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El adiós de Kobe Bryant

14 Abr

Con el adiós de Kobe Bryant no solo se va una estrella de la NBA, también queda aparcado un modelo de jugador y se entierra definitivamente a otro mito, Michael Jordan. Porque la última gran estrella de los Lakers de Los Angeles era también el último de los jugadores que se postularon como herederos del jugador franquicia de los Chicago Bulls que reinó con mano de hierro en la NBA durante los años 90 del siglo XX. El adolescente que creció mirando los vídeos de Air Jordan se retira sin haber conseguido su sueño: le ha faltado un anillo de campeón para igualar a su ídolo.

Su última noche en activo ha estado a la altura de su leyenda. El jugador franquicia de Los Lakers estas últimas 20 temporadas dijo adios anotándoles 60 puntos a los Utah Jazz en la victoria por 101 a 96, con una estadística de 22 de 50 en los tiros de campo y 10 de 12 en los libres. Ningún otro jugador en las últimas 30 temporadas havia llegado a esta cifra de lanzamientos.

En sus 42 minutos en pista Kobe ha llegado a acaparar casi el 60% de los puntos (101) y de los tiros a canasta (85) de su equipo para convertirse, a sus 37 años, en el jugador de más edad que anota 60 puntos en un partido. Kobe ha llegado a esta cifra 6 veces en su carrera, con un tope de 81 puntos, el 22 de enero del 2006 ante los Toronto Raptors. En aquella ocasión “solo” lanzó 46 veces.

Los Lakers han entrado en el último minuto del encuentro 4 puntos abajo, 92 a 96. Y Kobe Bryant, en una despedida perfecta, ha recordado viejos tiempos por última vez liderando de forma espectacular la remontada. En estos 60 segundos le ha dado tiempo de anotar un triple, dos tiros libres, una canasta de dos puntos y dar la asistencia a Jordan Clarkson para anotar la última canasta de la noche, antes de ser sustituido a 4 segundos del final para recibir su última ovación como jugador de baloncesto. La despedida perfecta.

 

Predestinado a jugar en la NBA

Kobe nació el 23 de agosto de 1978 en Filadelfia. Su padre, Joe “Belly” Bryant, jugaba entonces en los Sixers de la NBA. Seis años después, la familia se mudó a Italia donde Joe siguió desarrollando su carrera como profesional del baloncesto. Fue en esta época cuando el pequeño de la casa se aficionó al futbol y se hizo seguidor del Milan.

El año 1991 los Bryant volvieron a los Estados Unidos. Kobe empezó a despuntar como jugador de baloncesto en el instituto Lower Merion, y decidió dar el salto a profesionales el año 1996, sin pasar por la Universidad. Los Charlotte Hornets lo seleccionaron en el draft con el número 13, y cedieron sus derechos a los Lakers a cambio del pivot Vlade Divac.

Bryant aterriza en la NBA en los últimos años gloriosos de Jordan, que se retiró por segunda vez (la primera fue el 6 de octubre de 1993; el 18 de marzo de 1995, después de probar suerte como profesional del beisbol, volvió a la liga) después de ganar su sexto anillo de campeón el año 1998 (aún volvería una tercera vez, el año 2001, para jugar dos temporadas con los Washington Wizards).

La Liga, la prensa y los aficionados buscaban hacía tiempo un sucesor para el mito de los Bulls. Algunos pasaron sin pena ni gloria, como Harold Miner, más conocido como Baby Jordan. Otros cuajaron buenas carreras en la NBA, como Jerry Stackhouse, Vince Carter o Tracy McGrady. Ninguno se acercó tanto a la leyenda como Kobe Bryant.

 

Toda una vida en los Lakers

Durante sus primeros años en la franquicia californiana de púrpura y oro Bryant se vio obligado a convivir con otro gran ego, el del pivot Shaquille O’Neal. Fueron campeones de la NBA 3 años seguidos, entre el 2000 y el 2002, pero la relación entre ambos se volvió insostenible. O’Neal fue traspasado a los Miami Heat el año 2004, tras el fracaso de la primera versión de los 4 Fantásticos de los Lakers (Kobe, Saquille, Karl Malone y Gary Payton). El pivot ganó otro anillo de campeón la misma temporada de su traspaso con la franquicia de Miami.

