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NBA: Justin Zormelo, el estadístico de las estrellas

20 Sep

Las estadísticas avanzadas se han hecho hueco en el baloncesto. En la NBA, su dominio empieza a ser un requisito indispensable para acceder a un banquillo o a un cargo ejecutivo. Y ahora, llega la figura del profesional autónomo al margen de la estructura de los equipos.

El séquito que rodea a los jugadores de la NBA es cada vez mayor. Además de sus propios familiares y los agentes que les asesoran, llevan su agenda, planifican sus actos públicos y controlan sus finanzas, los profesionales tienden a rodearse de profesionales de lo más variado más allá de los fisioterapeutas y recuperadores físicos de confianza. Lebron James, por ejemplo, convenció al peluquero que le cortaba el pelo en Miami, Nick Castemanos, para que se trasladase con el a Cleveland y se pusiera a su servicio particular.

Muchos jugadores de la liga norteamericana contratan a entrenadores particulares para ponerse en forma. Otros contratan a especialistas con los que mejorar aspectos técnicos del juego. Ricky Rubio trabajó hace dos veranos con Mike Penberthy para mejorar su acierto en el lanzamiento. En este apartado técnico podría entrar Justin Zormelo, salvo que no tiene ningún título de entrenador ni ha sido jugador profesional. Es estadístico. El primer estadístico personal de la NBA. Si bien todas las franquicias tienen su propio equipo de análisis desde el auge imparable del “moneyball”, Zormelo es el primero al margen de esta estructura.

Creando una nueva profesión

El protagonista de nuestro artículo era un niño que quería jugar en la NBA, aunque desde pequeño demostró talento para las estadísticas. No en vano se crió en el seno de una familia conectada con los números. Su padre, Justice Zormelo, trabaja en la autoridad reguladora de la industria financiera de los Estados Unidos. Y su madre, Dulce Gómez-Zormelo, es directora financiera de la National Wildlife Federation, la ONG norteamericana más importante (con 4 millones de afiliados) de las dedicadas a la conservación de la naturaleza.

Justin jugó a baloncesto durante sus años de instituto, aunque sin destacar demasiado. Un par de lesiones de tobillo acabaron de dar al traste con sus ilusiones. Se matriculó en la Universidad de Georgetown, y se licenció en Finanzas en el 2006. Pero mientras estuvo en el campus consiguió que le admitieran como ayudante en el equipo de baloncesto de la institución, los Hoyas. Las funciones de los ayudantes van desde cuidarse del material a grabar los partidos o hacer vídeos de ellos, pero no es habitual que ejerzan de técnicos ni que den instrucciones en la pista, ya sea durante los entrenamientos o en competición.

El emprendedor Zormelo empezó a trabajar de forma personalizada con los jugadores que querían dar el salto a profesionales, preparándoles para el draft. Fue el primer paso en su carrera, que tras un interinazgo en los Miami Heat le llevó al cargo de ayudante del coordinador de vídeo de los Chicago Bulls. Allí fue donde empezó a sentar las bases de su método desarrollando un sistema de evaluación de los jugadores en base a los puntos fuertes y débiles de su juego. De ahí pasó a una de las grandes empresas de análisis de estadísticas deportivas, Synergy Sports Technology,como introductor de datos.

Ben Gordon fue su primer cliente particular. El escolta acababa de abandonar los Chicago Bulls para firmar con los Detroit Pistons. Y recurrió al extrabajador del departamento de vídeo de su antiguo equipo para que analizara en imágenes sus actuaciones con su nueva franquicia durante la temporada 2009-10. Y Zormelo, aconsejado por su padre, creo su propia empresa el año 2010: Best Ball Analytics, la primera consultora estadística deportiva personalizada.

