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NCAA: Los favoritos no convencen en la primera fase del curso

29 Dic

Antes de entrar en materia, permitidme una disculpa. Esta temporada no dispongo del tiempo necesario para hacer el seguimiento semanal del baloncesto universitario y de la NBA tal como lo he realizado en las anteriores, y siento que os tengo algo abandonados. Si, en la vida hay prioridades, pero el saber que he hecho la elección correcta no me evita una cierta sensación de estaros fallando. Y por eso necesito disculparme, no sé si por vosotros o por mí.

Este curso de baloncesto universitario se presentaba abierto, pero este humilde cronista no intuía que tanto. En la previa de la temporada os citaba cinco favoritos principales: Kentucky, Duke, North Carolina, Maryland y Kansas. Ahora que hemos consumido la primera de las tres partes de la misma, el calendario fuera de conferencia en el que se evita en la medida de lo posible enfrentarse a demasiados rivales complicados, a alguno casi podemos descartarlo para el título nacional y el resto han mostrado fisuras, en algún caso preocupantes.

Haciendo un repaso a la evolución del ranking semanal desde que empezó la competición, vemos como North Carolina paso de ser la número 1 de la primera y de la segunda semana, aún con la baja de su mejor exterior Marcus Paige, a aparecer sólo una vez en el Top 5 en las seis siguientes. Kentucky cogió el relevo de los Tar Heels al frente de los dos listados posteriores para caer hasta la 11 posición la séptima semana y la 10 la octava. Y Michigan State, con la que nadie contaba a principio de curso, lleva 4 semanas como el primer equipo de la NCAA.

North Carolina (10 victorias, 2 derrotas) es un equipo con un buen cinco titular, lleno de jugadores experimentados (para lo que es el baloncesto universitario) y con un banquillo profundo. En teoría, lo tienen todo para ser un conjunto dominador. Y sin embargo, no me acaban de convencer. El retorno al juego de Marcus Paige (14,7 puntos y 4,3 asistencias por noche, 48,5% en triples) ya recuperado de una lesión en la mano trastocó la dinámica del equipo, provocando que algunos de sus compañeros bajasen su aportación. No fue el caso del ala pívot Brice Johnson (16,3 puntos, 9,2 rebotes de media).

Sin embargo, su problema no es ese (o en todo caso es transitorio) sino la falta de instinto asesino para cerrar los partidos. Siendo número 1 del ranking, ganaban de 16 a Northern Iowa para acabar cediendo su primera derrota de la temporada. Contra Texas, no aprovecharon sus ocasiones para escaparse en el marcador y concedieron a su rival la oportunidad de derrotarles en un final ajustado…y polémico (la falta en ataque de Connor Lammert me parece tan evidente que no entiendo como no se pitó).

Kentucky (10 victorias, 2 derrotas) presenta una configuración diametralmente opuesta a la de los Tar Heels. Bajo la batuta del entrenador John Calipari, los Wildcats son el paraíso de los “one and done”, jugadores que sólo pasan por la universidad un curso hasta que cumplen la edad mínima para dar el salto a la NBA. Al último draft se presentaron 7 jugadores de esta universidad. Seis fueron elegidos, y el séptimo consiguió un contrato tras las ligas de verano. Con este panorama, su filosofía de juego es muy básica: defensa fuerte, tratar de imponer su físico y buscar ataques rápidos con la defensa rival sin plantar para evitarse complicaciones.

El peso ofensivo del equipo lo lleva una tripleta exterior de lujo formada por el bajito base sophomore Tyler Ulis (su 1,76 es un hándicap de cara a la NBA) y los escoltas Isaiah Briscoe y Jamal Murray. Buscan constantemente el uno contra uno para anotar (41 puntos de media entre los tres), pero en estos primeros partidos se han mostrado erráticos en los triples: 50 convertidos de 147 del trío para un 31,7% global del equipo, 65 acertados de 205 tirados (maquillado gracias al 7 de 9 de Murray en la derrota contra Ohio State y al 11 de 23 en el triunfo ante Louisville de su último encuentro).

Depender tanto del talento de los novatos es muy arriesgado. Skal Labissiere era su gran apuesta, pero al pívot le faltan kilos, carácter y dureza para ser dominante en la pintura. Y Marcus Lee, el “veterano” (júnior) en la pintura, es un buen jugador pero sin la capacidad de cargarse el equipo a la espalda. El sénior Alex Poythress ayuda, pero es un 3 jugando de 4, y sin demasiada buena mano. En su primera derrota del curso, ante UCLA, Thomas Welsh y Tony Parker retrataron al juego interior. En la segunda, una Ohio State más intensa construyó una renta de 16 puntos que Kentucky no pudo remontar.

Los de Calipari estuvieron a punto de encajar una dolorosísima derrota en casa ante su gran rival, la Louisville de Rick Pitino (75-73). Esta vez fueron los Wildcats los que construyeron un margen de 16 puntos al inicio de la segunda mitad, pero la presión de los Cardinals, mucho más físicos en esta fase del juego que sus rivales, a punto estuvo de costarles un disgusto. Los visitantes tuvieron un triple para ganar, pero Damion Lee no acertó. Fue el primer partido del curso en que Labissiere no fue titular.

Kansas (10 victorias, 1 derrota) es otro conjunto del estilo de North Carolina: rotación larga, con hombres experimentados y referentes claros en la pista. Wayne Selden (15,5 puntos, 3,2 rebotes, 3 asistencias y 55,4% en triples), en su tercera temporada, por fin está dando su nivel ahora que ha pasado de escolta a alero. El sénior Perry Ellis (15, 2 puntos, 5,9 rebotes) es un lujo en las cercanías del aro y Frank Mason (13,3 puntos, 4,1 rebotes y 5,6 asistencias) ha encontrado el punto justo en la dirección del equipo.

En el banquillo hay suplentes de sobras para poder dar descanso a los titulares. Los de Bill Self son el único de los favoritos de principio de curso que aún no han salido del Top 5 del ranking aunque aún no han sido número 1 (se hallan cómodamente instalados en el segundo lugar). Perder en el “Champions Classic” el 17 de noviembre contra Michigan State ha sido un lastre que no han compensado superando a UCLA. Eso, y una falta de carácter similar a la de North Carolina. Dos auténticos témpanos de hielo.

Los Jayhawks han tenido su culebrón con Cheick Diallo. La NCAA se ha resistido a conceder la elegibilidad para jugar al pívot debutante por motivos académicos y por dudas acerca de la conducta de su tutor. Tras cinco partidos apartado del equipo, la contratación de un abogado por parte del jugador de Mali para llevar el tema a los tribunales y el revuelo mediático (Kansas es una universidad con historia y peso mediático) aceleró una resolución del caso: el organismo universitario “castigó” a Diallo con 5 partidos. Casualmente los mismos que ya se había perdido.