La segunda época gloriosa de Kobe Bryant en los Lakers coincide con la llegada de Pau Gasol, el 1 de febrero del 2008, encadenando un subcampeonato y dos campeonatos más, los de los años 2009 y 2010. La siguiente temporada fue la última de Phil Jackson, el técnico que había llevado al jugador franquicia de los Lakers a ganar cinco anillos tras haber conseguido 6 con Michael Jordan en los Bulls.También fue el inicio de la decadencia de la estrella y el equipo.

El substituto de Jackson en el banquillo, Mike Brown, no dio la talla. Los rumores de traspaso de Pau Gasol fueron constantes a lo largo de la temporada. A pesar de ello, el entonces aún primer equipo de Los Angeles llegó a las semifinales de la Conferencia Oeste. La temporada siguiente se fichó a Dwight Howard y Steve Nash para completar con Kobe y Gasol la segunda versión de los 4 Fantasticos. El experimento fue un fracaso absoluto.

Mike D’Antoni no mejoró el trabajo de Brown como entrenador. Howard jugó tocado gran parte de la temporada, y nunca llegó a entenderse con Kobe, ni fuera ni dentro de la pista. Nash también sufrió problemas físicos, y nunca se adaptó a los sistemas de juego de los Lakers. Las lesiones tampoco respetaron a Gasol. Y Kobe, en solitario, asumió el esfuerzo de clasificar a la franquícia para los play off.

Lo consiguió, si, pero a costa de romperse el tendón de Aquiles en el tramo final de la Liga Regular y no jugar durante 9 meses. Fue la primera de una serie de lesiones que le han perseguido estas últimas temporadas, y que le hicieron empezar a plantearse seriamente que su tiempo se estaba acabando. La retirada definitiva, finalmente, ha llegado el miércoles 13 de abril del 2016, con los Lakers firmando la peor temporada de su historia: 17 victorias y 65 derrotas.

Kobe se va tras 20 temporadas en la NBA, con 5 anillos de campeón (a 1 de Jordan) y 2 oros olímpicos (los mismos que Jordan), siendo el tercer máximo anotador histórico en liga regular tras Kareem Abdul Jabbar y Karl Malone, y el segundo con más presencias en el Partido de las Estrellas (18, por 19 de Kareem). Ha sido MVP de las Finales en dos ocasiones, los años 2009 y 2010, y una vez MVP de la Liga Regular, la temporada 2007-08.

La estrella de los Lakers se retira habiendo cobrado 303 millones de dólares, sólo en sueldos de su equipo. Según Forbes, sumándole los ingresos por publicidad Kobe habría ganado unos 680 millones de dólares en estos 20 años (el cuarto deportista que más ha ingresado tras Tiger Woods, Michael Schumacher y Floyd Mayweather). Lo suficiente para no preocuparse el resto de su vida.

 

Artículo publicado en http://www.encancha.com, abril 2016

NBA: El adios de David Stern

1 Feb

David Stern se jubila. Después de 30 años como comisionado de la NBA, Stern pasará el testigo a su segundo de a bordo, Adam Silver. Asumió el cargo en un momento crítico de la Liga, y ahora la deja saneada y con el futuro bien asegurado.

El 1 de febrero 1984, cuando David Stern fue nombrado comisionado de la  NBA, la competición tenia graves problemas, económicos y deportivos. En el aspecto financiero, la liga estaba casi en quiebra. En el deportivo, las drogas (y no me refiero al dopaje, más o menos consentido durante mucho tiempo) campaban a sus anchas en los vestuarios de los diferentes equipos. Un artículo de “Los Angeles Times” publicado en 1982 aseguraba que el 75% de los jugadores de entonces eran drogadictos. Probablemente exageraba el porcentaje, pero la presencia de cocaína y heroína era innegable. Y claro, esta mala fama aún hacía más difícil encontrar patrocinadores para reflotar el negocio.

Como buen especialista en marketing, Stern sabía que el producto necesitaba un buen lavado de cara para salir adelante. Limpió los vestuarios de camellos y adictos expulsándolos de la competición. Algunos acabaron jugando en Europa (Michael Ray Richardson). Especialmente sonado fue el caso de los Houston Rockets, con dos positivos de cocaína (uno era Mitchel Wiggins, cuyo hijo Andrew es uno de los candidatos a ser el número 1 del draft del 2014). Y una vez aseada la liga, tocaba promocionarla usando a sus estrellas como ganchos publicitarios.

