malik Newman prefería otra universidad de la Southeastern Conference, Mississippi State, a la suya. Culpa tal vez del sistema de 2 unidades de 5 jugadores que utilizó mientras las lesiones así se lo permitieron el curso anterior, y que no dejó brillar a algunas de sus estrellas por el estricto reparto de minutos. Esta temporada ya ha anunciado que volverá a un despliegue más clásico, con sus titulares y sus jugadores de rotación.

Duke también ha perdido al núcleo duro que la llevo a proclamarse campeona de los Estados Unidos en abril del año pasado. Jahlil Okafor, Justise Winslow y Tyus Jones fueron elegidos en el draft. El sénior Quinn Cook no fue seleccionado por ninguna franquicia, y tras probar en la liga de Verano y la pretemporada, finalmente no consiguió hacerse un hueco en la NBA (espera su oportunidad en la Liga de Desarrollo).

El entrenador Mike Krzyzewski podrá seguir contando con Grayson Allen, Amile Jefferson, Matt Jones y Marshall Plumlee. Llegan el base Derryck Thornton (un curso antes de lo previsto), el tirador Luke Kennard, el hombre con muelles en las piernas, Brandon Ingram, el ala pívot Chase Jeter y dos jóvenes con apellidos ilustres: Antonio Vrankovic (el hijo de Stojan) y Justin Robinson (el hijo de David). En definitiva, junto con Kentucky las dos universidades con una mejor hornada de novatos para la temporada 2015-16. Y mimbres suficientes para luchar por conservar su título de campeones del March Madness.

Si Kentucky y Duke parten en el grupo de favoritos por la calidad de sus nuevos reclutas, algunos de sus rivales a priori para ganar el título nacional el primer fin de semana de abril lo son por sus jugadores del curso pasado que siguen en la universidad. North Carolina sólo ha tenido la baja destacada de su chico para todo JP Tokoto, pero conserva a su anotador Marcus Paige (aunque empiece el curso lesionado) con sus escuderos exteriores Justin Jackson y Theo Pinson, a sus interiores Bryce Johnson y Kennedy Meeks, a su sexto hombre Joel James y a un Isaiah Hicks que debe seguir su progresión.

Kansas ha incorporado a dos freshman de mucho talento y proyección,  los interiores Carlton Bragg Jr y Cheik Diallo. El segundo, natural de Mali y elegido mejor jugador del último McDonalds All American (el partido de las estrellas para jugadores de high school), se enfrenta a problemas de elegibilidad relacionados con la homologación de los contenidos de algunas de las asignaturas que cursó en su instituto, Our Savior New American School. Aún sin su concurso, el entrenador Bill Self va sobrado de efectivos con el base Frank Mason,  el triplista Branen Greene, un Wayne Selden que este verano se ha mostrado más efectivo reconvertido desde la posición de escolta a la de alero, el ucraniano Sviatoslav Mykhailiuk, y sobre todo con un prodigio de técnica en la pintura como Perry Ellis.

Maryland ha visto marchar al escolta Dez Wells, pero ha retenido al base de segundo año Melo Trimble. El polivalente alero Jake Layman completará su curso sénior. Junto a ellos tres debutantes en el equipo, pero sólo uno rookie: el pivot Diamond Stone. El quinteto inicial lo completaran dos jugadores transferidos de otras universidades, el ala pívot Robert Carter (procedente de Georgia Tech, la temporada pasada no pudo jugar tal como marca la normativa NCAA para los cambios de centro) y el escolta tirador Rasheed Sulaimon (ex de Duke, el único jugador que el entrenador Mike Krzyzewski ha expulsado del equipo en los 35 años que lleva al frente del programa). Sulaimon, un freshman prometedor en la temporada 2012-13, tiene una oportunidad única para enderezar el rumbo tras haber perdido el norte.

Virginia ha perdido a uno de sus líderes en ataque, Justin Anderson, y al mejor defensor de la Atlantic Coast del pasado curso, Darion Atkins. Por contra, mantienen al base London Perrantes y al hombre desequilibrante en su juego, el escolta Malcolm Brogdon. Por dentro, Mike Tobey pondrá el carácter y la lucha y Anthony Gill la clase y la versatilidad. El año pasado el bloque que entrena Tony Bennett realizó la mejor defensa de toda la Division I, concediendo tan solo una media de 51,5 puntos por partido a unos rivales a los que dejó en el 36,7% de acierto en los tiros de campo. Este curso, su principal baza para optar al título volverá a ser la misma: cerrar su aro a cal y canto atrás.

Tramposos de alto copete

Los que seguro que no aspiran al gran título nacional son los Mustangs de Southern Methodist. La NCAA ha apartado este curso al equipo de los partidos de post-temporada (o sea, el March Madness) por fraude académico (se permitió jugar a algunos de los integrantes del equipo aunque no tenían la nota mínima para hacerlo), conducta poco ética en el reclutamiento de jugadores y poca diligencia por parte del entrenador jefe Larry Brown a la hora de informar de las irregularidades.

Brown, quién además no dijo la verdad en su primera declaración ante la NCAA, no podrá dirigir el 30% de los partidos (9) de sus jugadores esta próxima temporada. El organismo universitario también ha dejado a la universidad sin 9 becas deportivas repartidas entre las tres próximas temporadas, en las que el equipo estará “a prueba”. Tras este castigo, no sería extraño que su conferencia, la American Athletic, les impidiera participar también en su torneo tras la liga regular, el que da una plaza para la Locura de Marzo que SMU de todas maneras no podría aprovechar.

SMU ha visto como, además de su equipo de baloncesto, también era sancionado el de golf. Con estos dos expedientes llega a las 10 infracciones en el deporte universitario a lo largo de la historia (la mayoría fueron en futbol americano), convirtiéndose en el programa más sancionado de todos los tiempos en la NCAA. Su entrenador también suma un poco edificante récord. Antes de SMU, el veterano Larry Brown de 75 años, único técnico que a lo largo de su carrera ha ganado el March Madness y un anillo de campeón en la NBA, dirigió a UCLA y Kansas. Ambos programas también recibieron sanciones relacionadas con el período que Brown los entrenó.

El entrenador de SMU no es el único que tendrá problemas este curso. Como ya explicamos en la temporada pasada, Jim Boeheim también deberá cumplir su sanción por no haber sabido atajar las malas prácticas en Syracuse. O haberse hecho el sueco, que vendría a ser lo mismo. Roy Williams podría ver como su North Carolina, que parte como una de las favoritas, recibe una dura sanción por una trama que a lo largo de 18 años infló las notas de sus atletas para que pudieran ser elegibles para jugar. A lo largo del curso se espera al fin un veredicto de la NCAA al respecto.

El último centro en unirse al grupo de la vergüenza ha sido la Louisville de Rick Pitino, acusada de haber utilizado la prostitución como medio para reclutar jugadores. Según un libro publicado recientemente(“Breaking Cardinals Rules: Basketball and the Escort Queen”), uno de los auxiliares de Pitino, Andre McGee, contrató los servicios de una proxeneta, Katina Powell, para abastecer de prostitutas (entre ellas 3 de las hijas de la madame) fiestas celebradas en el dormitorio de los atletas de la universidad, el Billy Minardi Hall (llamado así en honor del mejor amigo y cuñado del técnico de Louisville, muerto en los atentados de Nueva York del 11 de septiembre del 2001). Es un asunto bajo investigación, pero que si finalmente se demuestra cierto comportará un castigo ejemplar.

Artículo publicado en http://www.encancha.com, novembre 2015.

NCAA: Kentucky, contra las cuerdas

16 Feb

La Universidad de Kentucky estuvo muy cerca de perder su primer partido de la temporada, con la inesperada colaboración de su propio entrenador John Calipari. Esta fue la noticia más destacada de la semana en que falleció otro de los históricos de los banquillos universitarios. Jerry Tarkanian.

La invicta Kentucky se mantuvo de forma unánime como  primera del ranking de Associated Press. No había ningún motivo para lo contrario. Virginia, tras sus triunfos sobre los ranqueados North Carolina y Louisville, recuperó la segunda posición. Gonzaga, el equipo que se la había arrebatado, volvió al tercer lugar de la lista precediendo a Duke y Wisconsin. Ese fue el primero de los dos cambios en el Top 10. El otro, el descenso de Arizona desde la sexta a la séptima posición tras su derrota frente a Arizona State. Villanova se aprovechó de la desgracia de los Wildcats para hacerse con el sexto lugar mientras que Kansas, Louisville y Notre Dame conservaron sus posiciones.

Texas y Georgetown pagaron sus partidos perdidos de la semana saliendo del ranking. Ambos equipos eran conscientes de su situación y no fueron capaces de mejorar. Su lugar lo ocuparon Oklahoma State (21) y Arkansas (24). Esta semana los amonestados son Southern Methodist (25), Ohio State (23) y West Virginia (21). Ya no queda ningún equipo sin estrenarse después que Florida A&M venciera a North Carolina A&T (57-50). Jermaine Ruttley (24 puntos, 9 rebotes, 3 asistencias) y Jorge Rosa (22 puntos) acapararon la anotación de los Rattlers.

Tarkanian nos deja

Si la semana pasada nos hacíamos eco del fallecimiento de Dean Smith, en esta la triste noticia es la muerte, con 84 años, de otro de los entrenadores míticos de la NCAA como Jerry Tarkanian. El técnico llevó a la Universidad de Nevada Las Vegas a ganar su único campeonato de la NCAA el año 1990. En la final superó a Duke por 30 puntos (103-73), la mayor diferencia en la historia de las finales del “March Madness”. El “Tiburón”, uno de los primeros en fichar atletas procedentes de Junior College, mantuvo un largo enfrentamiento con los responsables del baloncesto universitario, que le acusaron de reclutamientos irregulares en los tres equipos que dirigió (Long Beach, UNLV, Fresno State).

La relación de algunos de sus jugadores con un apostador profesional acusado de amañar partidos motivó su adiós a Las Vegas al final de la temporada 1991-92. Tarkanian obtuvo su venganza cuando denunció a la NCAA por acosarle durante 2 décadas y el tribunal fijó una compensación para él de 2,5 millones de dólares. El entrenador obtuvo el dinero para iniciar el pleito gracias al finiquito que le dieron los Spurs cuando le despidieron tras 20 partidos de la liga regular del año 1992. Casualidades de la vida, el mismo día de su fallecimiento se enfrentaban en la liga regular de la Missouri Valley dos de sus equipos. UNLV venció a Fresno State por 73 a 61 con 27 puntos, 19 rebotes (9 ofensivos) y 7 tapones de Christian Wood.

American

La última del ranking Southern Methodist se impuso a la colista de su conferencia Houston (69-75). Markus Kennedy (17 puntos, 6 rebotes) y Nic Moore (15 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias) se combinaron para anotar 23 puntos para los Mustangs en la segunda mitad. La ventaja visitante llegó a ser de 17 puntos. Los Cougars reaccionaron para entrar en el último minuto 4 puntos por debajo en el marcador. Su ímpetu les dio para capturar 3 rebotes ofensivos consecutivos en su penúltima posesión, pero no para amenazar el triunfo de sus invitados.

Este resultado, combinado con la derrota de la entonces líder Tulsa ante el vigente campeón norteamericano Connecticut (70-45), dio a SMU el liderazgo de su clasificación. Los Huskies encadenaban tres triunfos desde que su entrenador  se pasó al “small ball” desplazando a Daniel Hamilton de la posición de alero a la de ala pívot para dar entrada en el cinco titular a Terrence Samuel a la vez que enviaba al banquillo a Omar Calhoun y daba su lugar a Rodney Purvis.

La racha se truncó precisamente ante el equipo al que acababan de hacerle un favor, Southern Methodist (73-55). Los Huskies empezaron ganando 3 a 10 con dos triples de Ryan Boatright (19 puntos). Su dominio se acabó a la que aparecieron los interiores del equipo que entrena Larry Brown, Yannick Moreira (13 puntos, 10 rebotes) y Markus Kennedy (13 puntos, 8 rebotes).

Atlantic Coast

Virginia, segunda del ranking por detrás de Kentucky, superó con éxito su primer partido sin el lesionado Justin Anderson. Los Cavaliers sufrieron, pero vencieron a North Carolina State (47-51). Uno de los mejores jugadores locales, Ralston Turner (4 puntos, 0 de 6 en triples), jugó con problemas en una rodilla, lo que igualó la situación de ambos conjuntos. Aunque Malcolm Brogdon (15 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias) fue el máximo anotador de los visitantes, el protagonista de las jugadas claves en un partido muy ajustado fue Mike Tobey (11 puntos, 9 en la segunda parte, y 9 rebotes). El pívot puso a su equipo 5 arriba a 5 del final. Con un mate mantuvo a los suyos por delante cuando el rival se acercó. Y cuando Trevor Lacey (14 puntos) falló la entrada que podía forzar la prórroga, él fue quien capturó el rebote y anotó dos tiros libres importantísimos.

Los Cavaliers tampoco tuvieron un rival sencillo en la Wake Forest que entrena el exNBA Danny Manning (61-60). El freshman griego Konstantinos Mitoglou (18 puntos, 6 de 12 en triples) rompió la igualdad en los últimos 5 minutos de la primera parte con 3 triples que permitieron a los Deamon Deacons llegar al descanso con 7 puntos de ventaja (24-31). Virginia empezó la segunda mitad pasando el rodillo, con un Anthony Gill (19 puntos, 6 rebotes) muy incisivo en la zona. Hasta 13 puntos de ventaja llegaron a tener los de Tony Bennett antes de fallar 7 lanzamientos consecutivos.

Los visitantes se acercaron en el marcador con la inspiración de Cornelius Hudson (12 puntos) y Mitoglou. El segundo equipo del ranking dejó su destino en manos del extraordinario Malcolm Brogdon (11 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias, 4 recuperaciones). El base-escolta redujo el ritmo de acercamiento de sus rivales con una asistencia, una canasta y un tapón sobre Mitoglou. Aún así, Wake Forest tuvo una última jugada para ganar. Brogdon cerró todos los espacios a un Cody Miller-McIntyre (13 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias) al que le acabó robando este último balón.