Maryland (11 victorias, 1 derrota) también dispone de un banquillo profundo, y además cuenta con uno de los mejores bases de la Division I, el fantástico sophomore Melo Trimble (15 puntos y 5,7 asistencias de media). El repudiado por Duke Rasheed Sulaimon defiende como nunca y tira como siempre (47,7% en triples). El alero Jake Layman aporta experiencia, defensa, puntos, rebote y lo que haga falta. Robert Carter y el freshman Diamond Stone se imponen en la zona, y cuando descansan tienen recambios de garantía en Damonte Dodd y Michal Cekovsky.  ¿Y por qué los Terrapins no son el número 1? Por un calendario sin complicaciones en esta primera fase de la temporada ante demasiados rivales de poca entidad. Sólo dos partidos difíciles, el ajustado triunfo ante Georgetown (75-71) y la derrota frente a North Carolina.

Duke (9 victorias, 2 derrotas), el vigente campeón, empezó el curso dubitativo en la dirección de juego. Sólo tienen un base puro, el novato Derryck Thornton. El entrenador Mike Krzyzewski lo hizo salir desde el banquillo los primeros encuentros, poniendo de titulares a Grayson Allen y Matt Jones. El primero lleva 20 puntos de media y Jones 14 con un 44,6% en triples, pero ninguno de los dos escoltas mueve el equipo. La derrota ante Kentucky en el Champions Classic hizo variar de planteamiento al técnico. El equipo también ha caído frente a Utah. En estos dos encuentros Allen tuvo muchos problemas para anotar.

Solventada esa cuestión, queda la del juego interior. Amile Jefferson (11,4 puntos, 10,3 rebotes por partido) es la pieza clave en este apartado. Pero una fractura en el pie mantendrá de baja al ala pívot, con suerte, entre uno y dos meses. Podría llegar (por ello rezan en Duke) para el campeonato nacional. Marshall, el último de la saga Plumlee (sus dos hermanos mayores juegan en la NBA) aporta dureza en defensa y rebotes, pero ofensivamente es limitado. Sin Jefferson, Duke apenas tiene opciones de revalidar el campeonato a pesar de la evolución positiva del alero rookie Brandon Ingram.

Los invitados inesperados

Michigan State (13 victorias, 0 derrotas) está siendo una de las sorpresas del curso 2015-16. La graduación de Adreian Payne, Keith Appling y Gary Harris no ha sido compensada por la calidad de los novatos incorporados, y al tranfer de West Virginia Eron Harris le está costando adaptarse y recuperar su capacidad anotadora. Y sin embargo, ahí están. El secreto del éxito de los Spartans es la maravillosa polivalencia del sénior Denzel Valentine (18,5 puntos, 8,3 rebotes y 7,1 asistencias de media, ya lleva dos triples dobles).

Valentine estará de baja entre 2 y 3 semanas, y sus compañeros han sufrido para vencer en la prórroga a la modesta Oakland en su primer compromiso sin su líder. El acierto en los triples de Bryn Forbes (49,4%, con 14 puntos por partido) es su otro puntal. Se mantienen invictos tras haber superado a rivales como Kansas, Boise State, Providence, Louisville o Florida.

Oklahoma (11 victorias) tampoco conoce aún la derrota. Su líder es un Buddy Hield absolutamente desatado. El pistolero de las Bahamas, en su año sénior, tiene el punto de mira ajustado y munición sin límite en la recámara: 24,9 puntos por partido con un 51,5% en los tiros de campo (que sube hasta el 52,9% en triples) y un 90% en los libres. Sus compañeros exteriores tampoco se quedan atrás. Jordan Woodard aporta 13,9 puntos de media (con un 52,2% en tiros de tres puntos y 89,2% en libres) y Isaiah Cousins 13,1 (y un 45,7% de triples anotados).

Su debilidad está dentro. El ala pivot Ryan Spangler promedia un doble doble con 10,3 puntos y 10 rebotes por encuentro (y un sorprendente 47,8% en canastas de tres puntos), pero los números de sus socios en la pintura no alcanzan un nivel similar. Si el entrenador Lon Kruger no consigue más colaboración del resto de sus jugadores, a los 4 fantásticos de los Sooners la temporada se les va a hacer muy larga.

Virginia (10 victorias, 1 derrota), Arizona (12 victorias, 1 derrota) y Iowa State (10 victorias, 1 derrota) también se mantienen al acecho. Los Cavaliers siguen fieles a su defensa (encajan sólo 59,2 puntos por partido de media) y su ritmo pausado en ataque liderado por la creatividad de Malcolm Brogdon (16,5 puntos, 4,5 rebotes y 3 asistencias de promedio) y la capacidad resolutiva de Anthony Gill (14,5 puntos y 6,5 rebotes) cerca del aro. Para aspirar a grandes logros, no obstante, es imprescindible que el base London Perrantes (11,3 puntos, 4,8 asistencias)  anote más.

Arizona ha perdido potencial físico respecto al curso pasado, así que Sean Miller ha decidido que sus jugadores se olviden un poco de la defensa para producir más en ataque. La lesión del pívot KalebTarczewski ha mermado su potencial en este tramo del curso. A la espera de su regreso, el transfer de Boston College Ryan Anderson les lidera con unos promedios de 15,5 puntos y 10,3 rebotes. El alero freshman Allonzo Trier, más peligroso penetrando que tirando, colabora con 13,7 puntos. Gabe York, en su último año universitario, aporta liderazgo y anotación exterior (13,1 puntos) en un bloque con 9 jugadores que superan los 18 minutos en pista por partido.

Iowa State vive el último curso de una de los mejores jugadores de la categoría, el ala pívot Georges Niang (19,2 puntos, 6,5 rebotes y 3,5 asistencias de media, lástima de sus poco más de 2 metros para dar el salto a profesionales). El base júnior Monte Morris (14,5 puntos, 7,6 asistencias) ha alcanzado la madurez como jugador, y el pívot Jameel McKay (14,4 puntos, 9,9 rebotes) es un valor seguro. El problema para Steve Prohm , sustituto del ahora entrenador de los Chicago Bulls de la NBA Fred Hoiberg, es una rotación demasiado corta (6 jugadores básicos y otros dos con unos 15 minutos por partido de media). La baja para lo que queda de curso de uno de los indispensables, el escolta Nazz Long, les pasará factura conforme se acumulen los partidos. Aunque nadie puede quitarles la satisfacción de haber derrotado a Iowa en el derby estatal tras remontar una desventaja de 20 puntos.