Kevin Durant, primer paso hacia la fama

El gran éxito de la empresa viene ligado a Kevin Durant y su MVP de la liga regular del año 2014. El gurú de la estadística y la estrella de la NBA se conocieron en un entrenamiento predraft. Su buena conexión se cimentó en el hecho que ambos admiraban a Larry Bird. Luego Durant, número 2 del draft, firmó con los Sonics de Seattle (ahora Thunder de Oklahoma City) y Zormelo empezó su interinazgo en los Heat. Pero siguieron en contacto a través del correo electrónico. Hasta que Durant decidió que su juego debía alcanzar un nivel superior.

La estrella de los ahora Thunder era un gran anotador, pero quería más. Porque la historia de la NBA está llena de grandes anotadores que han acabado su carrera deportiva con muchos puntos, pero sin títulos ni logros destacados. Y Durant quería trascender. En los play-off del 2011, su equipo había caído en las finales del Oeste contra los Dallas Mavericks. El jugador había sido el mejor anotador de la liga regular por segundo año consecutivo, pero su porcentaje de acierto en el tiro en general, en los triples en particular y el número de asistencias dadas eran los peores de su carrera, exceptuando los de su temporada de novato.

A lo largo de 2 años Zormelo asistió a los partidos en Oklahoma City acompañado de su ipad, determinando lo que su cliente hacía bien y lo que hacía mal, cuantificándolo en números y registrándolo en videos. En base a estos datos, planificaba los entrenamientos individuales e incluso su comportamiento en los partidos. Durant pasó a tirar menos para tirar mejor. A renunciar a las acciones que la estadística le marcaba como desfavorables para centrarse en las que le eran óptimas. El jugador franquicia de los Thunder y su estadístico decidieron que ante los habituales dobles o triples marcajes, la mejor opción no era un mal tiro sino un buen pase o mejorar la posición desde el bote.

Una lluvia de clientes

El premio a su esfuerzo fue, el MVP para Durant y un montón de clientes para Best Ball Analytics. Entre los más conocidos, Paul George y Roy Hibbert, dos miembros de la plantilla de los Indiana Pacers que intentó arrebatarle la supremacia del Este a los Miami Heat de otros dos clientes de Zormelo, Dwyane Wade y Norris Cole. Dos grandes bases com Rajon Rondo y John Wall también requirieron sus servicios, así como Shaquille O’Neal en sus últimos años como profesional.

El último rookie del año, el alero de los Timberwolves de Minnesota Andrew Wiggins, es otro de sus pupilos. Y ahora, una de las perlas del futuro, el sudanés de 18 años y 2,13 de altura Thorn Maker. El joven intentó conseguir la elegibilidad para jugar en la NCAA esta próxima temporada, pero finalmente ingresará en la universidad en el curso de 2016-17, como estaba previsto. Y mientras tanto, intenta mejorar su juego. Aunque deberá dejar bien claro quien paga a Zormelo si quiere evitarse problemas con la estricta reglamentación universitaria.

A algunos entrenadores de la NBA esta nueva figura les puede crear suspicacias. Y posiblemente con razón. Nada que objetar al trabajo individualizado durante la pretemporada. Todo lo contrario. Se espera que los jugadores intenten mejorar sus prestaciones técnicas y físicas. Pero Zormelo sigue a algunos de sus clientes más allá de la pretemporada, dándoles consejos sobre como han de jugar los partidos. Unos consejos ajenos al cuerpo técnico de la franquicia.

Aquí puede radicar el problema. No siempre la visión de los profesionales sobre el parquet de cual es su juego ideal o hacia donde quieren orientar su carrera coincide con el cometido que su técnico les tiene reservado. No obstante, la NBA es una liga de estrellas, no de entrenadores, y no creo que se atreva a prohibir a los principales artífices del espectáculo (y por tanto del negocio) que intenten desarrollar su talento. Así que a los técnicos me temo que no les queda otra que adaptarse a los nuevos tiempos: la Era de la Estadística.

Artículo publicado en http://www.encancha.com, septiembre 2015

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Moneyball: persiguiendo intangibles

13 Sep

Como os he prometido en alguna ocasión, vamos a hablar del moneyball, o lo que es lo mismo, la elaboración de todo tipo de estadísticas avanzadas para cuantificar los aspectos más insospechados del juego, y su aplicación práctica tanto durante los partidos como en la elaboración de plantillas. Hay fórmulas muy complejas (especialmente para los que somos de letras), así que he intentando resumir sus principios básicos y poner los enlaces correspondientes en el texto para los que querais profundizar más (y seais de ciencias, claro).