La número 4 Duke consiguió frente a South Florida (70-73) su tercera victoria en 6 días. Los de Krzyzewski, tras fallar sus 8 primeros lanzamientos, anotaron 12 de sus 17 intentos para llegar al  descanso con 8 puntos de ventaja. Entre Jahlil Okafor (13 puntos) y Quinn Cook (26 puntos) elevaron el margen de los Blue Devils a 14 puntos al inicio de la segunda parte, con 5 asistencias de Tyus Jones (16 puntos, 6 rebotes, 12 asistencias). La anotación constante de Devon Bookert (23 puntos, 6 asistencias) acercó a los Seminoles en el marcador. A 11 segundos del final, Xavier Rathan-Mayes anotaba el 69-70. En el tiempo restante Cook convirtió 3 de sus 4 tiros libres mientras Bookert falló 3 de 4. Pequeños detalles que marcan la diferencia.

Syracuse llegó a gozar de 11 puntos de ventaja sobre Duke a 3:30 del descanso. En defensa Rakeem Christmas era un muro contra el que se estrellaba una y otra vez Jahlil Okafor, aunque fuera a  costa de cargarse con 2 faltas mediada la primera parte. En ataque Michael Gbinije (27 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) era un auténtico ciclón con 19 puntos en este período (5 de 6 en triples). Los Blue Devils esperaron que capeara el temporal y con 3 triples (Quinn Cook, Justise Winslow, Matt Jones) llegaron al descanso sólo 3 abajo (39-36).

En la segunda parte apareció Okafor (23 puntos, 13 rebotes, 10 de 15 en el lanzamiento). El freshman de Duke ya controlaba en defensa a Christmas (11 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias, 5 tapones aunque 5 de 17 de cara a canasta), pero tras el descanso además acertó en ataque anotando sus 7 tiros a canasta. Un mate del pívot a 10:09 del final ponía el 50-61 en el marcador. Aunque Tyler Robertson (19 puntos, 10 rebotes) rebajó este margen a 4 puntos faltando 3:51, Quinn Cook (17 puntos, 5 asistencias) evitó desde la línea de tiros libres que los Orange se acercasen más. Duke venció 72 a 80.

Montrezl Harrell (28 puntos, 12 rebotes, 5 tapones) lideró la victoria de la novena Louisville sobre Pittsburgh (69-56). El ala pívot anotó todos los puntos de su equipo en el parcial de 8 a 2 que permitió a los Cardinals cerrar la primera parte con 5 puntos de margen. En la segunda, un buen arranque de Michael Young (16 puntos, 4 rebotes) permitió a los Panthers arrebatarle la iniciativa a su rival. Los de Pitino respondieron con un parcial de 22 a 2 en el que Harrell estuvo omnipresente, ya fuera capturando un rebote para anotar o colocando un tapón. Louisville rompió su racha de dos partidos con sólo 4 jugadores anotando. En este encuentro 3 jugadores de su banquillo se combinaron para sumar 8 puntos.

Wayne Blackshear (19 puntos, 4 de 6 en triples) y Terry Rozier anotaron los primeros 13 puntos de Louisville en casa frente a North Carolina State (65-74). A partir de su inspiración los Cardinals consiguieron un margen de hasta 5 puntos.  Sin embargo, a la que desapareció este impulso el equipo empezó a ceder. Anthony Barber (21 puntos, 4 asistencias), un base de trayectoria irregular que hasta ahora no había cumplido las grandes expectativas con las que llegó a los Wolfpack, dejó una muestra de su potencial real en la casa de Rick Pitino.

La gran dirección del sophomore fue clave para que su equipo igualase el duelo antes del descanso y para que lo desequilibrara en la segunda mitad, perfectamente auxiliado por Trevor Lacey (14 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias). Su partido tiene más mérito teniendo en cuenta que enfrente tenía a un perro de presa como Chris Jones (20 puntos, 3 asistencias). Con los suyos ya al mando en el marcador, Barber dio una lección de cómo superar la presión de Louisville. Los 7 puntos de su equipo en el último minuto, todos ellos desde la línea de tiros libres, llevaron su firma.

Pittsburgh, por su parte, fue la protagonista de uno de los upsets de la semana derrotando a la 12 del ranking North Carolina (89-76) en su siguiente encuentro. Los Panthers anotaron los 10 primeros puntos del enfrentamiento. Los Tar Heels se recuperaron hasta empatar a 18 a 9:55 del final de la primera parte sólo para ver como los locales se volvían a escapar (48-34 al descanso) anotando un triple tras otro (6 les cayeron, 2 de Sheldon Jeter).

Volviendo de los vestuarios Jeter (22 puntos, 10 de 14 en sus lanzamientos) remató la faena anotando desde la media distancia. North Carolina, uno de los mejores reboteadores ofensivos de la temporada, capturó 12 rebotes en ataque. Lástima que 11 de ellos llegasen en los minutos de la basura. Su anotador Marcus Paige se quedó en 8 puntos (3 de 11 en tiros de campo). Los cambios en su marcaje hicieron que siempre tuviera encima un rival con las piernas frescas.

Jerian Grant (22 puntos, 5 asistencias, 3 recuperaciones) rompió la larga historia de amor de su familia con Clemson. Su tío Horace tiene la camiseta retirada tras 4 años gloriosos con el equipo. Su padre Harvey jugó una temporada para los Tigers, y su hermano mayor Jerai cuatro. Tantos años de idilio se fueron al garete cuando el escolta dio un paso al frente en los últimos minutos para darle el triunfo a la décima de la lista de AP Notre Dame (58-60). El escolta anotó dos tiros libres, robó un balón que acabó en canasta de Demetrius Jackson y anotó el lanzamiento que cerró el parcial de 0 a 8 con el que los Fightin Irish pasaron de perder de 4 a ganar de esa diferencia a 47 segundos del final.

Atlantic 10

La Salle derrotó a la 20 del ranking Virginia Commonwealth (69-74) aprovechando la conjunción de dos factores. El primero, las bajas de unos Rams sin Briante Weber (definitiva) y Treveon Graham. Y el segundo, el partidazo de Jordan Price (34 puntos, 18 rebotes, 5 asistencias en 48 minutos de juego). Price firmó una buena primera parte, aunque en la segunda se le vio poco. Aún así, apareció a tiempo de anotar el triple que forzaba la primera prórroga. Tras quedar inédito en estos 5 minutos añadidos, el jugador de los Explorers anotó los 12 puntos de su equipo en el segundo de los períodos suplementarios. JeQuan Lewis (26 puntos, 3 asistencias), titular en VCU ocupando el lugar de Weber, también fue protagonista aportando 14 de los 15 puntos que su equipo consiguió en las dos prórrogas.

Treveon Graham (10 puntos, 4 rebotes) reapareció en el triunfo sobre George Washington (66-79). VCU consiguió una ventaja de 9 puntos en los primeros 7 minutos de partido de la mano de un Melvin Johnson inspiradísimo en los triples (17 puntos, 5 de 8 en triples), pero no fue capaz de conservarla al descanso. En la segunda parte los Rams volvieron a irse en el marcador aprovechando una nueva racha de triples en la que destacó Doug Brooks (14 puntos, 7 rebotes, 4 de 7 en tiros de 3), y que los Colonials no pudieron contrarrestar.

Big East

La sexta de la lista de AP Villanova consolidó su dominio de esta conferencia derrotando a dos rivales por el liderato, Providence (68-74) y la 18 Butler (65-68). El partido frente a los primeros lo decidió con un parcial de 0 a 11 en el ecuador de la segunda mitad a cargo de Daniel Ochefu (19 puntos, 9 rebotes) y Josh Hart (10 puntos). El local Ladontae Henton, que hasta ese momento llevaba 4 puntos, explotó con otros 19 puntos en los 8 últimos minutos. Ryan Arcidiacono (20 puntos, 4 asistencias) se redimió de dos pérdidas de pelota que dieron alas a los Friars anotando 9 tiros libres sin fallo para enfriar la remontada de sus contrincantes.

Para derrotar a Butler los Wildcats necesitaron de un triple en los últimos segundos de Darrun Hilliard (31 puntos con 8 de 13 en triples, 8 rebotes). Los Bulldogs estaban acertados en su defensa y en ataque Kellen Dunham y Alex Barlow (19 puntos para cada uno) protagonizaron una buena racha de acierto en la segunda parte (entre ambos sumaron 21 de los 23 puntos del equipo en los 8 minutos iniciales del período) que convirtió una desventaja de 5 puntos al descanso en un margen favorable de 5 puntos. Hillard evitó la sorpresa.

Big 10

Wisconsin lidera esta conferencia con mano firme. La quinta del ranking abrió la semana derrotando a Nebraska (55-65) en un buen partido de Sam Dekker (21 puntos, 8 rebotes). Ante Illinois (68-49) marcó el mejor inicio de temporada de su historia con 23 victorias en 25 partidos. Frank Kaminsky (23 puntos, 11 rebotes) anotó 17 puntos en la primera parte. Cuando la defensa de los Fightin Illini consiguió controlarlo, aparecieron Bronson Koenig (15 puntos, 4 asistencias) y Nigel Hayes (14 puntos, 4 rebotes) para anotar 23 puntos entre los dos en la segunda mitad. Más complicada fue la semana de su perseguidor Maryland.

El jugador de Indiana Yogi Ferrell (23 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias) le tiene tomada la medida a la 19 del ranking Maryland. En la primera vuelta les clavó 8 triples. En esta segunda anotó 6 de sus 9 tiros de 3 puntos, aunque dos de los que no acertó fueron decisivos. Con los Terrapins ganando 68 a 66, el base falló a 9 segundos del final el tiro que le hubiera dado el triunfo a su equipo. Él mismo capturó el rebote ofensivo para errar de nuevo. Un final emocionante para un ajustado enfrentamiento durante el cual ninguno de los dos rivales tuvo más de 5 puntos de ventaja, y en el que el mando en el marcador cambió 18 veces de manos. (partido completo: )

Maryland volvió a sufrir para sacar adelante su segundo compromiso de la semana. Los Terrapins abrieron la segunda mitad con un parcial de 8 a 22 que parecía encarrilar su victoria en la pista de Penn State (73-76), pero inmediatamente después encajaron otro de 20 a 5 que ponía a los Nittany Lions por delante. Melo Trimble (20 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) y Dez Wells (22 puntos, 6 rebotes) anotaron 12 de los últimos 16 puntos visitantes mientras Newbill (25 puntos, 4 asistencias) hacia lo propio con los 9 finales de su equipo. El base intentó compensar su pérdida de balón a 23 segundos de acabarse el partido con un triple para forzar la prórroga, pero no acertó con el lanzamiento.

La antepenúltima Ohio State obtuvo un fácil triunfo sobre Penn State (75-55). El novato D’Angelo Russell, que venía de firmar un triple doble la semana previa contra Rutgers, volvió a brillar con 17 puntos, 6 rebotes y 7 asistencias. Russell sumó 10 puntos, 5 rebotes y 6 asistencias en la derrota frente a Michigan State (59-56), en el primer triunfo esta temporada de los Spartans sobre un equipo ranqueado. Los de casa mandaban al descanso 33 a 24 gracias a un parcial de 15 a 2 con 8 puntos de Branden Dawson (15 puntos, 11 rebotes, 4 asistencias, 5 tapones). En la segunda mitad los Buckeyes, que levantaron el castigo al escolta Marc Loving, igualaron de nuevo el resultado para caer derrotados por un triple en los últimos segundos de Denzel Valentine (17 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias), casualmente en el día de San Valentín (chiste fácil que cuadra mejor en inglés).

Michigan ganaba de 7 a Illinois a 3:18 del final (43-50). Kendrick Nunn (21 puntos, 4 de 7 en triples) dio la asistencia y anotó los 5 puntos que permitieron a los Fightin Illini forzar una prórroga en la que aportó 4 puntos más. El pívot Nnanna Egwu (12 rebotes, 4 tapones) sumó sus 6 puntos en la prolongación. Los Wolverines encajaron en estos 8:18 un parcial de 21 a 2 en el que sus dos únicos puntos llegaron gracias a dos tiros libres de Abdur-Rahkman a 14 segundos de acabarse los 5 minutos de más. El marcador final fue de 64 a 52. Los jugadores de John Beilein habían mantenido una reunión sin la presencia de técnicos días antes de este encuentro. Parece que no sirvió de mucho.

Big 12

Bill Self, entrenador de la octava del ranking Kansas, introdujo a Cliff Alexander en el cinco titular en su visita a la pista de Texas Tech (51-73) desplazando al habitual Jamari Traylor. El pívot freshman le agradeció el detalle con  10 puntos, 5 rebotes y 4 tapones en 20 minutos en los que no dejó unos cuantos mates. Ante la debilidad del rival, el técnico de los Jayhawks se dio el lujo de dar minutos a todos y cada uno de sus 15 jugadores.

La líder de esta conferencia también solventó con un triunfo su segundo partido de la semana (74-64), a pesar de un flojo inicio. La 16 Baylor tenía 13 puntos de ventaja (10-23) después de dominar claramente el rebote durante los primeros 8 minutos del encuentro (1 a 11). Kelly Oubre (18 puntos, 6 rebotes, 4 de 6 en triples) y Wayne Selden (15 puntos, 3 rebotes, 4 asistencias) desde la línea de tres puntos, y Perry Ellis (18 puntos, 6 rebotes) machacando el aro acercaron a los Jayhawks hasta el 27 a 33 con el que se cerró la primera parte.

Volviendo del descanso 7 puntos de Selden redujeron al mínimo el margen de los Bears. A partir de ese momento, Kansas empezó a imponer su dominio de la mano de Perry Ellis y el inesperado Landen Lucas (9 puntos en el segundo período), a pesar de los esfuerzos de Kenny Chery (17 puntos, 3 asistencias) por evitarlo. Rico Gathers (18 puntos, 8 rebotes) vio rota su racha de 4 partidos seguidos con un mínimo de 15 capturas bajo los tableros.

Baylor venía de permitir en su propia pista que la 21 Oklahoma State rompiera la maldición del recién llegado al ranking (65-74). Los locales lograron un parcial de 11 a 2, con 9 puntos de Taurean Prince (20 puntos) en 100 segundos, durante los últimos minutos de la primera parte. Su falta de acierto posterior permitió a los Cowboys recuperarse antes de cerrarse el período. Volviendo de los vestuarios los visitantes se escaparon en el marcador gracias a sus triples. Phil Forte, el termómetro de Oklahoma State, anotó 16 de sus 18 puntos (3 de 7 en triples) en la segunda parte. Su compañero Le’Bryan Nash fue el máximo anotador con 22 puntos mientras el Bear Rico Gather firmaba un doble doble monstruoso (16 puntos, 16 rebotes).