Entre los 25 conjuntos del ranking de Associated Press aparecían en la octava semana de competición otros invictos como el sexto Xavier (12-0), el 17 Southern Methodist (11-0) y el 24 South Carolina (11-0). El calendario de los primeros fue asequible de inicio, destacando los triunfos sobre una Michigan en horas bajas y una Dayton que ha suspendido para todo el semestre a su mejor jugador (Dyshawn Pierre), para complicarse ante el rival local Cincinnati y la remontada de 18 puntos frente a Wake Forest. El 31 de diciembre, frente a Villanova, y 2 días después frente a Butler (16 y 9 del ranking respectivamente) veremos el nivel real de los Musketeers.  El calendario de South Carolina aún ha sido menos exigente, sin ningún rival del Top 25.

Southern Methodist es un caso aparte. Normalmente, ser un fijo del Top 25 te garantiza una invitación para jugar el gran torneo nacional de marzo. Pero la NCAA ha excluido a esta universidad del baile del 2016 por unas infracciones académicas para mejorar las notas de sus atletas. Su entrenador, Larry Brown, fue castigado con 9 partidos sin poder dirigir el equipo. Y se redujo el número de becas deportivas que SMU podía ofrecer. Y en lugar de tirar la toalla y dejar pasar el año, el equipo quiere cerrar invicto la fase de conferencias. Y en ello están, tras superar a Stanford, Texas Christian, Michigan y Colorado como rivales de más entidad en esta primera etapa de su purgatorio.

Georgetown (7 victorias, 5 derrotas) y UCLA (9 victorias, 4 derrotas) han sido otros de los equipos que han mostrado detalles interesantes en los partidos disputados hasta ahora. Los Hoyas han perdido 5 de sus 12 partidos, pero ante Maryland y Duke plantaron cara hasta el final. Motivados pueden ser un rival difícil de batir. El balance de UCLA tampoco es bueno, pero han ganado a Kentucky y Gonzaga, y han caído ante Kansas, Wake Forest, North Carolina…y la gran sorpresa hasta el momento, Monmouth (9-4). Los modestos Hawks han vencido a los californianos, a Notre Dame y a Georgetown, y además han conseguido un gran impacto mediático con las celebraciones de su banquillo.

Providence y Purdue, ambas con 12 victorias en 13 partidos, también merecen una mención especial. Los Friars cuentan con un dúo de lujo: el base Kris Dunn (16,5 puntos, 6,1 rebotes y 7,3 asistencias) y el ala pívot Ben Bentil (18 puntos, 8 rebotes). El director de juego participó en los 15 últimos puntos de su equipo (11 suyos y 2 asistencias a Bentil) en un final igualado para infligir a Arizona su única derrota hasta ahora. Los Boilermakers tienen uno de los juegos interiores más potente de la Division I con A.J. Hammons, Isaac Haas, Caleb Swanigan y Vince Edwards.

Este primer mes de competición se retiró Bo Ryan como entrenador, dejando más huérfana aún sin cabe a la finalista de la última Locura de Marzo, Wisconsin. Un mazazo para un programa que ha visto marcharse a los titulares Frank Kaminsky, Sam Dekker, Traevon Jackson (aunque cedió por lesión su lugar casi toda la temporada a Bronson Koenig) y Josh Gasser y a su sexto hombre, Duje Dukan. El ala pívot Nigel Hayes brilla ahora como alero, pero con la única ayuda de Koenig los Badgers no pueden ser ambiciosos en sus objetivos.

En el aspecto individual, el freshman Ben Simmons ha mostrado lo mejor y lo peor de lo que es capaz. El hombre orquesta de 2,08  es un espectáculo cuando captura el rebote en defensa, sube la pelota al contraataque y culmina la jugada con un mate o una asistencia. Da gusto verle ordenar en estático los movimientos de sus compañeros, o buscar el uno contra uno para penetrar. Sus números son espectaculares: 19,1 puntos, 13,1 rebotes, 5,8 asistencias, 2,3 recuperaciones y 1,4 tapones de promedio.

Pero su principal carencia se ha hecho demasiado evidente: decir que su muñeca es de madera es quedarse corto. A más de 3 metros de distancia del aro sus lanzamientos son inofensivos. Su equipo tampoco le acompaña. Louisiana State (7 victorias, 4 derrotas) ha desaparecido del Top 25. Los Tigers presentan su mejor versión cuando Simmons puede correr, y se atascan en estático. Aún así, tan grande es el talento del australiano que sigue como número 1 de las previsiones del próximo draft de una NBA que ya le espera con los brazos abiertos.

Kyle Collinsworth, de Brigham Young University (BYU) sumó 26 puntos, 10 rebotes y 10 asistencias en el triunfo ante Belmont en su séptimo triple doble de su carrera universitaria y batir la marca de 6 de Shaquille O’Neal y Michael Anderson. Los seis anteriores los logró el curso pasado, en un registro que también pasó al libro de récords. Y como anécdota de este primer mes y medio, el partido entre Central Florida y UC-Irvine, en el que se vio el duelo entre dos jugadores de 2,29, el debutante Tacko Fall y el júnior Mamadou N’daye. Nunca antes en la historia de la NCAA se habían visto las caras dos gigantes de estas dimensiones. Casualmente los dos son originarios de Dakar (Senegal).

 

Artículo publicado en http://www.encancha.com, diciembre del 2015

NCAA: Kentucky sobrevive, Michigan State se reivindica y UCLA sorprende

23 Mar

Después del primer fin de semana de competición del March Madness ya tenemos un cabeza de serie fuera de la competición. Se trata de Villanova en el Este, una región que también ha perdido a su número 2. La primera ronda tuvo tantas sorpresas que de los 11,5 millones de brackets registrados por la ESPN, sólo 1 había acertado todos los vencedores.

El último ranking del curso

Kentucky empezó el March Madness tal como empezó la temporada: al frente del ranking de Asociated Press. Y de forma unánime. Al ser la última votación del curso los expertos se dejaron ir un poco subiendo a Villanova hasta la segunda posición para castigar a Duke (4) y Virginia (6) por sus derrotas en semifinales en el torneo de la Atlantic Coast. Wisconsin ascendió hasta la tercera posición mientras que Arizona cerró el Top 5 de la lista.

Notre Dame escaló hasta el octavo lugar, por detrás de Gonzaga, desde el onceavo, relevando a una Maryland que se fue hasta el número 12. Iowa State siguió a los Irish en su ascenso, del 13 al 9. Kansas, a pesar de perder un puesto, se mantuvo entre las 10 mejores. Davidson y Boise State desaparecieron del Top 25, dejando sitio para la llegada de Michigan State (23) y Virginia Commonwealth (25).