El comisionado se encontró con una hornada de jugadores excepcionales, recien llegados a la liga. Pero la suerte puso en sus manos algo especial, que supo explotar a conciencia: la rivalidad entre Magic Johnson y Larry Bird, dos jugadores dotados de un gran carisma personal. Se podría haber decantado por Olajuwon y Ewing, pero las finales las jugaban Lakers y Celtics. No sólo era un enfrentamiento individual, sino de dos conceptos. Por Magic, la alegría y el espectáculo, el famoso showtime. Por los Celtics de Bird, el control, la sobriedad y la eficacia. Una reedición de la primera gran rivalidad de la NBA entre dos jugadores que representaban los mismos arquetipos, Wilt Chamberlain y Bill Rusell.

Los años 90 pertenecen a Michael Jordan y sus Chicago Bulls. Seis anillos en ocho años. Los más recordados son los dos últimos, ganados en unas épicas finales contra los Utah Jazz. Otra contraposición de dos ideas. El juego de bloque de los Jazz contra la genialidad individual de Jordan. No es que el equipo de Utah no tuviera individualidades (el duo Stockton-Malone, y Byron Rusell como el villano defensivo que perseguia a la estrella rival), ni que MJ jugase solo (Pippen, Kukoc, Kerr, Rodman…), pero esa era la idea que había que difundir.

En los tres títulos de los Lakers de los años 2000, 2001 y 2002, era muy difícil vender un gran duelo como gancho. Primero, porque el rival de las finales fue distinto en los tres títulos. Y segundo, porque los enemigos de verdad compartían vestuario, Shaquille O’Neal y Kobe Bryant. Una relación que se fue envenenando con los años y que acabó explotando tras la derrota en las finales del 2004.

El draft del 2003 parecía que iba a marcar el inicio de una nueva rivalidad con la llegada de Lebron James y Carmelo Anthony. Stern puso al departamento de marketing a trabajar. Pero ni los Cleveland Cavaliers de Lebron daban la talla en lo deportivo ni Carmelo Anthony en lo tocante al carisma personal de una estrella. Y mientras tanto, ganaban la liga los antipáticos Spurs de San Antonio de Tim Duncan (el jugador con más clase y menos encanto mediático de la historia) y los Lakers de Kobe Bryant (odiado y respetado por los aficionados al 50%). Y las audiencias de televisión se resentían….

El año 2007 llegó Kevin Durant a la liga. Lebron James por fin tenía un rival de su talla. Los Oklahoma City Thunder empezaron a construir un equipo campeón con Durant de estrella, y James dejó los Cavaliers para fichar por el proyecto ganador de los Miami Heat. Un proceso que culmina con los dos equipos jugándose el campeonato en las finales del 2012.

La temporada pasada la lesión de Russell Westbrook apartó al equipo de Oklahoma de una nueva final. Lebron James pudo ocupar el trono de rey que la NBA le tenía reservado tras ganar su segundo anillo. Y Kevin Durant vio su estrella palidecer. Pero fue una experiencia de la que extrajo valiosas enseñanzas que aplica esta temporada.

Con Russell Westbrook de nuevo lesionado a finales de diciembre, el jugador franquicia de los Thunder ha puesto el listón muy alto este enero en la lucha por el MVP de la Liga Regular. Ha llevado a su equipo hasta el liderato del Oeste. Tras anotar en dobles figuras en todos los encuentros que ha disputado en la presente temporada, ha pasado de los 30 puntos en sus últimos 12 partidos jugados. Contra los Warriors se fue hasta los 54. Su promedio anotador del primer mes del 2014 es de 36,6 puntos por partido.

Stern se marcha tranquilo porque sabe que se lo deja todo atado y bien atado a su sucesor, Adam Silver. Tras dos cierres patronales, ahora hay un convenio colectivo en vigor hasta el 2017, que ha contentado a los propietarios de los equipos más modestos económicamente hablando (y que fueron los más intransigentes durante las negociaciones del último acuerdo entre patronal y jugadores). Y vuelve a tener una buena rivalidad en la pista para atraer espectadores. Ha cerrado el círculo.