La 17 Oklahoma sumó la mejor anotación del curso en su triunfo sobre la 14 Iowa State (94-83). El acierto exterior de Dustin Hogue (19 puntos, 4 de 5 en triples) y Naz Long (14 puntos, 4 de 7 en triples) y los mates de Jameel McKay (16 puntos, 9 rebotes) concedieron a los visitantes la iniciativa durante la primera mitad. La reacción local llegó de la mano de Buddy Hield (17 puntos) en los últimos minutos antes de un descanso al que se llegó con empate en el marcador, y se prolongó en la segunda mitad con la ayuda destacada de Tashawn Thomas (22 puntos, 11 rebotes, 5 asistencias, 3 tapones)  y Isaiah Cousins(19 puntos, 4 asistencias).

Iowa State, segunda de la conferencia, evitó ser sobrepasada en la clasificación por Oklahoma superando a la 21 del listado de AP y cuarta de la Big 12 West Virginia (79-59). Los Cyclones, que llegaron al descanso con una ventaja de 4 puntos a pesar de no estar acertados en ataque, cimentaron su triunfo en el parcial de 14 a 2 con el que abrieron la segunda parte. El base Monte Morris (19 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias, 3 robos) clavó dos triples en estos momentos del encuentro. El alero reserva Abdel Nader brilló con 16 puntos y 7 rebotes en 21 minutos. El pívot Jamaal McKay (12 puntos, 8 rebotes, 5 tapones) se consolida en el quinteto titular de los locales en lugar del escolta Bryce Dejean-Jones (10 puntos), y parece que ambos jugadores se han amoldado bien a sus nuevos roles.

La única victoria de West Virginia en sus últimos 4 compromisos se produjo frente a un rival propicio, una Kansas State (76-72) con su líder anotador Marcus Foster apartado del equipo. Aunque  a punto estuvieron de desaprovechar la ocasión los Mountaineers, que pasaron de ganar de 10 a 5 minutos del final a perder de 2 a 2:25 después de encajar un parcial de 0 a 12 dirigido por Nigel Johnson (14 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) y Nino Williams (22 puntos). Durante esta racha los locales fallaron 5 tiros libres consecutivos. Por suerte para los de Bob Huggins, a los Wildcats se les acabó el acierto. En el tiempo restante perdieron 3 balones y fallaron 3 de sus 4 tiros libres.

Marcus Foster (14 puntos) reapareció frente a Oklahoma tras estar castigado 3 partidos, y Kansas State cerró una racha de 5 derrotas consecutivas (59-56). El base, que no figuró en el quinteto titular, fue el autor del triple que dio el triunfo a los Wildcats. Se repetía así la historia de la primera vuelta de esta liga regular, en el que Foster decidió el resultado con un triple final. Los locales también basaron su éxito en los tiros libres. Tras el triple de Justin Edwards que les ponía 5 arriba a 9:25 del final, sólo anotaron 2 canastas más (ambas de Foster) aunque acertaron en 8 de sus 10 tiros libres. Las otras claves del resultado fueron la buena defensa sobre el escolta Buddy Hield (14 puntos) y los problemas de faltas del ala pívot de los Sooners Ryan Spangler y su sustituto Khadeem Lattin.

Oklahoma State, 21 del ranking, no pudo vencer en su visita a la pista de Texas Christian (70-55). Phil Forte se quedó en 7 puntos y 1 de 5 en triples. Como ya hemos comentado en artículos anteriores, cuando el tirador se queda en estos números su equipo pierde. Los Horned Frogs lanzaron su ofensiva definitiva en oleadas en forma de dos parciales de 10 a 0 en la segunda mitad. Los Cowboys, que neutralizaron el primero pero acabaron cediendo ante el segundo, veían romperse una racha de 3 victorias consecutivas, todas ellas frente a conjuntos ranqueados. TCU, por su parte, cerraba una serie de 7 derrotas seguidas. Los locales, tras empezar el curso ganando sus 13 primeros partidos, sólo han sumado 2 victorias en los 12 posteriores.

Conference USA

Southern Mississippi acabó con solo cuatro jugadores en pista su partido en casa contra Florida International (71-73). Enero fue un mes muy duro para los Golden Eagles. Primero la propia universidad excluyó al equipo del torneo de conferencia y de una hipotética participación en el torneo nacional de marzo a causa de unas presuntas irregularidades cometidas por su entonces técnico Donnie Tyndal (ahora al frente de Tennessee). Luego declaró no elegibles para jugar a 2 miembros de la plantilla, sin que hayan trascendido los motivos. Así que el equipo se presentó al encuentro contra FIU con 7 jugadores, de los que 3 fueron eliminados por faltas (el último a 48 segundos del final de la prórroga). Y aún así Chip Armelin (24 puntos, 8 rebotes) tuvo un tiro para alargar el enfrentamiento 5 minutos más.

Missouri Valley

Una semana más se mantuvo la hegemonía de Northern Iowa y Wichita State en esta conferencia. Illinois State lo sufrió por partida doble en sus dos partidos de la semana. Los primeros, 13 del ranking, la apalizaron entre semana (83-64) con el pívot Seth Tuttle (23 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) anotando 18 de puntos en los primeros 9 minutos del enfrentamiento. Los segundos también la derrotaron el fin de semana (62-68), aunque un inoportuno colapso ofensivo de los Shockers les dio alguna opción. Los quinceavos del ranking vieron como durante la segunda mitad su ventaja se reducía de 11 puntos hasta tan sólo 2 después de sumar únicamente 6 puntos en un intervalo de 9 minutos.

Mountain West

Wyoming está notando la baja por mononucleosis de su estrella Larry Nance Jr. Tras caer en su visita a San Diego State (67-41) los Cowboys encadenaban dos derrotas consecutivas por primera vez esta temporada. Con este triunfo los Aztecs se ponían líderes en solitario de su conferencia, un honor que hasta hace poco reclamaban sus rivales. Wyoming rompió su mala racha derrotando al colista San Jose State (no conoce la victoria en esta liga tras 12 partidos disputados) por 77 a 60, aún sin Nance.

Pacific 12

Arizona, séptimo equipo del Top 25, derrotó fácilmente esta semana a Washington (86-62). Los Huskies han encadenado 7 derrotas consecutivas desde la expulsión del equipo de Robert Upshaw, líder taponeador en aquel momento de la Division I. Los Wildcats dejaron sentenciado el partido frente a Washington State (59-86) en el descanso al que se llegó con un marcador de 19 a 53 gracias a su buena defensa, su acierto en el tiro (60%) y su clara superioridad en el rebote en los primeros 20 minutos (9 a 30).

Utah, 11 del ranking y colíder de conferencia, superó claramente a un rival complicado como Stanford (75-59) liderada por Delon Wright (15 puntos, 5 rebotes, 4 recuperaciones). Los Utes rompieron el partido entre los dos minutos finales de la primera parte y los 5 primeros de la segunda con un parcial de 21 a 2. California plantó cara en su visita a Utah (76-61) durante 15 minutos gracias a los 17 minutos anotados en ese tiempo por Tyrone Wallace (26 puntos, 7 rebotes). La alegría les duró lo que tardaron los de Larry Krystowiak en ajustar su defensa.

Por detrás de estos dos equipos tenemos empatados en la clasificación a Oregon y UCLA gracias al triunfo de los segundos sobre los primeros (72-63). Norman Powell (23 puntos) y Kevon Looney (18 puntos, 11 rebotes) intentaron romper el partido de salida para los locales, pero los 5 triples de Jalil Abdul-Bassit (24 puntos, 7 de 12 en triples) en la primera mitad se lo impidieron. En la segunda parte, lejos de aflojar, Powell y Looney mantuvieron su ritmo de anotación. Los Ducks acabaron cediendo ante el desacierto de Joseph Young (18 puntos, 6 de 17 en tiros) tras el descanso.

Southeastern Conference    

John Calipari recuperó a Trey Liles a tiempo para la visita de Kentucky a Louisiana State, pero a punto estuvo de perder la imbatibilidad de su equipo este curso (69-71). La labor en la pintura de Jarrell Martin (21 puntos, 11 rebotes) y Jordan Mickey (16 puntos, 7 rebotes, 4 tapones) mantuvo por delante en el marcador a los locales la mayor parte de la primera mitad. Tras el descanso la número 1 del ranking parecía romper el encuentro obteniendo 13 puntos de ventaja liderada por Willie Cauley-Stein (15 puntos, 7 rebotes, 3 tapones). Pero los Tigers reaccionaron tras un tiempo muerto con un parcial de 21 a 2.

John Calipari, decidido a darles una lección a sus jugadores, desoyó a sus asistentes cuando le pedían que detuviera el partido. El entrenador confesó haber deseado que su equipo perdiera. Mejor ahora que en marzo, pensó. Y a punto estuvo de ver cumplido su deseo. Sólo faltó que el triple de Keith Hornsby (17 puntos) en los últimos segundos entrase. Pero no lo hizo. Con la lección bien aprendida los Wildcats barrieron a South Carolina (77-43). Con sus 25 victorias y ninguna derrota Kentucky ha igualado el mejor principio de temporada de su historia. Jordan Mickey, por su parte, volvió a destacar en el triunfo de LSU sobre Tennessee (55-73) con 20 puntos, 11 rebotes y 7 tapones.

La penúltima del ranking Arkansas tampoco sucumbió a la maldición del recién llegado a la lista. Los Razorbacks se dieron un banquete de puntos a costa de Auburn (87-101). Bobby Portis, máximo anotador de esta conferencia, se fue hasta los 22 puntos (a los que sumó 8 rebotes) el día en que cumplía 20 años. El encuentro se alargó hasta las dos horas y media por culpa de las 54 faltas personales y las 4 técnicas señaladas (tres para los visitantes). El partido fue bastante bronco y ambos entrenadores agradecieron la labor arbitral que evitó que la situación se descontrolase.

Arkansas se hizo con la segunda posición de la clasificación derrotando a otra de las candidatas, la Ole Miss del español Sebas Saiz (4 puntos, 3 rebotes en 22 minutos de juego). Fue un triunfo ajustado (70-71) gracias a una canasta de un jugador con el que nadie contaba para una jugada tan determinante, Manuale Watkins (8 puntos). Los Rebels fueron a rebufo de sus rivales la mayor parte del encuentro, pero consiguieron compensar su peor efectividad en los tiros a canasta (37,9% para un 47,5% de Arkansas) con su dominio del rebote (45, de ellos 21 ofensivos, por 31 de su rival). Si hubiera entrado el último tiro de Jarvis Summers habrían alargado a 7 su racha de triunfos consecutivos.

La última victoria de la serie de Ole Miss se produjo frente a Florida, uno de los equipos que llegó a la Final Four la temporada pasada y que está irreconocible en la presente. La marcha de 4 séniors es una de las causas. La otra, el flojo nivel de Chris Walker, en el que habían depositado muchas esperanzas. El pívot consiguió 7 puntos y 6 rebotes frente al español Sebas Saiz (6 puntos, 7 rebotes, 4 faltas en 15 minutos), firmemente asentado en el quinteto titular. En sus tres partidos previos había sumado un total de 1 punto y 5 rebotes.

Los Gators, sin el lesionado Michael Frazier, llegaron con ventaja en el marcador a los segundos finales. A pesar de realizar una buena defensa sobre la última posesión de los Rebels, no pudieron evitar el triple de Stefan Moody (18 puntos) que les mató (61-62). Florida volvería a caer por un solo punto frente a Texas A&M (63-62). Walker sumo 11 puntos y 4 tapones, pero él y sus compañeros flojearon en la defensa en la pintura. Los Aggies consiguieron el 66’6% de sus puntos (42) en la zona.

Southern

Virginia Military fusiló a Furman (93-59) desde la línea de triples. Hasta 24 (de 45 intentos) les clavaron los Keydets a sus rivales. VMI rompió el empate a 38 del descanso con una racha de 9 jugadas de 3 puntos seguidas (8 canastas de 3 y un 2+1) al principio de la segunda parte. Brian Brown anotó los 4 primeros triples y los dos últimos de esta racha para acabar con 29 puntos (9 de 14 en tiros de 3 puntos en total, 8 de 10 en los segundos 20 minutos). Su compañero Tim Marshall (25 puntos) contribuyó con 7 triples más de 15 intentos.

West Coast

Gonzaga, tercer equipo del ranking, se convirtió en el primero de la máxima categoría universitaria en llegar a los 25 triunfos (por tan sólo una derrota) este curso. Loyola Marymount le dio las máximas facilidades para ello (80-51). Antes de que los visitantes hubieran podido sumar un solo punto, los Bulldogs ya llevaban 20 en su casillero. Al descanso el partido estaba sentenciado (44-15) después de que los Lions hubiesen acertado tan sólo 3 de sus 25 lanzamientos de campo (12%). Pepperdine le planteó más problemas a Gonzaga, pero acabo cediendo en la segunda parte (56-48).

La ventaja de los Zags al frente de su conferencia se amplió gracias al triunfo de la tercera, Brigham Young, sobre la segunda, la Saint Mary’s (82-60) del pivot Brad Waldow (17 puntos, 5 rebotes). Kyle Collinsworth lideró a los mormones con 17 puntos (8 de ellos en el parcial de 13 a 0 que rompió el encuentro en la primera parte) y 9 rebotes. El alero de BYU estuvo a punto de conseguir su sexto triple doble de la temporada (12 puntos, 12 rebotes, 9 asistencias) en la abultada victoria sobre Pacific (84-59).

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

Kentucky recupera la unanimidad como número 1 de la NCAA

9 Feb

Kentucky encabezó una semana más (como ha hecho desde el principio de la temporada) el ranking de Associated Press. La derrota de Virginia, además de dejarle como el último equipo invicto de la Division I, le ha devuelto el honor de ser líder unánime de la lista (algo que no conseguían desde el 4 de enero).

Gonzaga aprovechó el traspié de Virginia para subir hasta el segundo lugar del podio, desplazando a los Cavaliers a la tercera posición. Duke y Wisconsin completaron el Top 5, precediendo a Arizona, Villanova, Kansas, Louisville y Notre Dame. Ohio State (20) y Southern Methodist (23) volvieron al ranking a costa de las defenestradas Miami e Indiana. Texas, tras su mala semana anterior, recibió un aviso de expulsión cayendo desde el número 19 del ranking hasta el 25 y último. Georgetown, penúltima, también fue amonestada. Florida A&M (MEAC) es el único equipo que sigue sin saber lo que es ganar un partido este curso, tras el primer triunfo de la temporada de Central Arkansas.