Los First Four

Hampton se ganó el derecho de ser eliminada por Kentucky en la primera ronda tras derrotar a Manhattan (64-74) en este partido previo. Los Pirates abrieron el encuentro con un parcial de 7 a 0. Un triple de Deron Powers elevó su ventaja hasta los 12 puntos a 3:52 del descanso. Su rival reaccionó hasta ponerse a un punto mediada la segunda mitad. Reginald Johnson (15 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias) frenó con sus puntos el empuje de los Jaspers. Luego, cuando su compañero Quinton Chievous (15 puntos, 13 rebotes) ya estaba fuera de juego por una torcedura de tobillo, los remató con dos robos de balón.

Ole Miss le dio a probar a Brigham Young su propia medicina. El 2012 BYU eliminó en esta fase a Dayton tras remontar 25 puntos de desventaja. En esta ocasión, los Rebels del madrileño Sebas Saiz (10 puntos, 9 rebotes, 2 tapones) ganaron (94-90) tras anular el margen rival de 17 puntos al descanso. En la primera mitad, los Cougars estuvieron acertadísimos en el triple (10 de 15) liderados por Tyler Haws (33 puntos, 19 en los primeros 20 minutos) y Chase Fischer (17 de sus 23 puntos en el primer tiempo). Ole Miss negó espacios a los tiradores rivales en la segunda parte y empezó a anotar cargando en la pintura con un destacado M.J. Rhet (20 puntos) o robando balones. De sus 62 puntos en este período, 48 llegaron por estas dos vías. Y cuando los Cougars se pusieron en zona, Stefan Moody (26 puntos, 5 asistencias) les martilleó con triples psicológicos.

Robert Morris derrotó a North Florida (77-81) a pesar de que perdía de 13 en los primeros compases de la segunda mitad tras dos triples de Beau Beach (28 puntos, 7 rebotes, 6 de 10 en canastas de 3 puntos). El secreto de la remontada de los Colonials estuvo en que no perdieron ningún balón después del descanso. En ataque, entre los titulares Marcquise Reed (19 puntos) Rodney Pryor (20 puntos) y el reserva Lucky Jones (21 puntos, 7 rebotes, 5 recuperaciones) anotaron 39 de los 50 puntos que sumó el equipo para salir del pozo.

Dayton aprovechó la ventaja de jugar en casa (esta fase de la Locura de marzo se disputó en la cancha de la Universidad de Dayton) para deshacerse de Boise State (55-56). El alma ofensiva de este equipo es Jordan Sibert (13 puntos en 24 minutos). Los Broncos aprovecharon que el escolta estaba en el banquillo con 3 faltas para cerrar la primera parte con 9 puntos de ventaja, liderados por Derrick Marcks (23 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones).

Una buena racha de Scoochie Smith (11 puntos, 6 asistencias) igualó la situación momentáneamente antes de un nuevo estirón de Boise State, que mantuvo su liderato aprovechando la cuarta falta de Sibert. A 3:40 del final el equipo que jugaba en casa perdía de 7. Con Sibert de nuevo en pista llegó la última remontada. Un triple suyo avanzaba a Dayton faltando 37 segundos. Los Broncos tuvieron dos posesiones para evitar su derrota, pero no estuvieron acertados. La jugada curiosa de la noche la protagonizó Dyshawn Pierre, a quien se le bajaron los pantalones en un rebote.

La batalla de Kentucky en el Medio Oeste

La principal favorita a ganar el torneo avasalló en primera ronda a Hampton (79-56) siguiendo el guión previsto. Su rival en la segunda ronda fue una Cincinnati que venía de eliminar a Purdue (66-65). El equipo de la Big Ten tuvo una noche negada en los triples (4 de 26) pero A.J. Hammons (17 puntos, 10 rebotes) y Vince Edwards (14 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias) lo compensaban en la pintura. Fueron precisamente 2 canastas de tres puntos las que le dieron 7 puntos de ventaja a 48 segundos del final de la segunda mitad. Cincinnati respondió con un parcial de 2 a 10 culminado con la canasta de Troy Caupain (10 puntos, 4 asistencias) en el último segundo que forzó la prórroga. En el tiempo añadido Coreontae DeBerry (13 puntos) le dio la iniciativa necesaria a Cincinnati para vencer.

Cincinnati planteó su duelo contra Kentucky como una batalla, sin rehuir ningún contacto, sin dar un paso atrás, peleando por cada rebote y cada balón suelto como si su vida dependiera de ello, como si no hubiera un mañana. Fue un partido duro, incluso con momentos de tensión con Octavius Ellis de los Bearcats presente en todas las salsas. Los Wildcats se enfrentaron por primera vez esta temporada a un rival que les discutía su dominio físico.

Hasta los últimos 8:30 del encuentro no consiguieron los de Calipari estabilizar su ventaja por encima de los 10 puntos. Y ni así se rindieron los Bearcats. A pesar de recibir 4 tapones en una posesión, siguieron luchando por anotar en la zona. A pesar de estar 17 abajo en el marcador a falta de menos de 2 minutos siguieron negando canastas fáciles a la campeona de la SEC. Kentucky se acabó imponiendo 64 a 51 y lo que es más importante, sobrevivió a un tipo de juego al que aún no se había enfrentado.

West Virginia amargó el debut como entrenador de Bobby Hurley en el March Madness. El técnico se había proclamado campeón dos veces como jugador con Duke. Su Buffalo llegó a la media parte 10 puntos abajo. En la segunda mitad aprendieron a superar la presión de los Mountaineers y remontaron con 16 puntos en transición. Tarik Phillip (9 puntos, 3 rebotes), un suplente valorado sólo por su defensa, anotó el triple que aseguraba el triunfo de West Virginia por 68 a 62. Bob Huggins, su entrenador, se olvidó de hacer un cambio de balonmano y sentarlo en el ataque decisivo.

Maryland salió decidida a tumbar a Valparaíso por la vía rápida, con un parcial de salida de 11 a 2. Los Crusaders, sin embargo, encajaron ese golpe y todos los posteriores que le lanzó su contrincante. Cada vez que los Terrapins se escapaban, el equipo modesto conectaba una serie de triples (12 de 27) para volver a ponerse a su altura. Alec Peters fue su referente con 18 puntos (4 de 7 en canastas de 3 puntos). El encuentro se resolvió en dos jugadas en los últimos dos minutos, un 2+1 de Dez Wells (14 puntos) con rebote ofensivo incluido y la presión en la última jugada de Varun Ram que evitó el posible triple del empate de Keith Carter. Ram sólo estuvo en pista 13 segundos, pero aprovechó al máximo su tiempo de juego para ayudar a Maryland a vencer (65-62).