 

publicado en http://www.encancha.com, enero 2014

Lakers: Adios a los 4 Fantásticos

9 Jul

Con el anuncio de Dwight Howard de su fichaje por los Houston Rockets finaliza de forma oficial el segundo proyecto de “Los 4 Fantásticos” en Los Angeles Lakers. Y como el primero, no ha dado los frutos esperados.

En noviembre de 1961, de la imaginación de Stan Lee y plasmados por las ilustraciones de Jack Kirby, nacía un grupo de superhéroes conocidos como los 4 Fantásticos: Míster Fantástico, La Chica Invisible, La Antorcha Humana y La Cosa. Con el tiempo, la colección se convirtió en uno de los títulos de referencia del cómic.

El verano pasado Los Angeles Lakers fichaban a Dwight Howard y Steve Nash y se situaban como uno de los principales aspirantes al título. El cuarteto formado por los dos recién llegados, Pau Gasol y Kobe Bryant se antojaba formidable. Una combinación que reunía técnica, sabiduría, experiencia y capacidad atlética. A diferencia de su referente ilustrado, los de carne y hueso no completaron con éxito su misión.

A Kobe Bryant habría que atribuirle el papel de Johnny Storm, la Antorcha Humana. Porque es el que más brilla de los cuatro. Porque con un fogonazo de clase es capaz de decidir un partido. Y por su facilidad para picarse (aunque con los años ha atemperado este rasgo de su carácter). Dwight Howard sería La Cosa, la fuerza bruta en estado puro. Todo potencia, a veces sin control. Arrastrando heridas de antiguos combates, a pesar de su protección rocosa. Y como en el cómic, siempre buscándose las cosquillas mutuamente con La Antorcha.

A Pau Gasol le asignaría el papel de Míster Fantástico, el genio científico Reed Richards. No sólo por su aspecto estirado, como si fuera elástico. Sino también por su visión y inteligencia en la pista. Si él piensa, el equipo funciona. Y a Steve Nash, por desgracia, le ha caído el rol que falta en el reparto: La Chica Invisible, Sue Storm. Porque entre lesiones y falta de forma correspondiente no se le ha visto, ni cuando no jugaba ni cuando sí que lo hacía.

El enemigo por antonomasia del cuarteto ideado por Stan Lee es el Doctor Muerte. Lo fácil sería atribuirle este papel a Jim Buss, máximo directivo del equipo, o a Mike D’Antoni, el entrenador elegido por él. Sin embargo, en el fracaso de Los Lakers también han tenido mucho que ver las lesiones y la falta de química entre ellos. Igual que le pasó a su cuarteto predecesor.

El otro cuarteto de figuras

El experimento previo con cuatro estrellas había tenido lugar la temporada 2003-2004. Karl Malone (con problemas en la rodilla durante todo el campeonato) y Gary Payton se unieron al duo Shaquille O’Neal – Kobe Bryant. Dirigidos por Phil Jackson desde el banquillo, no ganaron el título aunque llegaron a la gran final. Tras perder el anillo ante los Pistons de Detroit, el equipo se descompuso.

La guerra de egos entre O’Neal y Bryant era irreconducible. Payton nunca encajó en el triángulo ofensivo y se fue con Shaq a Miami (donde se proclamaron campeones el 2006). Karl Malone se retiró, dejando como último recuerdo la acusación que le hizo Kobe de intentar ligar con su mujer en la grada mientras el escolta estaba en la pista. Y Phil Jackson se tomó un año sabático.

Una vez acabada esta temporada, finalizaba también el contrato de Dwight Howard. Y el equipo de Los Angeles ha llegado a extremos nunca vistos para intentar retenerle. Colgaron un gran anuncio en la fachada del Staples Center suplicándole que se quedase. Para indignación de muchos aficionados que consideraron que la histórica franquicia no debía rebajarse de esa manera.

A una última reunión con él para convencerle, asistieron Jim Buss en calidad de propietario de la franquicia, los ejecutivos Mitch Kupchak y Tim Harris, el entrenador Mike D’Antoni, sus compañeros Kobe Bryant y Steve Nash, e incluso representantes de Time Warner y su sustancioso contrato con los Lakers, que podrían haber ofrecido a Howard ser la estrella de su propio programa de televisión.