American

Southern Methodist no se libró de la mala estrella que persigue a los recién llegados al ranking. Los antepenúltimos del Top25 y segundos de su conferencia perdieron ante los terceros de la American, Cincinnati  (54-62), un equipo que los ha derrotado en sus dos enfrentamientos en esta fase de la temporada. Los locales no supieron aprovechar el mal inicio de los Bearcats, con 10 pelotas perdidas en los 10 primeros minutos. Sus rivales si sacaron partido del mal final de SMU. En los 7 minutos finales, mientras los ranqueados se quedaban en un 4 de 14 en los tiros de campo, Cincinnati anotaba 5 de sus 7 tiros a canasta y 5 de sus 7 tiros libres.

El sábado se recuperaron derrotando al hasta entonces líder invicto de esta conferencia, Tulsa (57-68). La defensa de los Mustangs dejo a su rival sin anotar durante 7 minutos y 21 segundos de la segunda mitad. En este lapso de tiempo, el marcador pasó de un empate a 43 a un 43-58 tras 8 puntos del pívot Cannen Cunningham (16 puntos, 3 tapones) y 5 y una asistencia del base de 1’75 Nic Moore (23 puntos, 3 rebotes, 7 asistencias). James Woodard anotó 12 puntos para los Golden Hurricanes durante la primera parte. No volvió a sumar hasta que consiguió su quinto triple del encuentro a 2 segundos del final.

Atlantic Coast

Tras perder su imbatibilidad frente a Duke en la semana previa, la 3 del ranking Virginia dio un paso al frente venciendo a la 12 North Carolina (64-75). Los Cavaliers tenían muy claras las claves para ganar. La primera, anular a Marcus Paige. La estrella de UNC anotó 15 puntos, pero diez de ellos sólo sirvieron para maquillar el resultado en los dos últimos minutos y medio. La segunda, marcar el ritmo y evitar puntos en transición. Y la tercera, cerrar su aro a los pívots rivales con marcajes dobles en cuanto recibían.

Los Tar Heels resistieron durante los primeros 20 minutos aprovechando la descoordinación virginiana en los 2 contra 1 en defensa. En la segunda los de Tonny Bennett corrigieron sus errores. Los locales anotaron el 52% de sus lanzamientos en la primera parte (14 de 27) y el 38% en la segunda (11 de 29).  Sólo hizo falta que el base London Perrantes (15 puntos, 6 asistencias), habitualmente oscurecido por Malcolm Brodgon (17 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias), empezase a anotar para que su rival cayera como fruta madura.

Louisville, novena del ranking, fue la siguiente víctima de Virginia (52-47). La clave fue nuevamente la defensa. A 10:32 del descanso, Montrezl Harrell empataba a 13. Los Cardinals no volvieron a sumar ningún punto hasta que se había disputado un minuto y medio de la segunda parte. El marcador era 15-24, porque los de Pitino también saben defender y eso evitó que Virginia consiguiera una diferencia definitiva.

Justin Anderson se lesionó un dedo de la mano izquierda en la segunda mitad. Fue operado el domingo y estará entre 4 y 6 semanas de baja. Louisville aprovechó la ausencia del líder anotador de su rival para buscar el triunfo, aunque la tercera de la lista de AP supo resistir. Chris Jones forzó un 2+1 a 18 segundos del final, pero falló el tiro libre. Malcolm Brogdon (15 puntos) se mostró más acertado en la siguiente jugada, y dejó el resultado decidido con dos lanzamientos desde la línea de personal.

Tal como había pasado en su victoria previa frente a Miami (55-63), sólo 4 jugadores de los Cardinals aportaron puntos: Terry Rozier (16 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias), Montrezl Harrell (12 puntos, 6 rebotes), Chris Jones (11 puntos, 5 rebotes) y Wayne Blackshear (8 puntos, 7 rebotes). No es extraño, los cuatro acapararon los minutos de juego (293 de 400 posibles durante la semana) y los tiros a canasta (87 de los 94 totales).

Duke, cuarta del ranking, superó a una Georgia Tech que nunca se dio por vencida (72-66). Quinn Cook, el único sénior de los Blue Devils, hizo realidad el dicho de que “la veteranía es un grado”. El base anotó sus 17 puntos en una segunda mitad en la que si bien su equipo fue siempre por delante, nunca pudo despegarse de su rival. Los Yellow Jackets entraron en el último minuto perdiendo de 4, pero dejaron escapar muchas de sus opciones de dar la sorpresa cuando primero Matt Jones y luego Justise Winslow (15 puntos, 10 rebotes, 3 asistencias) les robaron la pelota. Winslow selló el marcador con un tapón a falta de 4 segundos.

En su segundo partido de la semana el equipo de Mike Krzyzewski pudo vengarse de la derrota que encajó frente a Notre Dame el pasado 28 de enero. La décima del Top 25 abrió el partido con dos triples a cargo de Steve Vasturia (15 puntos) y Pat Connaughton. La respuesta de Duke fue contundente. Primero anotando 14 puntos seguidos, 6 de ellos de Justise Winslow (19 puntos, 11 rebotes, 4 asistencias). Con la participación destacada de Matt Jones (17 puntos) el parcial global acabó siendo de 43 a 7.

Duke anotó el 81% de sus lanzamientos en la primera parte. Tras llegar al descanso perdiendo 50 a 24, los Fightin Irish vieron como Winslow y Jahlil Okafor daban réplica a sus intentos de acercarse en el marcador. El pívot sólo pudo jugar 8 minutos en el primer período antes de cometer su segunda falta, pero aprovechó sus minutos en el segundo para acabar con 20 puntos y 10 rebotes. En sus 23 partidos jugados en la NCAA aún no ha bajado de la decena en anotación. La defensa de los Blue Devils estuvo muy pendiente del que fue su verdugo en la primera vuelta de la liga regular, un Jerian Grant al que dejaron en 7 puntos.

Notre Dame venía de superar a Boston College (71-63). Los Fightin Irish ganaban de 25 tras 15 minutos de juego, pero un triple desde el centro de la pista de Dimitri Batten justo antes del descanso le devolvió a los Eagles su espíritu combativo. Oivier Hanlan (28 puntos con 6 de 9 en tiros de 3, 4 rebotes, 4 asistencias) puso a los visitantes a tan sólo 6 puntos a 1:47 del final después de encestar 14 puntos (con 4 triples) seguidos en un parcial de 9 a 21. Hanlan volvió a brillar con 30 puntos frente a North Carolina, aunque tampoco pudo evitar la derrota de los suyos (68-79).

Atlantic 10

La 18 del ranking Virginia Commonwealth dejó atrás en el marcador a George Mason en la segunda mitad (60-72). En la primera había perdido por lesión a otro de sus jugadores claves, su máximo anotador Treveon Graham (se volvió a lesionar el tobillo izquierdo del que andaba renqueante desde hace 3 semanas). Además de a su mejor defensor (Briante Weber), el entrenador Shaka Smart ha perdido ahora a su mejor atacante.

Sin estos dos jugadores, autores de cerca de la tercera parte de los puntos del equipo esta temporada, VCU cayó ante Saint Bonaventure (73-71) con una canasta en el último segundo de Marcus Posley (15 puntos, 6 rebotes). Era la segunda acción de este tipo de Posley durante la semana. El jugador también le había dado el triunfo a los Bonnies en la pista de Davidson (61-62). Los locales abrieron el partido con un parcial de 9 a 1 y fueron siempre por delante en el marcador hasta que Jordan Burgess empató a 71 para los Rams a 18 segundos del final. Posley evitó la prórroga.

Trey Davis (26 puntos) demostró su sangre fría en el triunfo de Massachusetts en la pista de Fordham (72-78). Los Minutemen entraron en el último minuto ganando de 5. Davis se dedicó a acaparar el balón para recibir las faltas de sus rivales. La táctica funcionó a la perfección ya que convirtió los 10 que lanzó.

Big East

Villanova,  séptima de la lista de AP, dio buena cuenta de una débil Marquette (70-52) antes de obtener su revancha del partido de la primera vuelta contra la 24 Georgetown (69-53). Ryan Arcidiacono (9 puntos, 1 de 6 en triples) rompió su buena racha desde la línea de 3 puntos ante los Hoyas (12 de 21 en sus 4 partidos anteriores en los que no había bajado de los 10 puntos).

Darrun Hillard (15 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) y Josh Hart (13 puntos) impidieron que esto fuera un problema para unos Wildcats que consiguieron 17 puntos de ventaja a 5:42 del descanso. La poca presencia en el encuentro del base D’Vauntes Smith-Rivera (2 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones) y del pivot Joshua Smith (7 puntos, 2 rebotes) frustró cualquier intento de remontada visitante.

La penúltima del ranking venía de caer ante una Providence que se negaba a alejarse de las primeras posiciones de la clasificación. Ante Georgetown (71-74) acabó remontando un encuentro que se les había complicado mucho. Tras unos primeros 23 minutos igualados, los Hoyas le endosaron a su rival un parcial de 16 a 2 cerrado con un triple de D’Vauntes Smith-Rivera (21 puntos). Pero Ladontae Henton (16 puntos, 6 rebotes) y Carson Desrosiers (14 puntos) entraron en ignición al tiempo que Georgetown desaparecía perdiendo seis balones y fallando 6 de sus 7 tiros a canasta en los últimos 11 minutos. Providence malogró este éxito cayendo ante Xavier (78-69) y ahora es tercera de la Big East.

Butler, 22 del ranking y segunda de la clasificación de esta conferencia, dejó sentenciada a DePaul (83-73) en el descanso gracias al acierto de Kellen Dunham (24 puntos) y Roosevelt Jones (20 puntos). Previamente, había arrollado a una Saint John’s a la que el cambio de año no le ha sentado bien (85-62). De los 12 partidos disputados el 2015, ha perdido 7. El equipo no está bien, y sus jugadores están nerviosos.

El pívot Chris Obekpa fue expulsado en la primera parte por dar un codazo a un rival. En la segunda mitad, Sir’Dominic Pointer (19 puntos, 6 rebotes) cometió falta sobre un lanzamiento triple de Kellen Dunham (21 puntos, 7 rebotes). Sus protestas le valieron una técnica y el tirador de Butler aprovechó los 5 tiros libres para poner el 50 a 30 en el marcador. Pero eso no sería lo peor de Pointer en el partido. Su “flopping” descarado pasará a la historia.

Big 10

Indiana se presentó sin James Blackmon Jr (lesionado en el tobillo) en su visita a la quinta del ranking Wisconsin. Un serio contratiempo. Si tampoco tienes una plantilla capaz de detener a un juego interior de gran calidad compuesto por Frank Kaminsky (23 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias), Nigel Hayes (16 puntos, 3 asistencias, 5 de 5 en los tiros de campo)  y Sam Dekker (14 puntos, 6 rebotes), la derrota es inevitable.

Si además los exteriores de los Badgers también anotan la paliza puede ser considerable. Entre Josh Gasser y Bronson Koenig sumaron 26 puntos. A falta de 10 minutos los Hoosiers perdían de 30, aunque maquillaron el marcador final (92-78) anotando 5 de sus 6 últimos tiros de 3 puntos. La misma arma que les permitió capear el temporal en la primera parte (en la que acertaron en 8 de sus 11 intentos). Wisconsin también solventó con un triunfo su partido en casa frente a la colista Northwestern (65-50).

Maryland, 17 para los votantes de AP, sufrió para ganar a la Penn State (64-58) del sexto mejor anotador de la Division I,  D.J. Newbill (18 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias). Los Terrapins necesitaron que Jonathan Graham, que jugó sus dos primeros cursos para su rival, hiciera su mejor partido de la temporada con 16 puntos (12 en la segunda mitad). Los locales tenían 5 puntos de ventaja a 2 minutos del final, pero dos triples seguidos de Brandon Taylor pusieron a los Nittany Lions a 1 justo antes de entrar en el último minuto. Newbill falló sus tres tiros mientras Dez Wells (23 puntos, 7 rebotes) y Melo Trimble sentenciaban desde la línea de personal.

En su siguiente cita los Terrapins se descalabraron en la pista de Iowa (71-55). Adam Woodbury (16 puntos, 5 rebotes) y Gabriel Olaseni  hicieron estragos en los primeros minutos en la pintura visitante mientras Peter Jok (15 puntos, 3 asistencias) anotaba 2 triples. Tras 12 minutos y medio de juego el marcador era de 24 a 5. Un arranque de orgullo de Melo Trimble (20 puntos, 3 asistencias) permitió a Maryland llegar al descanso con 17 puntos anotados (13 del freshman). El problema es que el equipo había encajado 40. En la segunda mitad Maryland tuvo una buena racha de triples, pero sólo le sirvió para rebajar su desventaja hasta los 14 puntos.

Purdue siguió escalando posiciones en la clasificación de la conferencia gracias a una racha de 4 victorias, 3 de ellas sobre equipos ranqueados. Su última víctima fue la número 20 Ohio State (60-58) que ha suspendido de forma indefinida al mejor triplista de la Big Ten, el escolta Marc Loving (53,2% de acierto desde la distancia, 11,7 puntos de media). Los Buckeyes no anotaron ningún triple en la primera parte, y acabaron el encuentro con 4 anotados de 15 intentados.

El novato D’Angelo Russell (20 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) se encontró muy solo frente a la buena defensa de los Boilermakers  liderada de nuevo por A.J. Hammons (7 puntos, 7 rebotes, 7 tapones). El desacierto local en los tiros libres en el último minuto (3 de 6) dio más emoción al desenlace del encuentro. La buena racha del equipo se truncó en su visita a Minnesota (62-58) por la buena defensa del equipo de Richard Pitino. Purdue cató su propia medicina.

Previamente a su triunfo sobre Maryland, Iowa había cerrado una racha de 3 derrotas consecutivas a costa de la alicaída Michigan (54-72). Los Hawkeyes consiguieron que el equipo de casa no anotase ningún punto durante los siete últimos minutos de la primera mitad. El parcial de 0 a 12 sumado en este tiempo les permitió llegar al descanso con 10 puntos de ventaja. Los Wolverines no pudieron recuperarse de este golpe. Michigan sumó una nueva derrota en su visita a Indiana (70-67), aunque esta vez plantó cara a su rival.