En el duelo de segunda ronda West Virginia superó a Maryland gracias a su defensa, que forzó 23 pérdidas de pelota a su rival, y el trabajo en la zona de Devin Williams (16 puntos, 10 rebotes). El encuentro se mantuvo en términos de igualdad hasta que un parcial de 0 a 8 concedió a los Mountaineers 9 puntos de ventaja a faltando 7 minutos y 15 segundos para acabar el encuentro. Las cuatro canastas de los de Bob Huggins coincidieron con la lesión del base de los Terrapins, Melo Trimble (15 puntos, 7 rebotes). El novato recibió un golpe en la cabeza por parte de un compañero y ya no pudo volver a la pista. El otro líder de Maryland, el escolta Dez Wells, sólo pudo jugar 13 minutos a causa de las personales. Mientras estuvo sobre el parquet, la defensa de West Virginia le provocó 8 pérdidas de balón que dieron origen a 10 puntos. Regaló más de los que anotó (9).

Notre Dame pasó muchos apuros para superar en primera ronda a Northeastern (69-65). Los Huskies no desesperaron cuando estaban 12 abajo a 6 minutos del final. Tras un parcial de 4 a 14, Scott Eatherton (18 puntos, 8 rebotes) redujo su desventaja a tan sólo 2 puntos con 37 segundos por jugarse. La mala gestión de su última posesión posibilitó el robo de balón de Jerian Grant (17 puntos, 5 asistencias) y los tiros libres de Zach Auguste (25 puntos, 5 rebotes) que cerraron el encuentro.

Texas puso el colofón a su irregular temporada cayendo en primera ronda ante Butler (56-48). Los Bulldogs ganaban de 11 a 4 minutos del descanso, tras un triple de Kellen  Dunham (20 puntos), cuando de forma súbita se les fundieron los plomos. No fue hasta que se habían disputado los 6 primeros minutos de la segunda mitad que Dunham volvió a anotar un lanzamiento de campo para Butler. Los Longhorns no aprovecharon plenamente la sequía rival, limitándose a igualar el encuentro con un parcial de 2 a 15. Los dos puntos de Dunham abrieron un parcial de 11 a 0. Los tejanos llegaron a ponerse a 1 punto nuevamente en un rabioso final de Isaiah Taylor (14 puntos, 4 asistencias), autor de 12 de los últimos 18 puntos de los suyos, pero Butler se mantuvo firme.

Roosevelt Jones (23 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias), que se había lesionado la rodilla izquierda ante Texas, jugó 44 de los 45 minutos posibles frente a Notre Dame (hubo una prórroga) en la segunda ronda.  El escolta sumó 9 puntos en el parcial de 5 a 15 que permitió a Butler recuperar antes del descanso la ventaja de 10 puntos que habían alcanzado los Irish. En la segunda parte el destacado para los Bulldogs fue Andrew Chrabascz (20 puntos). Su equipo llegó a tener hasta 6 puntos de ventaja tras un parcial de 2 a 16, pero no los pudo conservar. Butler aún tuvo dos opciones de vencer a su rival al final de los 40 minutos.

Con empate a 55 los Bulldogs tuvieron 5 lanzamientos en los últimos 2 minutos por 0 de su oponente. Ninguno entró. En la prórroga se cambiaron las tornas. Los irlandeses asumieron el control y aseguraron el triunfo (67-64) tras dos triples consecutivos, uno de Pat Connaughton (7 puntos, 9 rebotes, 5 tapones) y otro de Steve Vasturia (20 puntos, 6 rebotes). Mike Brey, su entrenador, pudo dedicarle el triunfo a su madre, olímpica en natación con los EUA en 1956, fallecida de un ataque al corazón la misma mañana del partido.

Las esperanzas de Indiana de salvar la temporada, y de su entrenador Tom Crean de asegurar su cargo se esfumaron tras su derrota en primera ronda frente a Wichita State (81-76). Los Hoosiers llegaron a tener hasta 8 puntos de ventaja en la primera parte gracias a los triples de Yogi Ferrell (24 puntos, 4 de 6) y Collin Hartman (11 puntos, 3 de 4). Fred VanVleet (27 puntos, 4 asistencias) evitó el hundimiento de los Shockers antes del descanso. En la segunda mitad el base y el novato Zach Brown (11 puntos, 8 rebotes) contribuyeron de forma decisiva a poner contra las cuerdas a Indiana con un parcial de 15 a 3. En los 6 minutos finales Ron Baker (15 puntos, 5 rebotes, 5 recuperaciones) y Tekele Cotton (9 puntos, 5 rebotes) contuvieron la última ofensiva de los de Tom Crean anotando los últimos 14 puntos de los vencedores (7 por cabeza).

Kansas superó sin ningún tipo de problema a New Mexico State (75-56). Los Jayhawks estuvieron sensacionales desde la línea de triples (9 de 13). En segunda ronda ante Wichita State se quedaron en un paupérrimo 6 de 21 (28,6%). El equipo de este año de Bill Self ha evidenciado problemas de carácter, de alma, en los momentos complicados. En su último partido de curso esta carencia se hizo evidente de nuevo. Inicialmente parecía que Frank Mason (16 puntos, 6 rebotes) podría superar a Fred VanVleet (17 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias, 4 robos) en el duelo de bases, dándole a Kansas una ventaja de 8 puntos. Pero entonces aparecieron los triples de Wichita State (10 de 20 al final del partido) para pulverizar la renta de su rival antes del descanso.

En la segunda mitad Tekele Cotton (19 puntos) tocó a carga. Un triple de Evan Wessel (12 puntos, 9 rebotes, 4 de 6 en triples) puso a los Shockers 13 arriba. Bill Self ordenó a sus jugadores que presionaran en toda la pista. El recurso fue efectivo hasta que Darius Carter (10 puntos, 4 rebotes) conectó dos canastas seguidas a falta de 5 minutos. Al técnico, que ya había agotado sus tiempos muertos, no le quedó más remedio que contemplar impotente la derrota de sus jugadores por 65 a 78.