El año 2002 los Oakland Athletics de la Major League de Beisbol contrataron como general mánager a Billy Beane. Con el segundo peor presupuesto de la liga, Beane asumió el reto de hacer un equipo competitivo con jugadores baratos que ningún otro equipo valoraba. Y decidió aplicar las estadísticas que recopilaban los aficionados más entusiastas, y a las que nadie más hacía caso.

Michael Lewis explicó esta historia en su libro “Moneyball: the Art of Winning and Unfair Game” (2003). Si no quereis leer, hay una versión cinematográfica del año 2011 protagonizada por Brad Pitt. El final no es el que os imaginais. Los Athletics no ganaron la liga sino que fueron eliminados en primera ronda de playoffs. Pero se clasificaron para la lucha por el título, algo inesperado a principio de temporada. Y encadenaron 20 victorias consecutivas en Liga regular.

El resto de equipos de la MLB tomó nota de la revolución iniciada por el equipo de Oakland y todos incorporaron el análisis de estadísticas avanzadas. Y del beisbol, esta nueva herramienta dio el salto al resto de Ligas profesionales de los Estados Unidos. Dean Oliver fue el primero en hacerse un hueco como analista estadístico dentro del organigrama de un equipo de la NBA. A partir del año 2000 empezó a colaborar con los Supersonics. En el 2004 el equipo de Seattle lo incorporó plenamente a su plantilla. En el 2006 fichó por los Denver Nuggets como director analítico.

El año 2003 Oliver publicó “Basketball on paper”, en el que explica las bases de su método de trabajo. Sus principales contribuciones son la cuantificación de la eficacia ofensiva y defensiva individual y colectiva referenciada por posesión y no por partido, y el establecimiento de cuatro claves básicas para la victoria según su modelo analítico (efectividad en tiros de campo, porcentaje de rebotes ofensivos, pelotas perdidas por posesión y tiros libres por tiro de campo realizado).

Cuantificando el rendimiento

Históricamente, la evaluación de la productividad de los jugadores en la NBA se basaba en su anotación, y en menor medida en sus rebotes, a los que luego se sumaron tapones y asistencias. Y de los simples números se ha ido pasando a fórmulas cada vez más complejas. NBA Efficiency es el baremo oficial de la liga. Se obtiene sumando puntos, rebotes, asistencias, robos y tapones, restando los lanzamientos de campo errados, los tiros libres fallados, y las pelotas perdidas, y dividiendo el total resultante entre el número de partidos jugados.

El TENDEX es similar al anterior, pero cuantifica por minutos en lugar de por partidos. La valoración se obtiene sumando puntos, rebotes, asistencias, robos y tapones, restando las pérdidas de pelota, los lanzamientos de campo errados, los tiros libres fallados divididos entre 2 y las faltas cometidas, y dividiendo el número resultante entre el número de minutos disputados por el jugador.

El entonces analista de la ESPN John Hollinger, teniendo en cuenta los datos básicos utilizados en estas dos valoraciones, les asignó diferentes grados de importancia a cada uno e introdujo cifras de equipo referenciadas a las generales de la liga como elemento modulador. Es el PER (Player Efficiency Rating), de fórmula complicadísima. La temporada pasada los Memphis Grizzlies se hicieron con los servicios de Hollinger como vicepresidente de operaciones. El es la mente pensante tras el traspaso de Rudy Gay a los Raptors. No sólo consiguieron su objetivo principal, que era aligerar el presupuesto del equipo. También lograron que el rendimiento del conjunto no se viera afectado por la marcha de su líder en anotación.