Michigan State ve un poco más lejos el baile de fin de curso de marzo tras una nueva derrota. Ante Illinois (54-59) los de Tom Izzo desaprovecharon una clara opción por su mal porcentaje en los tiros libres (38,9%, 7 de 18). En el último minuto los Spartans perdían de 3 cuando Travis Trice fue objeto de falta. Mientras lanzaba el 1+1, Jaylon Tate fue sancionado con una técnica, lo que concedía a los locales dos tiros libres más y la posesión de la pelota. Toda esta secuencia se tradujo tan sólo en 2 puntos (de tiros libres). En los segundos restantes, Malcolm Hill (19 puntos, 6 rebotes) si anotó los 4 que lanzó para los Fightin Illini.

Big 12

La octava de la lista Kansas frenó el ascenso de la 11 Iowa State (89-76). En la primera mitad los Cyclones habían llegado a tener 7 puntos de ventaja, pero Perry Ellis (17 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias), Brannen  Greene (11 puntos, 4 rebotes) y Kelly Oubre(16 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) permitieron a Kansas dominar al final de los primeros 20 minutos (35-28). En la segunda parte Wayne Selden disputó sus mejores minutos del curso para los Jayhaws.

Tras haber fallado sus tres lanzamientos (1 de ellos triple) antes del descanso, Selden anotó 5 de sus 6 tiros de tres en el segundo período para conseguir 19 de sus 20 puntos. Con el acierto del escolta y la buena defensa colectiva, el margen de su equipo subió hasta los 15 puntos. George Niang (24 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias) intentó acercar a los visitantes sólo para ver como Oubre y Frank Mason (12 puntos, 5 rebotes, 8 asistencias) mataban de forma definitiva el partido elevando la ventaja hasta los 19 puntos.

Wayne Selden también estuvo inspirado en su siguiente encuentro (15 puntos, 4 de 5 en triples), pero eso no evitó que Kansas cayera ante Oklahoma State (67-62), el equipo para el que había jugado su entrenador Bill Self en sus tiempos de estudiante. El alero de los Cowboys Le’Bryan Nash (18 puntos, 5 rebotes) cometió su segunda falta a 11 minutos del descanso. Con él en el banquillo, Kansas se escapó de 14 puntos.

Los de casa abrieron la segunda parte con un parcial de 14 a 1 que minimizó los 11 puntos que habían cedido al final de la primera mitad. En un final emocionante, Nash dio aire a sus contrarios fallando un 1+1 con 53 segundos por jugarse. Phil Forte siguió su ejemplo 43 segundos más tarde. Por suerte para ellos, los Jayhawks que no habían visto aro durante los segundos 20 minutos (27% de acierto) tampoco lo hicieron en los últimos segundos.

Mientras Kansas caía, Iowa State se recompuso con una contundente victoria frente a la penúltima Texas Tech (75-38). En la primera vuelta los Red Raiders les habían superado gracias a su acierto en el triple. Los Cyclones, con la lección bien aprendida, controlaron a la perfección a los francotiradores rivales que sólo anotaron 4 de sus 20 lanzamientos lejanos. Toddrick Gotcher (11 puntos) anotó 3 triples seguidos al final de la primera parte para acercar a los visitantes a 16 puntos del equipo del exNBA Fred Hoiberg, pero fue un espejismo de reacción.

Oklahoma, 21 del Top 25, consiguió un upset frente a la 15 West Virginia (71-52). Los locales superaron la presión a toda pista con la que los Mountaineers acostumbran a desarbolar a sus contrincantes. En el primer partido del curso entre ambos conjuntos, el 13 de enero, los Sooners perdieron 23 balones. En este segundo rebajaron la cifra a 13. Una vez superadas las líneas enemigas, a los locales les costó bien poco encontrar posiciones cómodas para anotar. Liderado por Buddy Hield (21 puntos, 5 rebotes, 5 de 7 en triples), el equipo acabó con un porcentaje de acierto en el tiro del 61,4%). De haber estado algo más finos en los tiros libres (11 de 22), su triunfo podría haber sido histórico. Oklahoma también salió victoriosa de su siguiente compromiso contra Texas Christian (56-68).

West Virginia cerró una semana desastrosa con una derrota ante Baylor (69-87), 19 del ranking. Los Bears venían de darse un festín ante el último de la conferencia Texas Christian (77-57) con 14 puntos, 17 rebotes y 3 tapones de Rico Gathers. El ala pívot volvió a hacer estragos en la pintura, anotando 17 puntos y capturando 16 rebotes. Una vez más la presión a toda pista del equipo que entrena Bob Huggins se volvió en su contra ante un rival que la tenía perfectamente estudiada. Baylor la superó con pases largos para sus triplistas, claves en el parcial de 21 a 0 que puso el 3 a 23 en el marcador y que noqueó a los Mountaineers. Tanto como la contundencia de Gathers.

La colista del Top 25 Texas encadenó su cuarta derrota consecutiva cayendo en la prórroga frente a Oklahoma State (63-65). Los Longhorns llegaron al descanso 9 abajo después de regalar 14 balones durante la primera parte. El equipo de Rick Barnes tenía la baja de Javan Felix, y al inicio de la segunda mitad perdió a Jonathan Holmes por un golpe en la cabeza. Y aún así fue capaz de empatar a 56 al final de los 40 minutos con 6 puntos seguidos de Isaiah Taylor (18 puntos) en los últimos 75 segundos. Phil Forte (14 puntos), a quien los seguidores locales no habían dejado de dedicar canticos de “airball, airball” durante todo el encuentro (3 de 13 en los tiros de campo), les sentenció con 2 tiros libres a 2 segundos de acabar la prórroga. Le’Bryan Nash demostró sus cualidades atléticas con un gran mate.

Kansas State cayó claramente en casa del penúltimo de la Big 12 Texas Tech (64-47). Dos causas explican este resultado. La primera, el buen partido de los locales Toddrick Gotcher (15 puntos) y Devaungntah Williams (22 puntos). La segunda, la suspensión por violar las reglas internas de los Wildcats del novato Malek Harris y de su máximo anotador Marcus Foster (14 puntos de media). Bruce Weber, entrenador visitante, dijo que “desde el principio de la temporada arrastramos demasiada inmadurez, falta de disciplina y de consistencia, dentro y fuera de la pista”.

Si había un rival propicio para que Texas rompiera su mala racha, éste era Kansas State. Y aún así, a punto estuvo de no conseguirlo (57-61). Los tejanos, sin los lesionados Felix y Holmes, ganaban 12 a 24 a 4:16 del descanso aprovechando que los Wildcats habían fallado 18 de sus 21 lanzamientos a canasta. Pero con su referente interior Thomas Gipson (5 puntos, 5 rebotes) anulado, Kansas State recurrió a cuatro triples de Tre Harris (12 puntos) para recuperarse en el marcador.

Los Longhorns volvieron a marcharse, esta vez de 7 puntos, pero dos triples de Nigel Johnson(10 puntos) y otro de Nino Williams (13 puntos, 8 rebotes) dejaban a los locales a 2 puntos con 34 segundos por jugarse. Isaiah Taylor (23 puntos, 4 asistencias) falló dos tiros libres para los visitantes, mientras Gipson le devolvía el favor errando la canasta que podía forzar la prórroga y evitar la quinta derrota en 6 partidos.

Missouri Valley

Northern Iowa, 14 del ranking, se deshizo de Indiana State (51-61) gracias a su asfixiante defense y otro buen partido de su pivot Seth Tuttle (15 puntos, 8 rebotes, 5 asistencias). Frente a Drake (69-53) Tutttle volvió a brillar (16 puntos, 3 rebotes, 4 asistencias). Los Panthers ganaban de 16 al descanso tras haber anotado 8 de sus 13 lanzamientos triples, 4 de ellos a cargo de Matt  Bohannon (14 puntos). Su compañero Paul Jesperson (12 puntos) también convirtió 4 triples, aunque repartidos entre las dos mitades.

Wichita State, 16 del ranking, dio por cerrado su partido ante Bradley antes de tiempo (59-62). A 12:42 del final ganaban de 14. En el tiempo restante no consiguieron ninguna canasta de campo. Fueron sobreviviendo gracias a los tiros libres hasta que un parcial de 8 a 1 puso a los locales un punto abajo con 5 segundos por jugarse. Dos tiros libres de Fred VanVleet y una pelota recuperada por Evan Wessel aseguraron el triunfo de los Shockers. VanVleet consiguió un triple doble (10 puntos, 10 rebotes, 11 asistencias, 4 robos) en el triunfo posterior contra Missouri State (78-35).

Pacific 12

La sexta de la semana Arizona cayó en el derbi frente a Arizona State (81-78). Los Sun Devils jugaron un partido completísimo. En la primera mitad recuperaron una diferencia de 7 puntos para irse al descanso con esa misma ventaja. Su buen movimiento de balón les concedió lanzamientos libres de defensa, con una buena dirección de Tra Holder (15 puntos, 8 asistencias). Savon Goodman (15 puntos, 9 rebotes) abrió la segunda mitad con 4 canastas en la pintura.

Los Wildcats, liderados por T.J. McConnell (25 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias), Stanley Johnson (16 puntos), Brandon Ashley (13 puntos, 6 rebotes) y Rondae Hollis-Jefferson (14 puntos, 8 rebotes), se acercaron a tan sólo 2 puntos a falta de 6 minutos. Un triple de Bo Barnes (18 puntos, 3 rebotes) entrando en el último minuto y 4 tiros libres anotados por este mismo jugador en los 20 segundos finales evitaron la remontada visitante. Por suerte para él, el público solo se preocupaba en distraer a los Wildcats.

Utah, 13 del ranking, aprovechó el tropezón de los de Sean Miller para igualarles en la clasificación. Los Utes superaron a una Colorado (51-79) que acusó la baja de su mejor jugador, Askia Booker. Brandon Taylor (18 puntos, 6 asistencias) sacó el máximo partido del poco acierto de los Buffaloes a la hora de defender su línea de 3 puntos, anotando 6 de sus 9 lanzamientos desde esa distancia.

El partido entre Stanford y UCLA (67-69) fue una emocionante montaña rusa con hermosas subidas y terroríficos descensos para el equipo de Steve Alford. A 3:31 del final de la primera parte los visitantes ganaban de 16 (15-31). Al descanso los Cardinals habían reducido su desventaja a 6 puntos con un parcial de 10 a 0. Con Norman Powell (20 puntos, 8 rebotes, 3 asistencias) anotando 10 puntos seguidos la ventaja de los Bruins subió hasta los 22 a 11:24 para acabar el encuentro. Los jugadores que dirige Johnny Dawkins volvieron a remontar impulsados por Anthony Johnson (19 puntos, 9 rebotes) y Roscoe Allen (13 puntos, 5 rebotes), y tuvieron su oportunidad de ganar en un triple de Chasson Randle con el tiempo agotándose.

UCLA vio quebrarse su racha de 3 triunfos con una derrota en su visita a California (64-62). Los locales se están especializando en victorias ajustadas, venciendo por tercera vez consecutiva con una canasta en los últimos segundos. Ante el equipo de Los Angeles su autor fue Dwight Tarwater. Tras ir por detrás en el marcador durante la primera mitad, el equipo de Steve Alford abrió la segunda parte con un parcial de 2 a 12 que le dio la iniciativa. Kevon Looney (10 puntos, 11 rebotes) estuvo muy activo en esta fase del encuentro. California se recuperó, aunque a 3:30 del final perdía de 5 tras una canasta de Tony Parker (20 puntos, 7 rebotes). Dos triples de Jabari Bird (16 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias) acercaron a los de casa lo suficiente para que Tarwater pudiera ser el héroe de la noche.

Southeastern Conference

Trey Liles se ha perdido tres partidos de la líder del ranking Kentucky a causa de una enfermedad no especificada por la universidad. Con esta baja Calipari se ha quedado sin aleros (Poythress es baja para todo el curso) y ha tenido que recomponer su sistema de dos unidades de juego. En el triunfo frente a Georgia, Willy Cauley-Stein, Karl Towns (15 puntos, 13 rebotes, 3 asistencias) y Andrew Harrison (23 puntos, 7 asistencias) superaron los 31 minutos en pista, lo que vino a ser una auténtica novedad. Estos dos últimos jugadores protagonizaron acciones claves en los últimos minutos para doblegar a unos correosos Bulldogs.

La vigente campeona del torneo de marzo Florida se hunde un poco más cada semana. Vanderbilt, que venía de perder sus 7 encuentros anteriores, les derrotó 67 a 61. Los Commodores se aprovecharon del mal inicio de partido de los visitantes, fallando sus 9 primeros lanzamientos, para conseguir un parcial de 15 a 0. Los de Billy Donovan se acercaron en el marcador en diversas ocasiones, pero sin llegar nunca a culminar su remontada. Michael Frazier fue el máximo anotador de los Gators, con 21 puntos (además de 5 rebotes y 6 recuperaciones), pero su buena actuación se vio empañada por una escandalosa simulación de falta.

En la situación en que se encuentra, resultaba utópico pensar que Florida podía derrotar a Kentucky. No obstante, dio mucha guerra al último equipo invicto de la Division I (61-68). En la primera mitad los Gators llegaron a ganar de 9. Los de Donovan dominaban al descanso 30 a 28 con 10 puntos de un Michael Frazier que se lesionó mediada la segunda parte. A 12 minutos del final un mate de Willie Cauley-Stein cambió la dinámica.

Kentucky mandaba por fin, aunque sin conseguir despegarse de su rival hasta el final, cuando Florida estuvo 2 minutos sin anotar. Kasey Hill (12 puntos, 6 asistencias) rompió esta sequía con 15 segundos en el cronómetro. Todos los puntos de los de Calipari excepto 1 se repartieron entre 4 de sus jugadores, los titulares Cauley-Stein (13 y 5 rebotes), Karl Towns (19 y 8 rebotes), Aaron Harrison (23) y el reserva Devin Booker (12).

Southland

Nicholls State derrotó a New Orleans (67-55) en el duelo entre 2 de los 4 últimos equipos de esta conferencia. Los vencidos Privateers perdieron más balones (23) que canastas convirtieron (16). Los vencedores Colonels lo hicieron algo mejor, aunque sin llegar al nivel de aprobado (19 pérdidas por 25 canastas). Se pitaron 56 faltas, lo que favoreció a los infractores ante el escaso acierto desde la línea de tiros libres de ambos equipos (13 de 31 los de casa, 22 de 33 los visitantes). Este mate de JaMarkus Horace (fueron sus únicos puntos para Nicholls) fue lo más positivo del encuentro.