Wisconsin sobrevive a Joseph Young en el Oeste

A falta de 4:30 para el descanso entre el enfrentamiento de primera ronda entre Oregon y Oklahoma State, Joseph Young (27 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias) había fallado sus 3 lanzamientos y sólo llevaba 2 puntos de tiros libres. El hijo de Michael Young, ganador de la Euroliga en 1993 con el Limoges, cerró la primera parte con una racha de 15 puntos y su equipo pasó de perder de 8 a ganar de 4. Los Cowboys volvieron a plantar cara durante 16 minutos para volver a ceder en sus fatídicos últimos 4 minutos, en este caso de la segunda parte. En este lapso fallaron 6 de sus 7 lanzamientos de campo para encajar el parcial de 9 a 4 que les condenó a perder 79 a 73. Por los derrotados, Phil Forte sumó 12 puntos, pero se quedó en 1 de 7 en triples. ¿Recordáis lo que hemos dicho a lo largo de la temporada sobre Forte y sus rachas de triples? Pues eso.

Coastal Carolina resistió 12 minutos y 38 segundos antes de que Wisconsin, la primera cabeza de serie de esta región,  se le escapase de forma definitiva (86 -72) en su duelo de primera ronda. Los bajitos Chanticleers, sin ningún titular de más de 2 metros, no pudieron frenar a la línea frontal de los Badgers (62 puntos y 22 rebotes entre Frank Kaminsky, Sam Dekker y Nigel Hayes). El trío mantuvo un duelo desigual en segunda ronda contra Joseph Young. Con los puntos de Dekker (17 puntos, 5 rebotes), Kaminsky (16 puntos, 7 rebotes) y Hayes (14 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) Wisconsin abrió distancia en el marcador respecto a Oregon.

Young empezó frío, fallando sus 5 primeros lanzamientos, pero a la que anotó su primer triple no tuvo freno. El escolta le clavó 30 puntos a su rival, aunque estaba en inferioridad de 3 a 1. Los breves momentos en que Jalil Abdul-Bassit (12 puntos, 4 de 5 en triples) y Dwayne Benjamin (8 puntos, 8 rebotes) le acompañaron, los Ducks consiguieron empatar a 52. Cuando le dejaron solo, Bronson Koenig (12 puntos) se sumó al trío de Wisconsin para sentenciar el choque (72-65).

Wesley Saunders (26 puntos, 4 rebotes, 5 asistencias) anotó 15 de los 18 primeros puntos de Harvard en primera ronda ante North Carolina. Su liderazgo, no obstante, no resultó decisivo. Los Tar Heels se fueron hasta los 16 puntos de ventaja en la segunda mitad. Los empollones, con todo perdido, se fueron hacia delante tras una canasta de Siyane Chambers (13 puntos). Con un 3+1 de este jugador loscampeones de la Ivy League se ponían 2 puntos arriba a 1:15 del final tras un parcial de 13 a 31. Dos canastas del freshman Justin Jackson (14 puntos) salvaron del desastre a los de Roy Williams.

Arkansas también se libró por los pelos del upset frente a Wofford (56-53). Fue un duelo a cara de perro en el que los Razorbacks fueron por detrás en el marcador, aunque por pocos puntos, durante muchísimos minutos. Michael Qualls (20 puntos) y Bobby Portis (15 puntos, 13 rebotes) sostuvieron a los suyos en el tramo final del encuentro. La mala noche de Karl Cochran en el tiro (12 puntos pero 2 de 12 en triples) fue un lastre para los Terriers. Cochran falló uno de los tiros de tres de que dispuso su conjunto para forzar la prórroga.

North Carolina se metió en los “Sweet 16” (los mejores 16) superando a Arkansas en su segundo partido del fin de semana (87-78). Marcus Paige (22 puntos, 6 rebotes, 5 recuperaciones) empezó con la muñeca fría fallando 7 de sus 8 lanzamientos de la primera parte. Los Razorbacks salieron en tromba con Michael Qualls (27 puntos, 10 rebotes, 3 asistencias) dirigiendo la ofensiva secundado por los triples de Rashad Madden y Anthlon Bell. Pero los compañeros de Paige se mantuvieron firmes, y llegaron al descanso con ventaja en el marcador, 39 a 36.

Un Bobby Portis (18 puntos, 14 rebotes, 5 recuperaciones) prácticamente inédito durante la primera mitad empezó a anotar en la segunda, pero sin romper la igualdad del encuentro. Hasta que Kennedy Meeks se lesionó la rodilla. Sin su pívot, Roy Williams puso un equipo pequeño en pista. Paige asumió el liderazgo de los Tar Heels, anotando 20 puntos a partir de ese momento, 15 en el parcial de 24 a 11 que decantó el duelo. Justin Jackson (16 puntos) y J.P. Tokoto (13 puntos, 5 rebotes, 8 asistencias) remataron la faena. Tras la victoria, el entrenador de UNC se desmelenó en el vestuario.

La aventura de Sebas Saiz (4 puntos, 5 rebotes, 2 tapones en 21 minutos) en este Madness se acabó en primera ronda frente a Xavier (76-57). Unos cansados Rebels fueron incapaces de frenar a Matt Stainbrook (20 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias) en la pintura ni a Dee Davis en la lejana distancia (17 puntos, 4 de 9 en triples).

Georgia State protagonizó una de las grandes sorpresas de la primera ronda eliminando a la cabeza de serie número 3 Baylor (56-57). A poco menos de tres minutos del final este resultado parecía imposible. Dos tiros libres de Rico Gathers (9 puntos, 10 rebotes) ponían a  Baylor 8 puntos por delante en el marcador a falta de 2:54. Pero el hijo del entrenador de los Panthers no quería que la fiesta acabase tan rápido.

R.J. Hunter (16 puntos, 3 rebotes, 3 recuperaciones) sumó 12 puntos en un parcial de 0 a 13 que dejó a los Bears KO en la lona. Los últimos 3, con un triple a falta de 3 segundos. Ron Hunter, que se había lesionado el tendón de Aquiles tras la decisiva actuación de su hijo en la final de conferencia, se cayó de su silla tras esta canasta de su vástago. En este final enloquecido Baylor tuvo 4 pérdidas de balón, 2 de ellas responsabilidad de Taurean Prince (18 puntos, 15 rebotes).

El viaje de marzo de Georgia State concluyó frente a Xavier (75-67). R. J. Hunter (20 puntos, 4 rebotes, 5 asistencias) volvió a brillar, pero sus compañeros estuvieron discretos. Por contra, los titulares de los Musketeers encontraron el apoyo de dos hombres de banquillo, Jalen Reynolds (21 puntos, 6 rebotes) y Myles Davis (17 puntos). Reynolds avasalló en la pintura mientras Davis frió a triples (5 de 8) a los Panthers. El equipo de Ron Hunter no fue nunca por delante en el marcador. Aunque en la primera parte pudo contrarrestar los arreones de su rival, en la segunda el acierto de Xavier en los tiros de campo (13 de 16) y su fiabilidad en los tiros libres (22 de 25 global) acabó por sentenciarles.