Pero el baloncesto es un juego de equipo, y las estadísticas individuales no siempre aciertan. El PLUS-MINUS (+ / -) registra la variación de las diferencias en el marcador mientras un jugador está en pista, partido a partido, independientemente de sus números individuales. Por lo que un jugador mediocre se beneficia del trabajo de un buen equipo. Sin embargo, esta estadística es la forma perfecta de evaluar a jugadores con buenos números personales, pero de escasa trascendencia en las victorias de su equipo. El +/- es limitado en lo individual, pero también puede servir para comprobar el funcionamiento de combinaciones de entre 2 y 5 jugadores, y cuales presentan mejor compatibilidad. Como valoración única este sistema es muy engañoso, pero puede ayudar a contextualizar a los otros.

Todos los datos cuentan

El año 2006 se publica “The Wages of Wins: Taking Measure of the Many Myths in Modern Sports ” de David J. Berri, Martin B. Schmidt y Stacey L. Brook, un análisis estadístico de las cuatro grandes ligas EUA. En uno de sus capítulos dedicado a la NBA, establece un modelo llamado WINS PRODUCED que revoluciona el campo estadístico en el baloncesto. Partiendo de la premisa que los anotadores ineficientes están sobrevalorados, centra su interés en la eficacia en el tiro y el número de posesiones.

No sólo importan los puntos anotados, sino también como se consiguen. El sistema WINS PRODUCED intenta valorar la eficacia ofensiva y defensiva de los jugadores, analizando su rendimiento y ajustando el impacto de sus compañeros sobre sus números individuales. El proceso de cálculo es complicado y para explicarlo necesitaria al menos 2 artículos como éste.

Los equipos de la liga profesional de baloncesto han adoptado como nuevos conversos estas innovaciones matemáticas. Y sus especialistas han ido ganando importancia. Daryl Morey se convirtió en general mánager de los Houston Rockets en 2007, siendo el primer especialista en estadística en llegar a este cargo. Los equipos ya no sólo fichan a jugadores de equipos contrarios. Ahora mismo, los analistas son casi tan valorados como las estrellas del baloncesto.

El citado Morey es uno de los máximos responsables de la MIT Sloan Sports Analytic Conference, una cita que desde 2006 reune a estudiantes universitarios, aficionados, emprendedores y profesionales de la gestión deportiva con el objeto de promover la innovación de la industria del deporte. La edición de este año contó con 125 conferenciantes y 2700 asistentes. En este foro se presentan estudios como el que dice que en finales ajustados los locales son más propensos a fallar tiros libres, pero también a capturar el rebote ofensivo. O el que afirma que la experiencia de sus jugadores ayuda a un equipo a clasificarse para playoff, pero que a partir de iniciarse éstos pasa a ser un factor irrelevante. Esa experiencia, en cambio, si ayuda en el caso de los entrenadores (+ 0,14 victorias por partido de playoff disputado).

La cantidad de estadísticas que manejan los equipos es absolutamente aterradora por su magnitud. Los sistemas de valoración que os he explicado hasta ahora son sólo la punta del iceberg de un tremendo maremágnum de datos. Para que os hagáis una idea, un trabajo del 2010 de José A. Martínez, del Departamento de Economía de Empresa de la Universidad Politécnica de Cartagena, recopila algunos de los cálculos realizados por los analistas deportivos. Desde que se redactó hasta ahora seguro que se han creado nuevos parámetros.

Esta temporada el campo de las estadísticas puede sufrir una nueva revolución, a partir de la instalación en todas las canchas de la NBA de cámaras de video para realizar el seguimiento de los jugadores durante los partidos, junto con el software para analizarlo. La tecnología que hasta ahora utilizaban la mitad de equipos de la competición pasa a ser obligatoria.

Estas cámaras permitirán obtener y analizar datos hasta ahora sin evaluar, y que permitirán determinar de forma más exacta la importancia de cada jugador en su equipo. Toda esta información podrá ser recibida en tiempo real, por lo que podría aplicarse durante el partido en juego. La clásica pizarra del entrenador será sustituida por una tablet. Y los intangibles tal vez dejarán de serlo.

Publicado en www.encancha.com, 13 septiembre 2013

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