Central Arkansas se quedó a tan sólo 3 puntos de sumar su primer triunfo del curso, en uno de los encuentros de más alta anotación de la semana. Northwestern derrotó a los Bears 108 a 110, en un partido SIN prórrogas. Una buena racha en los triples de los locales al inicio de la segunda parte (convirtieron 6 de sus 7 primeros intentos) les dio 12 puntos de ventaja a 12 minutos del final. Jalan West (28 puntos, 7 rebotes, 7 asistencias) y Zeek Woodley (26 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias, 6 recuperaciones) se conjuraron para remontar y acabar con la ilusión de sus rivales.

Finalmente Central Arkansas consiguió estrenar su casillero de victorias tras 19 derrotas. Y lo hizo ante New Orleans (70-67), aunque a punto estuvieron de no conseguirlo. Los Bears ganaban de 15 (64-49) a 5:35 del final, momento en el que se olvidaron de defender. Los visitantes les endosaron un parcial de 3 a 18 que empató el encuentro a falta de 1:57 para la conclusión del partido. Mientras los Privateers fallaban sus dos lanzamientos de campo a partir de ese instante, los locales acertaron 3 de sus 4 tiros libres.

West Coast

Santa Clara hizo sufrir a la 2 Gonzaga durante la primera mitad de su duelo (63-77). A pesar de su increíble acierto en el tiro (acabaron el encuentro con un porcentaje de acierto del 69%), los Bulldogs perdían al descanso tras haber cedido 10 balones al rival en la primera mitad. En la segunda cortaron esta sangría y apretaron en defensa, lo que les permitió firmar el parcial de 3 a 16 que desequilibró el encuentro. Kyle Wiltjer (22 puntos, 6 rebotes) provocó los abucheos del público local con una mate en el último segundo que su enfadado entrenador, Mark Few, consideró innecesario e irrespetuoso.

San Francisco también vendió cara su derrota ante Gonzaga (70-81). Kyle Wiltjer (29 puntos, 11 rebotes) anotó 16 de los primeros 24 puntos de su equipo en la segunda parte. Los Bulldogs aprovecharon su acierto para construir una ventaja de 10 puntos pero los Dons no se rindieron. Mark Tollefsen (18 puntos) dejaba a los locales 5 abajo con un triple a 1:43 del final. Pero mientras la pelota volaba, su compañero Matt Glover se sacudía de encima a Kevin Pangos (17 puntos, 4 asistencias). La acción fue castigada con una técnica. El base canadiense anotó los dos tiros libres y Wiltjer culminó la posesión adicional con la canasta que apagó los ánimos locales.

Kyle Collinsworth batió el récord de triples dobles en una temporada para un jugador de la Division I. El polivalente alero de la Universidad de Brigham Young elevó a 5 su registro de este curso con sus 23 puntos, 12 rebotes y 10 asistencias en el triunfo de su equipo en la pista de Loyola Marymount por 68 a 87. La siguiente marca a batir es la de triples dobles a lo largo de una carrera universitaria, que ostentan con 6 Michael Anderson (1985-88) y Shaquille O’Neal (1990-92).

Esta es la segunda entrega del resumen de esta semana de la actualidad NCAA. La primera estaba dedicada al fallecimiento del mítico entrenador Dean Smith y a la autosanción de Syracuse, probablemente para evitar una mayor.

Versión integra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

NCAA: Ya está aquí la Locura de Marzo

17 Mar

Se acabó la fase de Conferencias con las finales de los últimos torneos, que os explicamos en este artículo. Con la publicación del cuadro del “March Madness”, ahora sí que estamos en marzo. ¡Que empiece la locura!

UN REPASO AL RÁNKING

Florida y Wichita State se mantuvieron al frente del penúltimo Top 25 de Associated Press. Villanova ascendió desde el sexto hasta el tercer lugar, desplazando a una Arizona que cedió un puesto y ahora es cuarta. Louisville dio el gran salto, desde la onceava hasta la quinta posición. Virginia y Duke precedieron a los dos números 8 de la semana San Diego State, Michigan. Kansas cerró el Top 10. Kentucky, tras perder 3 de sus últimos 4 partidos, cayó del Top 25. Iowa fue su compañera de infortunio. En su lugar entraron Virginia Commonwealth (VCU, 23) y Ohio State (24)..

AMERICAN ATHLETIC

Southern Methodist, última del Top 25, cerró la liga regular con dos derrotas (ante Louisville y Memphis). En su partido de cuartos no pudo reencontrarse con el triunfo, cayendo ante Houston (64-68) víctimas de su mal porcentaje de el tiro en la segunda mitad. El acierto de los Cougars desde la línea de 3 (9 de 19), con 19 puntos (y 5 triples) de Jherrod Stiggers y 16 (y 3 triples) de L.J. Rose, les concedió espacios para el juego de sus interiores. A 17 segundos del final, un tapón de Tashawn Thomas (14 puntos, 9 rebotes, 4 asistencias, 4 tapones) sobre Markus Kennedy (13 puntos, 9 rebotes) acabó de sentenciar a una SMU que ha quedado fuera del torneo nacional de marzo. El NIT será su premio de consolación.

La alegria no duró demasiado en Houston. Su rival en semifinales era una Louisville, quinta del ránking, que se había dado un homenaje en cuartos ante Rutgers (92-31, 58-16 al descanso) en su partido previo. Los Cardinals anotaron 44 puntos tras pérdidas de pelota de una Rutgers a la que solo permitieron 12 canastas en juego. Contra los Cougars Russ Smith decidió que era su noche, y se fue hasta los 42 puntos (27 al descanso, sólo 5 menos que todo el equipo rival). Su entrenador Rick Pittino, le sentó durante los últimos 6 minutos. Con la victoria asegurada (94-65), prefirió que Smith se guardase algunas canastas para la final.

La número 21 Connecticut envió a la número 19 Memphis de vuelta a casa (72-53) a base de triples (10 de 20). El sénior Niels Giffey, premiado por el técnico Kevin Ollie con una poco habitual titularidad, respondió con 24 puntos (6 de 8 triples). Giffey fue el principal beneficiado de la táctica defensiva de los Tigers que buscaba el 2 contra 1 sobre el rival que llevaba el balón. Ni las protestas de sus aficionados desde las gradas hicieron variar al técnico Josh Pastner su estrategia suïcida.

Sean Kilpatrick tuvo que salir al rescate de Cincinnati (13 para los votantes de AP) ante Central Florida (61-58). A pesar de la asfixiante defensa sobre él, la estrella de los Bearcats consiguió 21 puntos (además de 9 rebotes y 4 asistencias). Un triple de Kevin Johnson a 36 segundos del final daba a los campeones de la liga regular 5 puntos de ventaja. Kilpatrick remachó la victoria anotando 3 de los 4 tiros libres que lanzó en los últimos segundos.

Cuando tras una primera parte igualada, Cincinnati abrió una brecha de 7 puntos ante Connecticut en la semifinal, los Huskies se engancharon a los triples de Niels Giffey (11 puntos) y Ryan Boatright (13 puntos) para darle la vuelta a la tortilla. Los Bearcats, que ahora perdían de 8, copiaron la táctica de su rival con Jermaine Sanders de estilete (10 puntos) y se pusieron uno abajo a 14 segundos del final.

Tres segundos más tarde, Shabazz Napier (15 puntos) acertaba uno de sus dos tiros libres para poner el 56 a 58 en el marcador. Cincinnati confió su suerte a Sean Kilpatrick (14 puntos), quien halló el camino para llegar hasta canasta y hacer una dejada. La pelota rebotó caprichosamente en el aro y se acabó saliendo. La semana anterior Cincinnati ganaba la liga regular, empatada con Louisville, por el lanzamiento de una moneda. Si entonces les salió cara, en esta les tocó la cruz (58-56).

Louisville se convirtió en el primer campeón del torneo de esta conferencia, en su fugaz paso por la misma tras su salto el curso que viene a la Atlantic Coast. Los de Pitttino encadenan tres campeonatos seguidos, los dos anteriores en la Big East. Su rival en la final, Connecticut, también había sido campeón de la Big East (7 veces). El partido no tuvo demasiada historia. Los Cardinals, liderados por Montrezl Harrell (22 puntos, 11 rebotes, 3 tapones) y Russ Smith (19 puntos, 3 asistencias, 5 recuperaciones) fueron siempre por delante con diferencias de hasta 20 puntos. Los Huskies consiguieron maquillar el marcador hasta el 71 a 61 final.

ATLANTIC COAST

Bien poco le faltó a Clemson para sorprender a la número 4 del ránking Duke (63-62) en los cuartos de final de este torneo. Los Blue Devils empezaron mandando en la primera y en la segunda parte, y los Tiger remontaron en ambas mitades. En la segunda, los de Krzyzewski llegaron a tener 13 puntos de ventaja, pero la fe de Clemson les permitió ponerse uno arriba a 9 segundos del final gracias a una canasta de Rod Hall (13 puntos). Rodney Hood (17 puntos) encaró el aro rival y fue objeto de falta, anotando los dos tiros libres para Duke. En la última jugada del encuentro, Rod Hall intentó anotar de nuevo, pero perdió la pelota cuando Tyler Thornton metió una mano providencial.

La número 11 Syracuse se pegó el batacazo en cuartos ante North Carolina State (63-66). La crisis en el tiro que arrastraba desde hace unos partidos Trevor Cooney se contagió al resto de sus compañeros (32,7% de acierto global). Después de 2 tiros libres de T.J. Warren (28 puntos, 8 rebotes) que daba a la Wolfpack 3 puntos de ventaja con 25 segundos para acabar el enfrentamiento, los Orange fallaron 6 lanzamientos consecutivos (tras capturar 5 rebotes en ataque, claro está), 4 de ellos triples. Los de Boeheim habían ido por detrás en el marcador toda la segunda mita a pesar de los esfuerzos de Jerami Grant (19 puntos,10 rebotes) y Tyler Ennis (21 puntos, 5 rebotes, 7 asistencias, 4 recuperaciones).

La semifinal entre Duke y North Carolina State (75-67) fue un duelo de anotadores entre T.J. Warren (21 puntos, 8 rebotes) y Jabari Parker (20 puntos, 8 rebotes). Los Blue Devils, sin embargo, encontraron a su hombre clave en Rodney Hood (14 puntos, 3 asistencias) Su labor en defensa anuló a Warren (la estrella de los Wolfpack se quedó en un 4 de 13 en el lanzamiento en la segunda mitad). Con su rival desarbolado, Duke certificó su pase a la final gracias al parcial de 19 a 9 con el que abrió los segundos 20 minutos.

North Carolina, 15 de la lista, se sumó al grupo de ilustres eliminadas en cuartos tras caer ante Pittsburgh (75-80). Los Panthers se apoyaron en las anchas espaldas de Talib Zanna (19 puntos y 21 rebotes, 10 en ataque) y los puntos de James Robinson (19) para construir una amplia ventaja antes del descanso, sabedores que Marcus Paige (27 puntos, sólo 7 antes del descanso) dormita los primeros 20 minutos para recuperar el tiempo perdido en la segunda mitad.

Esta vez el escolta de los Tar Heels apuró demasiado. A 7 minutos para el final del encuentro, con su equipo perdiendo de 18, anotó el primero de sus 4 triples de la noche. Dos tiros libres de Paige marcaron el punto álgido de la remontada de los de Roy Williams, cuando se pusieron 4 abajo a falta de 1 minuto. Pittsburgh le quiso dar emoción al resultado fallando 7 de sus 12 últimos tiros libres, pero North Carolina no supo aprovechar los regalos del rival.

Pittsburgh no pudo superar el escollo de la número 6 Virginia en semifinales (51-48). La defensa de los Cavaliers martirizó a los tiradores exteriores de los Panthers, que tuvieron que recurrir de nuevo a Zanna (15 puntos, 9 rebotes). En un partido de poca anotación, Virginia abrió una brecha de ocho puntos en la segunda mitad. El orgullo de Lamar Patterson (15 puntos, 7 rebotes) reactivó a Pittsburgh y James Robinson redujo la distancia a sólo 1 punto a 11 segundos del final. Dos tiros libres de Anthony Gill cerraron el partido.

En la final, Virginia cerró su gran temporada en la conferencia (fue la primera en la liga regular) derrotando a Duke (72-63). Jabari Parker anotó 23 puntos, pero la defensa sobre él de Akil Mitchell (7 puntos, 15 rebotes, 2 tapones) le hizo bajar mucho su efectividad. Malcolm Brogdon (23 puntos) lideró un buen inicio de los Cavaliers, pero los Blue Devils se rehicieron para acabar la primera mitad con 3 triples.

En la segunda parte Virginia buscó el juego interior, haciendo daño en la pintura, pero sin poder despegarse de sus rivales en el marcador. Hasta que a 2 minutos del final un triple de Joe Harris (15 puntos) les daba 7 puntos de ventaja. Malcolm Brogdon anotó los últimos 8 puntos de su equipo (6 de 8 en tiros libres) en los 70 segundos finales, haciendo insuficientes los triples de Quinn Cook y Andre Dawkins.

ATLANTIC 10

La 18 del ránking y ganadora de la liga regular Saint Louis perdió en cuartos de final ante Saint Bonaventure (68-71). El base de los Bonnies Charlon Kloof (22 puntos, 9 rebotes, 6 asistencias) volvió loca a la defensa de los Billikens. Así que cuando en la última jugada se fue directo a barraca, los jugadores de Saint Louis se fueron a por él, dejando sólo a Jordan Gathers en la linea de triples. Su tiro le dio el triunfo a un equipo que con su zona 1-3-1 había remontado una desventaja de 10 puntos en la segunda parte.

Los Bonnies cayeron una noche más tarde ante Saint Joseph’s (67-48), en una gran exhibición de Halil Kanacevic (26 puntos, 17 rebotes, 4 asistencias, 2 robos). Saint Bonaventure empezó la semifinal con más inspiración, pero a medida que el cansancio de sus jugadores iba aumentando, disminuía su acierto. Y así, durante casi 9 minutos de la segunda mitad sólo anotaron 1 tiro libre. Su rival no desaprovechó el regalo.