El sensacional freshman D’Angelo Russell (28 puntos, 6 rebotes) llevó a Ohio State al triunfo en la prórroga frente a Virginia Commonwealth (72-75). El base sólo estuvo en el banquillo 1 minuto, el tiempo necesario para ponerle un vendaje en la ceja tras recibir un codazo de Doug Brooks (14 puntos, 4 de 7 en triples) en el tramo final de la segunda parte. El técnico de VCU Shaka Smart empezó el duelo con su habitual “havoc”, una presión en todo el campo. Tras tener 12 puntos de ventaja, tuvo que renunciar a su defensa característica cuando Russell y el base Shannon Scott (9 puntos, 10 asistencias) le destrozaron la táctica. La igualdad se mantuvo hasta el final, con los Buckeyes aprovechando su mayor acierto en el tiro (49,1% por 38,1% de su rival) y VCU haciendo valer su dominio del rebote ofensivo (13 a 8). Russell se marcó la jugada de la noche, aunque la acción no acabase en canasta.

Arizona pasó el rodillo por encima de Texas Southern (93-72), a pesar de que el entrenador Sean Miller no se mostró nada contento con la defensa realizada por sus jugadores.  En su siguiente partido los Wildcats se vieron superados de salida por sus problemas para atacar la zona 2-3 de Ohio State. Los Buckeyes llegaron a tener 6 puntos de ventaja con un D’Angelo Russell (9 puntos, 7 rebotes, 6 asistencias) fallón en el tiro (3 de 19) pero autor de alguna asistencia espectacular. Arizona empezó a superar la defensa rival con la velocidad para romper las líneas del base T. J. McConnell (19 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias, 5 recuperaciones) y la habilidad de Rondae Hollis-Jefferson (11 puntos, 10 rebotes, 5 asistencias) recibiendo en la línea de tiros libres y conectando desde ese punto con sus pívots, Brandon Ashley y Kaleb Tarczewski.

La tercera falta en los primeros compases de la segunda parte de Ashley no fue un problema sino una ventaja para los de Miller. El equipo pasó a jugar con 3 “bajitos”. El cuarto triple de Gabe York (19 puntos, 5 triples) tras el descanso les dio 13 puntos de ventaja mientras McConnell enfriaba el ritmo del partido. Con su rival asegurando sus ataques, Ohio State perdió la oportunidad de anotar en transición y se atascó en estático. Thad Matta ordenó cambiar a defensa individual a su equipo, con presión a toda pista los últimos 5 minutos, pero no pudo evitar la derrota por 73 a 58.

El Este, descabezado

El dominio abrumador de Louisiana State en la pintura durante la primera parte de su duelo de primera ronda frente a North Carolina State le dio una ventaja de 14 puntos al descanso. Jarell Martin (16 puntos, 11 rebotes, 4 asistencias) y Jordan Mickey (12 puntos, 14 rebotes, 6 tapones) campaban a sus anchas, bien escoltados por Tim Quarterman (17 puntos, 9 rebotes, 7 asistencias). A 10:25 del final los Tigers dominaban de 12, tras la última canasta en juego de Martin. Última suya, y de su equipo, que falló sus siguientes 12 lanzamientos. La debacle se completó con un 5 de 13 en los tiros libres. El parcial para la Wolfpack fue de 5 a 18. Una canasta a falta de 4 segundos de Bejaay Anya le acabó dando la victoria a North Carolina State (66-65).

La primera cabeza de serie de esta región Villanova no mostró ninguna compasión ante Lafayette (93-52) en su primer encuentro del fin de semana. Los Wildcats no salieron vivos del segundo, frente a una North Carolina State (68-71) con un ataque muy compensado (4 de sus titulares por encima de los 10 puntos). Su principio de partido ya fue premonitorio, acertando 2 de sus primeros 14 tiros de campo. Sólo las pérdidas de balón de la Wolfpack en estos minutos iniciales (4) evitaron una diferencia difícil de recuperar.

Tras remontar al descanso, Villanova volvió a las andadas en el inicio de la segunda parte (2 de 12 en sus primeros lanzamientos). Esta vez sus rivales si lo aprovecharon y se escaparon de 12 puntos. Jayvaughn Pinkston (13 puntos, 6 rebotes) y Darrun Hillard (27 puntos, 6 de 10 en triples) intentaron salvar al equipo de la eliminación. Dillard, tras conectar 3 triples en 90 segundos, puso a los Jay Wright a 1 punto. Lástima que sólo faltaba 1 segundo para el final.

Northern Iowa superó en primera ronda a Wyoming (71-54) a pesar de los esfuerzos de Larry Nance Jr (16 puntos, 7 rebotes). Los Panthers ganaban de 21 a 15 minutos del final. El hijo del ganador del primer concurso de mates de la NBA anotó 2 triples, Riley Grabau le secundó con 2 más y Charles Hankerson puso otro. La diferencia se redujo hasta 7 puntos sin que los jugadores de Norhtern Iowa perdieran la calma en ningún momento. Una vez se acabó la racha, volvieron a irse en el marcador.

Más problemas tuvo Louisville para vencer en su primer enfrentamiento a la UC Irvine (57-55) del gigante de 2,28 Mamadou N’Diaye (12 puntos, 5 rebotes). Los correosos Anteaters se mantuvieron pegados a los talones del equipo de Rick Pitino los 40 minutos. Con Montrezl Harrell anulado (8 puntos, 4 rebotes), los Cardinals tuvieron que recurrir a sus exteriores. En el último minuto Wayne Blackshear (19 puntos, 7 rebotes) penetró para anotar ante la torre rival el empate a 55, Quentin Snider (16 puntos, 5 rebotes) puso el marcador en 57 a 55 desde la línea de tiros libres y Terry Rozier (12 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) provocó una pérdida de pelota en la última posesión de UC Irvine.

Sin embargo, los Cardinals tuvieron un partido mucho más plácido en segunda ronda ante Northern Iowa (66-53). Rick Pitino tenía perfectamente estudiados a sus rivales y especialmente a su mejor jugador, el pívot Seth Tuttle (14 puntos, 7 rebotes). Para frenarlo, hizo salir de titular a Mangog Mathiang y dispuso a sus jugadores en una defensa que mutaba de zona 2-3 a individual y viceversa. Tras unos primeros minutos disputados, a la que Terry Rozier (25 puntos, 5 rebotes, 7 asistencias) encontró la canasta de los Panthers Louisville pasó a dominar de forma definitiva el encuentro.