Y sin embargo, no hicieron lo que posiblemente más hubiera valorado Howard. Cambiar de técnico principal. Porque el sistema de los Lakers ha evidenciado la escasa capacidad del pívot para crearse sus jugadas. Necesita que los compañeros jueguen para él. El problema es que los galones los lleva Kobe Bryant, y D’Antoni no ha cambiado las prioridades (porque no lo consideró acertado, o porque no tenía ni el peso suficiente ni el valor para hacerlo).

El Plan B de Los Lakers

La marcha de Howard a los Rockets, donde formará un temible duo con James Harden, tiene un efecto secundario muy interesante. Elimina incertidumbres entorno al futuro de Pau Gasol. Con Kobe Bryant recuperándose de una lesión, la franquicia no puede permitirse dejar descubierta otra posición clave. Aunque sea a costa de volver a desplazar al mayor de los Gasol de la posición de ala pívot de nuevo a la de pívot.

Los Lakers han empezado a moverse tras el adiós de Howard. Su primera jugada ha sido llegar a un acuerdo con Chris Kaman, que firmará un contrato de una temporada por el que percibirá poco más de tres millones de dólares. El pívot de 2,13, puede aportar una buena capacidad anotadora dentro de la zona, si las lesiones que le han perseguido en estos últimos años le respetan. No queda claro si llega para ser titular, y mantener prioritariamente a Pau Gasol como ala pívot, o para dar minutos de descanso al catalán.

El segundo movimiento de los californianos es la amnistia del contrato de Metta World Peace. El jugador tenía firmada una temporada más por un montante de poco más de 7 millones. Si MWP ficha por otro equipo, los Lakers se ahorrarán la parte de su ficha que le abone su nuevo conjunto. Lo realmente importante (y es aquí donde está el ahorro) es que ni un sólo dólar de estos 7 millones contará para el tope salarial. Por otra parte, ahora la gerencia de la franquicia debe encontrar un alero alto, ya que Earl Clark tampoco formará parte de la plantilla.

La intención de la gerencia parece ser liberar masa salarial para el próximo verano. Kobe Bryant y Pau Gasol verán finalizar sus contratos (casi 50 millones entre los dos), y al único jugador al que le quedará una temporada más en la plantilla del equipo será Steve Nash. No son el único equipo de la NBA que intenta soltar lastre. En julio del 2014 Lebron James y Carmelo Anthony tendrán la opción de quedar libres, y muchas franquicias intentarán hacerse con sus servicios. ¿Dirán ellos que no a una oferta de Los Lakers?

 Balance de la temporada de Howard con los Lakers

Howard entrará en la historia como el primer jugador que no acepta una propuesta de contrato de estrella de Los Lakers. Porque de la histórica franquicia de Los Angeles uno puede retirarse, ser traspasado o irse porque no se le renueva la vinculación, pero hasta ahora nadie les había rechazado.

Con él, los californianos cayeron eliminados en primera ronda de playoffs (para los que se clasificaron después de una remontada heroica en la última fase de la liga regular, y a costa del tendón de Aquiles de Kobe Bryant). Howard no ha ayudado a crear una buena química de equipo, y ha jugado con problemas en el hombro gran parte de los partidos. Pero aunque el balance de la temporada es desastroso, no puedo decir que el fichaje del pívot también lo haya sido.

Porque recordemos que Howard llegó después de un traspaso a cuatro bandas entre Lakers, Orlando Magic, Filadelfia 76ers y Denver Nuggets. Junto a él los californianos recibieron a Chris Duhon y a Earl Clark (el primero testimonial, el segundo ha tenido momentos brillantes que le han valido para conseguir un buen contrato en los Cavaliers). Y a cambio el equipo de Los Angeles envió a los Sixers a Andrew Bynum.

Si a Howard se le achaca que no ha estado a la altura, Bynum ni tan siquiera ha estado. Una muy lenta recuperación de una lesión de rodilla le ha impedido disputar ni un solo minuto en la temporada 2012-13. Una recaída en noviembre dilató todo el proceso. La culpa la tuvo el principal pasatiempo del pívot: jugar a los bolos. La pregunta del millón: ¿a quién hubierais elegido, a Howard o a Bynum?

 

publicado en http://www.encancha.com, julio 2013

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