Saint Joseph’s venció en la final a la número 23 Virginia Commonwealth (61-65). Los Rams habían perdido por lesión en la semifinal ante George Washington (74-55) al mejor sexto hombre de la conferencia, Melvin Johnson. Fue un enfrentamiento agotador para el quinteto titular de los Hawks ante la agobiante defensa de VCU. No fueron al banquillo ni un momento de la segunda parte. El que menos estuvo en pista lo hizo 37 minutos. Kanacevic (11 puntos, 14 rebotes, 4 asistencias) y Langston Galloway (19 puntos, 4 rebotes) disputaron los 40 minutos. Precisamente Galloway rompió el partido, anotando 5 puntos en un parcial de 0 a 7 iniciado a 2:30 del final con el marcador empatado a 54.

BIG EAST

Georgetown dijo adios a sus aspiraciones de jugar el March Madness tras caer en primera ronda del torneo de conferencia ante DePaul (56-60). D’Vauntes Smith-Rivera (21 puntos, 7 rebotes, 3 asistencias) y Markel Starks (17 puntos) se encontraron demasiado solos. Tras llevar el peso del ataque de los Hoyas, estaban exhaustos cuando Forrest Robinson (14 puntos, 4 de 5 en triples) rompió el partido para DePaul con dos triples seguidos a 5 minutos del final.

Marquette también se despidió de sus opciones de prolongar su temporada cayendo en cuartos ante Xavier (68-65). Tras un buen inicio, los Golden Eagles fueron cediendo ante los embates de Semaj Christon (18 puntos, 5 asistencias) y Justin Martin (19 puntos, 4 rebotes). Todd Mayo, hermano de OJ Mayo, apuró las esperanzas de Marquette anotando 7 de sus 21 puntos en los últimos 45 segundos, pero no fueron suficientes para evitar la derrota ante los Musketeers.

La número 3 Villanova cayó en cuartos ante Seton Hall (63-64). Los Pirates sorprendieron en la primera parte a Villanova, consiguiendo una renta de hasta 15 puntos reducida a la nada tras un parcial de 16 a 0 en la segunda que los Wildcats construyeron desde la defensa. Y en un final igualado, apareció Gibbs para provocar la locura.

El adios de Villanova dejaba a Creighton, 14 del ránking, como la gran favorita para llevarse la plaza automática para la Locura de Marzo. Los Bluejays empezaron la competición derrotando en cuartos a DePaul (84-62) con 35 puntos de Doug McDermott (27 en la primera parte, récord del torneo). El hijo del entrenador de Creighton pasaba sumaba su tercera temporada consecutiva anotando más de 800 puntos. McDermott también masacró a Xavier (86-78) con 32 puntos. Los Musketeers dieron emoción con un parcial de 6 a 20 que les dejaba 5 abajo a 1:23 del final. Creighton amarró el triunfo gracias a su fiabilidad en los tiros libres en estos últimos segundos (9 de 10).

Bryce Cotton hizo uno de sus peores partidos para Providente en el duelo de cuartos ante Saint John’s. Por suerte para los Friars, los astros determinaron que esa misma fuera la mejor noche de Josh Fortune (24 puntos). Providence venció a la Red Storm (79-74), apeándola del torneo de esta conferencia y del “March Madness”.

Y en la final Providence, que justo una semana antes había perdido ante Creighton, se tomó su venganza (58-65). Su defensa zonal 2-3 desactivó el ataque de los Bluejays, que se fueron al descanso con 17 puntos, su peor marca anotadora en las 4 temporadas que Doug McDermott lleva en el equipo. En la segunda mitad los Friars llegaron a ganar de 12 hasta que McDermott (27 puntos, 5 rebotes) calentó la muñeca. A 1:18 perdían sólo de 2 tras el quinto triple del alero. Providence supo asegurar su victoria desde los tiros libres, y Brice Cottton (23 puntos, 5 rebotes) fue nombrado MVP del torneo.

BIG TEN

Indiana dijo adios a la locura de marzo en la primera ronda del torneo de esta conferencia, cayendo ante Illinois (54-64). Los Hoosiers fallaron sus nueve primeros lanzamientos del partido, lo que aprovechó su rival para colarles un parcial de 9 a 0. Indiana consiguió llegar al descanso con el marcador igualado gracias a su acierto en el triple. Con un buen inicio de la segunda mitad Indiana abrió una brecha de 5 puntos a 12:30 del final. Y ahí fue cuando despertó Tracy Abrams, anotando 17 de sus 25 puntos, para darle el triunfo a los Fightin Illini.

Illinois dio guerra hasta el final a la octava del ránking, Michigan (64-63). Tracy Abrams (11 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) tuvo la canasta para ganar en los últimos segundos, pero ya había agotado su suerte en la eliminatoria anterior. Los Wolverines estuvieron a punto de echarlo todo a perder en los últimos 7 minutos y medio, en los cuales sólo anotaron 6 puntos ante la defensa zonal de su rival. Los Fightin Illini, rezagados en el marcador, lo aprovecharon para reengancharse al partido. John Beilein diseñó en su último tiempo muerto una jugada para Nik Stauskas (19 puntos, 3 asistencias). Pero el escolta, marcado, le cedió el honor a su compañero Jordan Morgan (4 puntos, 6 rebotes).

La penúltima del ránking Ohio State sufrió más de la cuenta en cuartos ante Perdue (63-61). Los Buckeyes se salvaron del upset porque el triple en el último segundo de Terone Johnson no entró. En cuartos ante Nebraska, los de Thad Matta perdían de 18 a 13:45 del final. LaQuinton Ross asumió el mando de las operaciones, anotando 17 de sus 26 puntos (además capturó 13 rebotes) en el parcial de 35 a 15 con el que Ohio State se puso por delante en el último minuto para acabar venciendo (71-67).

En la semifinal ante Michigan, los Wolverines les apabullaron con tres triples de inicio. La inspiración en las canastas de 3 puntos (los de Beilein anotaron 12 de 23) elevó la ventaja hasta los 16 puntos. Ohio State consiguió reducir la diferencia al descanso hasta los 4 puntos, pero Michigan salió de los vestuarios con 3 triples más. Un parcial de 4 a 17 concedía el mando a Ohio State. En los minutos finales, 2 canastas de Stauskas (18 puntos) y 2 tiros libres de Glenn Robinson le dieron a la número del ránking el impulso necesario para ganar (72-69).

Iowa cayó en primera ronda ante Northwestern (62-67), prolongando una noche más el pésimo estado de juego en que ha llegado al final de temporada (6 derrotas en sus últimos 7 partidos). Al hijo de Frank McCaffery, su entrenador, se le ha detectado un tumor en la tiroides, recibiendo el apoyo de equipo y afición antes del salto inicial. Roy Devyn Marble anotó 25 puntos, y el sexto hombre Jarrod Uthoff 17 (y 9 rebotes), pero el resto de los Hawkeyes no les acompañó. Los Wildcats celebraron en el vestuario un triunfo con el que no contaban. Su viaje acabó en cuartos ante la 23 del ránking Michigan State (67-51).

Los Spartans jugaron a un gran nivel en la primera parte de su upset sobre la 12 Wisconsin (75-83), en la semifinal. A pesar de la buena salida de Frank Kaminsky (10 de los 11 primeros puntos de los Badgers, para un total de 28), Michigan State empezó a abrir brecha desde el primer minuto. Un parcial de 16 a 1 con un triple y 3 jugadas de 2+1 les dio un margen de 21 puntos a 5 minutos del descanso. En la segunda mitad los de Bo Ryan lucharon por conseguir un imposible ante un bloque, liderado por Adreian Payne (18 puntos, 4 rebotes), con 6 jugadores anotando en dobles dígitos.

Michigan State se llevó la final ante su gran rival regional, Michigan (55-69). Ya con la plantilla sana, el tridente compuesto por Adreian Payne (18 puntos, 9 rebotes), Gary Harris (15 puntos, 3 recuperaciones) y Branden Dawson (15 puntos, 6 rebotes) condujo a los Spartans al triunfo. Michigan empezó mandando con un Derrick Walton Jr (11 puntos, 4 rebotes) muy acertado. Un parcial de 0 a 12 le cortó las alas a los Wolverines. Los interiores de Beilein, John Horford y Jordan Morgan, se cargaron de faltas durante la primera mitad. Sus rivales iniciaron la segunda parte con un parcial de 0 a 8 que cerró definitivamente el enfrentamiento. Nik Stauskas anotó 17 puntos en una mala noche en el lanzamiento (4 de 14).

BIG 12

Oklahoma State inició su andadura en el torneo de esta conferencia venciendo a Texas Tech (80-62). La venganza es un plato que se sirve frío, y Marcus Smart (18 puntos, 7 rebotes, 7 asistencias, 6 recuperaciones) se sirvió una ración doble. Su empujón a un aficionado de los Red Raiders le costó 3 partidos de expulsión. Markel Brown (20 puntos) demostró una vez más sus dotes de matador.

El recorrido de los Cowboys en este torneo acabó en cuartos, ante la décima del listado de AP Kansas (77-70). Oklahoma State luchó hasta el final de la prórroga, pero se encontró con un Andrew Wiggins (30 puntos, 8 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones) en una cruzada para reivindicarse como número 1 del draft de la NBA. Wiggins compensó la ausencia por lesión del pívot Joel Embiid, y sólo sufrió cuando fue defendido por Marcus Smart (14 puntos, 7 rebotes, 3 asistencias).

Los Jayhawks consiguieron una ventaja de 11 puntos durante la primera mitad, que fueron manteniendo hasta que en la segunda mitad sus interiores Perry Ellis y Tariq Black se cargaron de faltas. Oklahoma State igualó de nuevo el marcador a base de cargar directamente hacia el aro rival. En la prórroga su falta de puntería (1 de 8) les condenó.

La Kansas State de Marcus Foster (21 puntos, 4 asistencias) dio mucha guerra a la 16 del ránking Iowa State en cuartos de final. Los Cyclones dominaron bajo los tableros. Melvin Ejim (24 puntos, 10 rebotes) falló la canasta que podría haber cerrado el partido a su favor. Shane Southwell (19 puntos, 7 rebotes) perdió la pelota en el siguiente ataque, malbaratando las opciones de los Wildcats de empatar a 87 ya en el último minuto. Naz Long (14 puntos), con dos tiros libres y una canasta de 2 puntos, puso el definitivo 91 a 85 en el marcador.

Iowa State superó a Kansas en la semifinal (83-94). La primera mitad fue trepidante, con los Cyclones abriendo brecha en el marcador desde la línea de 3 puntos (8 triples en los primeros 20 minutos) y los Jayhawks contraatacando con un parcial de 16 a 0. En la segunda parte Kansas en la defensa perimetral, y aquí acusó la baja de su pívot Joel Embiid para cerrar los huecos que quedaban bajo el aro. Iowa State buscó su puntos en la pintura, y George Niang (25 puntos, 7 asistencias) no encontró quien le detuviera.

Entre Perry Ellis (30 puntos, 7 rebotes) y un Andrew Wiggins fallón en el tiro (22 puntos, 7 rebotes, pero 7 de 21 en el lanzamiento) intentaron evitar la derrota. Pero estaban demasiado solos mientras enfrente tenían un bloque en el que todos sumaron: Ejim (19 puntos), Dustin Hogue (12 puntos, 9 rebotes), Nian g, Monte Morris (11 puntos) y DeAndre Kane (20 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias).

La número 17 Oklahoma cayó en cuartos ante la irregular Baylor (73-78). Los Bears, liderados por Isaiah Austin (18 puntos, 5 rebotes, 5 tapones), mostraron su mejor cara consiguiendo una renta de 21 puntos en los primeros compases de la segunda mitad. Una gran racha de acierto de Cameron Clark, consiguiendo 14 de sus 19 puntos, redujo las diferencias. Un triple de Buddy Hield (15 puntos, 7 rebotes) ponía a los Sooners cuatro abajo a 1:30 del final. Oklahoma se cegó en los triples, fallando 3 de los 4 que intentó en estos 90 segundos, y eso le impidió culminar su remontada.

Texas le pasó por encima a West Virginia (66-49) en cuartos. Jonathan Holmes (20 punto, 7 rebotes, 3 asistencias) anotó lo mismo que todo el quinteto titular de los Mountaineers. Juwan Staten, el líder anotador de esta conferencia, se quedó en 4 puntos después de anotar un único lanzamiento en once intentos. Los Longhorns abrieron el enfrentamiento con un parcial de 21 a 4, con su rival fallando 18 de sus 20 primeros tiros a canasta. Huelga decir que la segunda parte sobró.

Quien a hierro mata a hierro muere, y eso le sucedió a Texas. Por que Baylor les borró de la pista en la primera mitad (69-86). Los Bears fueron una tormenta perfecta para los Longhorns, con sus pivots Isaiah Austin dominando la zona en defensa (10 puntos, 5 rebotes, 7 tapones) y Cory Jefferson en ataque (20 puntos, 13 rebotes, 3 tapones), y  con Brady Heslip ejerciendo de francotirador (24 puntos con 6 de 11 en triples). Por los tejanos, Cameron Ridley y Javan Felix estuvieron muy controlados, y Jonathan Holmes no vio aro (3 de 12 en el tiro). Isaiah Taylor se quedó muy solo (16 puntos, 4 rebotes, 7 asistencias).

En la final, Iowa State derrotó a Baylor (74-65). A los Cyclones les costó descifrar la defensa en zona 2-3 de su rival, fallando sus 13 primeros lanzamientos contra ella. Naz Long (12 puntos, 4 triples) rompió la sequía con un triple a los 7 minutos y medio de juego. Baylor mandaba en el marcador bien dirigido por Kenny Chery (16 puntos, 5 asistencias, 5 recuperaciones), pero sin sacar pleno provecho de los problemas ofensivos de los de Fred Hoiberg. DeAndre Kane (17 puntos, 7 rebotes, 7 asistencias) no rindió a su nivel habitual en los primeros 20 minutos.

En la segunda mitad Iowa State decidió atacar la zona rival cargando contra ella, buscando sus puntos en la pintura. Así lo hicieron en sus 12 primeros lanzamientos, para luego buscar posiciones exteriores aprovechando los espacios creados con su táctica. El partido discurrió por un cauce de igualdad hasta que llegaron los triples de Naz Long y Melvin Ejim (10 puntos, 9 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones). Isaiah Austin (10 puntos, 7 rebotes) y Brady Heslip (14 puntos) igualaron la primera andanada, pero no pudieron hacer lo mismo con la segunda.

MOUNTAIN WEST

Cameron Bairstow (23 puntos, 8 rebotes), lideró a la número 20 New Mexico en su triunfo en semifinales de la Mountain West ante Boise State (70-67). Una canasta del ala pívot daba a los Lobos 7 puntos de ventaja a 40 segundos del final. Los Broncos reaccionaron con dos triples consecutivos. Tuvo que ser de nuevo Bairstow el que hiciera el trabajo, sellando el pase a la final de su equipo con dos tiros libres a falta de 3 segundos.

En la final New Mexico protagonizó la sorpresa ante la 8 del ránking San Diego State (58-64). Es el tercer título consecutivo de esta conferencia para Los Lobos. Perdiendo de 1 a 1:20 del final, consiguieron la victoria con un parcial de 1 a 8 en el que Cameron Bairstow (17 puntos, 9 rebotes) fue de nuevo clave con 5 puntos. El parcial era una respuesta al 8 a 0 que les habían propinado los Aztecs un minuto antes. Xavier Thames fue el máximo anotador de los derrotados con 15 puntos.

PACIFIC 12

Colorado parecía candidata clara a jugar el torneo nacional de marzo a principio de temporada. La lesión del base Spencer Diwindie cambió el panorama. Y necesitaban llegar lo más lejos en los play offs de su conferencia para asegurarse la invitación. En la primera ronda, la colista de la liga regular Southern California les puso en serios aprietos (59-56). En la segunda parte, 7 puntos seguidos de Askia Booker (21 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) impidieron que los Trojans se escaparan en el marcador. Seis puntos consecutivos de Josh Scott (13 puntos, 9 rebotes) abrieron la brecha necesaria en los minutos finales para dar el triunfo a los Buffaloes. En cuartos ante California dominaron durante la mayor parte del encuentro para ver como su rival igualaba el enfrentamiento entrando en los 6 minutos finales. Acabaron ganando (56-59) liderados de nuevo por Booker (17 puntos).

El viaje de Colorado acabó ante la número 4 para AP, Arizona (63-43), que  pasó por encima de Utah en cuartos (71-39). La defensa de los de Sean Miller sólo permitió anotar 12 lanzamientos de campo a los utes (con un acierto del 25,5% en esta faceta), concediendo unos míseros 13 puntos la descanso. En la semifinal, los de Sean Miller dejaron que los Buffaloes se confiasen en la primera parte para matarlos con su defensa en la segunda (los dejaron en un 22’7% en el lanzamiento). Tras un  parcial de 13 a 0, el partido quedó finiquitado.

UCLA dio buena cuenta de Oregon en cuartos (82-63), en una noche de gran acierto cara a canasta de los Bruins (56,6%). Los Ducks aguantaron el ritmo hasta el descanso en el duelo entre dos equipos que practican un baloncesto eminentemente ofensivo. La segunda parte se inició con el parcial de 18 a 4 que sentenció el enfrentamiento, cortado por la aparición de Joseph Young (29 puntos, 6 de 11 en ttriples). Sin apoyo por parte de sus compañeros, los esfuerzos de Young sólo sirvieron para evitar que las diferencias fueran escandalosas.

Stanford derrotó en cuartos de final a Arizona State (58-79) en un duelo entre dos aspirantes a una invitación para el torneo de la NCAA. Los Cardinals anularon a la perfección a los mejores jugadores rivales. Dejaron a Jahii Carson en 10 puntos con una serie en el lanzamiento de 4 de 13, y a Jermaine Marshall en 4 anotando 2 de sus 8 tiros. En ataque, Chasson Randle les lideró con mano firme (21 puntos, 4 asistencias).

La progresión de Stanford acabó en la semifinal contra UCLA (84-59). Tras 4 minutos de juego los Bruins ya ganaban de 12 gracias a una salida explosiva de Kyle Anderson (13 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias, 3 recuperaciones), Travis Wear (16 puntos, 4 rebotes) y Norman Powell (22 puntos). La segunda parte empezó como la primera: UCLA enchufadísima endosándole un parcial de 18 a 5 a los Cardinals.

La Universidad de California Los Angeles cerró su gran torneo derrotando en la final a Arizona (71-75). La labor del entrenador Steve Alford en su primera temporada al frente del equipo se vio refrendada con un título. UCLA es el único conjunto que ha superado los 70 puntos ante Arizona este curso, y lo han hecho dos veces. La primera mitad fue un festival ofensivo, el terreno preferido de los californianos. En la segunda las defensas fueron las protagonistas.

En ambos parciales se impusieron los de Steve Alford. Kyle Anderson estuvo en todas las salsas (21 puntos, 15 rebotes, 5 asistencias) y Jordan Adams (19 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias) anotó un triple importantísimo a 40 segundos del final. Nick Johnson fue el máximo anotador de Arizona (22 puntos, 5 rebotes, 3 tapones) y Aaron Gordon su jugador más completo (11 puntos, 8 rebotes, 8 asistencias). Los de Sean Miller se vieron lastrados por su mala noche en los tiros libres (6 de 16).

SOUTHEASTERN

La final del torneo de esta conferencia fue la esperada, Florida – Kentucky, después que los dos favoritos hicieran su trabajo. Florida se deshizo de Missouri (72-49) tras un parcial de 34 a 13 en los 10 minutos finales. Ante Tennessee (56-49) los Gators llegaron a estar 10 abajo en el marcador (lo que no les ocurría desde el 1 de noviembre). Su excepcional defensa en la segunda mitad anuló por completo a unos Volunteers que sólo fueron capaces de anotar 14 puntos tras el descanso.

Kentucky había recuperado las buenas sensaciones ante Louisiana State (85-67), con 21 puntos de James Young, 17 puntos y 16 rebotes de Julius Randle y 6 tapones de Willie Cauley-Stein. Ante Georgia  (70-58) los protagonistas fueron los gemelos Harrison. Aaron anotó 22 puntos, y Andrew repartió 9 asistencias (además de sumar 12 puntos y capturar 5 rebotes).

En el último partido de la temporada en la SEC, Florida ganaba de 16 en el minuto 2 de la segunda mitad. Pero Patric Young (14 puntos, 5 rebotes, 3 tapones) se quedó muy solo. Fue el único jugador de los Gators que anotó en más de un ataque en este período. Kentucky empezó a reducir la diferencia, lenta pero inexorablemente. Hasta que James Young (13 puntos, 4 rebotes) ponía a los Wildcats uno abajo (61-60) a 90 segundos del final. El equipo que entrena Billy Donovan falló desde la linea de tiros libres sus dos 1+1, mientras Kentucky erraba sus dos lanzamientos de campo. Florida ganó la batalla de los nervios.

WEST COAST

La defensa de San Francisco sobre Tyler Haws (5 de 19 en los lanzamientos de campo) puso en serios problemas al equipo de  Brigham Young en una de las semifinales del torneo de esta conferencia. Ante los problemas del Jugador del Año de la conferencia, sus compañeros tuvieron que suplir su aportación ofensiva. El habitualmente sacrificado Kyle Collinsworth brilló con 18 puntos y 12 rebotes.

Los Cougars abrieron una brecha de 10 puntos en la primera parte, pero San Francisco, liderada por Cole Dickerson (20 puntos, 10 rebotes) no cedió. Tras una segunda parte de toma y daca, los Dons forzaron la prórroga. Haws (24 puntos, 14 de 14 en tiros libres) apareció con 8 puntos, contrarestando los 7 de Matt Glover (14 puntos, 4 rebotes) para sus rivales. BYU se acabó imponiendo 79 a 77.

David Stockton eligió este torneo para destaparse. El hijo del exNBA anotó la canasta de la victoria de Gonzaga ante Santa Clara (77-75) en los cuartos de final. En la semifinal ante Saint Mary’s (70-54) no dejó los deberes para última hora, ayudando a un triunfo cómodo con 21 puntos, 6 rebotes y 4 asistencias.

En la final, Gonzaga se aprovechó del cansancio de BYU tras la prórroga de la noche anterior para conseguir una ventaja de 21 puntos en la primera parte. Pero Sam Dover (20 puntos, 13 rebotes) dejó de anotar a 15 minutos del final y los Cougars sacaron su orgullo. Dos tiros libres de Tyler Haws (24 puntos) reducían la diferencia hasta los 8 puntos a falta de 3 minutos.

Los Bulldogs, sabedores que su rival recurriria a las faltas, le cedió la pelota a Kevin Pangos buscando su seguridad en los tiros libres (7 de 10 en los últimos 1:16 para acabar con 11 puntos). La estrategia funcionó, y los Zags se clasificaron para el “March Madness” por dieciseisava temporada consecutiva. David Stockton repartió 7 asistencias y puso un  tapón demoledor.

OTRAS CONFERENCIAS

Manhattan ganó su plaza para el March Madness derrotando a Iona (68-71) en la final del torneo de la conferencia Metro Athletic Atlantic. Wofford consiguió la suya imponiéndose a West Carolina (56-53) en el torneo de la Southern Conference. Delaware hizo lo propio tras vencer a William&Mary (75-74) en el último partido del año de la Colonial Athletic Association. Los Blue Hen perdían de 6 a 1:20 del final pero fueron capaces de ganarse una entrada para el baile de graduación con un parcial de 7 a 0 cerrado por su estrella Carl Baptiste (24 puntos, 8 rebotes).

Mount Saint Mary’s venció a la favorita Robert Morris (71-88) en la final de la Northeast, mientras que Milwaukee dominó de principio a fin a Wright State (63-69) en el partido que cerraba la temporada de la Horizon. North Dakota State aseguró su triunfo sobre IPFW (60-57) y la invitación asignada a la Summit gracias a un 2+1 de Taylor Brown a 12 segundos del final. American University venció en la final de la Patriot dejando a Boston University a la mitad de su promedio de anotación de la temporada (36-55). El pivot de los triunfantes Eagles Tony Wroblicky destaca por lanzar los tiros libres a una mano, con un acierto en su temporada sénior del 71,4%.

Albany derrotó a Stony Brook (60-69) en la final de la American East a pesar de ver como su líder anotador, Sam Rowley (18 puntos) cometía su quinta falta a 7 minutos del final. La Tulsa que entrena el exNBA Danny Manning (y campeón NCAA como jugador con Kansas en 1988) derrotó a Louisiana Tech (60-69) en el partido que cerraba el torneo de la Conferencia USA. North Carolina Central hizo buenos los pronósticos y se impuso a Morgan State (71-62) en la Mid-Eastern Athletic. Los 32 puntos de David Brown llevaron al título de la Mid-American a Western Michigan ante Toledo (98-77). Weber State se impuso a North Dakota (88-67) en la Big Sky, con su exjugador Damian Lillard (Portland Trail Blazers) en las gradas.

Stephen Austin ganó el torneo de la Southland derrotando a Sam Houston (68-49), para acabar la temporada de conferencia invicto con 18 triunfos en liga regular. New Mexico State fue mejor que Idaho (77-55) en la final de la Western Athletic, mientras que Cal Poly completó un gran torneo en la Big West (eliminó a los dos mejores equipos, UC Irvine y Santa Barbara) venciendo en la final a Cal State Northridge (59-61). En la Sun Belt, Arkansas State eliminó a Arkansas – Little Rock (116-114) en cuartos tras 4 prórrogas. Ninguno de estos dos equipos llegó a una final en que Louisiana-Lafayette derrotó a Georgia State (81-82) a pesar de los 37 puntos del transfer de Kentucky Ryan Harrow.

Grambling State, la cenicienta a la que hemos seguido a lo largo de esta temporada, acabó con sólo 3 triunfos ante equipos de la Division I la fase de la liga regular. Sin embargo, los Tigers dieron la sorpresa en la primera ronda del torneo de la Southwestern Athletic eliminando a Jackson State (75-84). Su temporada acabó ante la Texas Southern (79-54) del dominante Aaric Murray (18 puntos, 4 rebotes, 6 tapones). Texas Southern acabó conquistando la plaza de la Southwestern Athletic tras derrotar en la final a la sorprendente Prairie View A&M (78-73), un equipo que se redimió de una temporada decepcionante llegando a la final de su conferencia.

El CUADRO DE LA LOCURA

Y sin pausa el comité de selección de la NCAA eligió a los invitados que acompañarán a los campeones, asignó los cabezas de serie y repartió el cuadro en las cuatro zonas en que se dividen los competidores. Con un número 1 por zona, los elegidos fueron Florida, Virginia, Arizona y Wichita State. Los “sabios” esta vez hicieron trampas al solitario.

Primero, con su filosofia de dar el mismo valor a un triunfo en noviembre que a otro en el torneo de conferencia. Saint Joseph’s venció en la final de la Atlantic 10 a VCU. A los primeros les tocó un número 10 como cabeza de serie, a los segundos un 5. New Mexico derrotó a San Diego State en la final de la Mountain West. Los Lobos fueron premiados con un 7, sus rivales con un 4. En la Big East Villanova sale con un 2, Creighton con un 3 y la campeona del torneo, Providence, con un 11. Me parece demasiada distancia entre unos y otros.

Y segundo, en la distribución de los ocho equipos que disputan las cuatro eliminatorias de la primera fase. Los cuatro ganadores se integran en el cuadro de los 64 elegidos. Los duelos con el cuchillo entre los dientes serán Mount Saint Mary’s – Albany, North Carolina State – Xavier, Texas Souther – Cal Poly y Tennessee – Iowa. Cuatro campeones de conferencia entre estos 8 equipos. Si ganar un torneo te da plaza fija para la competición, me parece sibilino que se les ponga en una ronda eliminatoria que te puede dejar fuera del cuadro. Aunque sea a costa de sacrificar a equipos más potentes. La NCAA usa una puerta trasera para no tener que acometer una reforma del sistema eliminando las invitaciones automáticas de todas las conferencias.

LA FIESTA EN EL BANQUILLO

Colby College es un modesto equipo de la Division III integrado en la New England Small College Athletic Conference (NESCAC), integrada por universidades más centradas en el nivel académico que en el deportivo. Los Mules acabaron este año su liga regular con un registro de 4 victorias y 6 derrotas, y cayeron eliminados en cuartos de final del torneo de la NESCAC (el único partido que jugaron). Su balance final de la temporada ha sido 14-11, 7 triunfos más que la pasada. La principal baza de Colby no es su juego, sino la animación constante de su banquillo, con gran diversidad de celebraciones “patentadas”.

versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, marzo 2014

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