Dayton se convirtió en el único equipo de los First Four en superar la primera ronda tras vencer a Providence (53-66). Para los Flyers, que no parecieron notar el cansancio, era su 5 partido en 8 días. Un fallón Jordan Sibert (15 puntos, 3 de 12 en los tiros) y Dyshawn Pierre (20 puntos, 9 rebotes) fueron sus hombres claves en ataque con 15 puntos. Un triple de Pierre puso el 42 a 50 a 4:28 del final. En el tiempo muerto de los Friars, el entrenador Ed Cooley fue sancionado con una técnica por lanzar su silla contra el suelo. El técnico afirma que no fue premeditado, que pretendía animar a sus jugadores, pero lo cierto es que su equipo le perdió la cara al partido de forma definitiva. Aunque si no lo digo reviento: la técnica me parece absurda.

Oklahoma dejó en la cuneta a las primeras de cambio a Albany (66-60). Su entrenador Lon Kruger se convirtió en el primero en ganar un partido del torneo con 5 universidades diferentes. En la segunda ronda frente a Dayton (72-66) se convirtió en el primero en meterse entre los 16 mejores con 4 equipos distintos. Oklahoma abrió las hostilidades ante los Flyers anotando 7 de sus 9 primeros tiros de tres. Los Sooners estaban 12 arriba, pero Dayton aún no tenía ganas de irse a casa y respondió con un parcial de 0 a 15 recuperando 6 pelotas. Los de Archie Miller creyeron que podrían repetir la historia del curso pasado cuando un triple de Dyshawn Pierre les dio 9 puntos de ventaja a 7 minutos del final. Oklahoma bajó el culo en defensa para sumar 16 puntos mientras dejaba a su rival, que falló 8 de sus 9 tiros de campo y regaló 5 pelotas, en 2.

Michigan State dio per acabado su primer partido del torneo antes de tiempo, y eso casi le cuesta la derrota. Los Spartans ganaban a Georgia de 12 a falta de 90 segundos. Un minuto después, sólo ganaban de 4. Denzel Valentine (16 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias, 3 recuperaciones) anotó sus 6 tiros libres en los últimos 30 segundos para darle la victoria a los de Tom Izzo por 70 a 63.

Belmont, de la mano de Craig Bradshaw (25 puntos, 9 rebotes), le plantó cara a Virginia hasta el final (79-67). Dos triples seguidos del jugador pusieron a los Bruins 2 puntos por debajo a 4:36 del final. Los Cavaliers aseguraron su victoria en los tiros libres, anotando 11 de sus 13 intentos en la parte final del encuentro. La buena noticia para los de Tony Bennett fue la recuperación como anotador de Justin Anderson (15 puntos, 5 rebotes).

Michigan State ha llegado a marzo en su mejor momento del año. Su triunfo en la segunda ronda sobre Virginia (54-60), segunda cabeza de serie del cuadrante, es la prueba evidente. La defensa de los Spartans, aprovechando al máximo su potencial físico para cerrar su aro, desconectó por completo el estilo de ataque de su rival, pausado y controlado. No dejaron pensar a Malcolm Brogdon, y los de Tony Bennett no hallaron la manera de anotar con fluidez. En ataque, los de Tom Izzo vivieron de dos rachas. La primera, en los primeros 20 minutos, de Travis Trice (23 puntos, 3 asistencias). El escolta anotó 13 puntos de una tacada. El marcador pasó del empate a 2 hasta un 15 a 4.

La segunda racha llegó tras el descanso, cuando un Justin Anderson aun falto de forma acercó a los Cavaliers a tan sólo 2 puntos. Denzel Valentine encendió la mecha con un triple y Branden Dawson (15 puntos, 9 rebotes, 4 tapones) entró en ignición con 7 puntos. Michigan State se puso 12 arriba tras otro triple, esta vez de Brynn Forbes. Los últimos 15 minutos del encuentro, con pocas canastas en juego y muchos tiros libres, se hicieron interminables para los Spartans, que administraban su renta, y agónicos para Virginia que no consiguió eliminarla. La lucha de Darion Atkins (10 puntos, 14 rebotes) no tuvo premio.

UCLA, la inesperada superviviente en el Sur

Duke calentó en primera ronda ante Robert Morris (85-56) antes de enfrentarse a San Diego State en la segunda. Los Aztecs habían echado previamente del torneo a una Saint John’s (76-64) que jugó sin su pivot titular Chris Obekpa, sancionado por saltarse las reglas del equipo. El partido de la segunda ronda no tuvo más historia que la que escribieron los Blue Devils (68-49). Jahlil Okafor (26 puntos, 6 rebotes, 3 tapones) dio un clínic anotando 18 puntos en la primera parte. Su superioridad fue casi insultante. El pívot había anotado 9 de sus 11 lanzamientos de campo en su primera actuación del fin de semana. En la segunda acertó 12 de 16. El partido quedo rotó al descanso a pesar de los intentos del conjunto que entrena el veterano Steve Fisher de reengancharse en la segunda parte.

Utah cumplió las previsiones y derrotó a Stephen F. Austin (57-50) en su primer partido de la Locura de Marzo. El pívot austríaco Jacob Poetl fue su jugador más destacado con 18 puntos, 8 rebotes y 5 tapones. Su rival en la segunda ronda, Georgetown, también se ajustó al guión ante Eastern Washington (84-74) con 25 puntos y 8 rebotes de D’Vauntes Smith-Rivera. Una buena racha en los triples le dio a los Eagles el mando en el marcador durante el ecuador de la primera mitad, pero fue un liderazgo fugaz para el equipo del máximo anotador de la Division I, Tyler Harvey (27 puntos).

Diez años después, Utah volvió a colarse entre los 16 mejores de la NCAA tras derrotar a Georgetown (64-75). A los Utes les costó ajustar su defensa al ataque estilo Princeton de sus rivales. Con la inspiración de Jabril Tabrick (10 puntos) y L.J. Peak (18 puntos, 7 de 8 en el tiro) los Hoyas llegaron a tener 11 puntos de ventaja. D’Vauntes Smith-Rivera (12 puntos, 6 asistencias) estaba desaparecido pero el dúo, con la ayuda de Isaac Copeland (14 puntos), lo compensaba. Hasta que Utah ajustó y llegó a puntear los lanzamientos rivales. Un triple de Brandon Taylor (14 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) ponía a Utah 7 arriba a 2:47. Dakarai Tucker (11 puntos, 5 rebotes) hizo la brecha más grande.

UCLA eliminó a Southern Methodist en el final más controvertido de la primera ronda del torneo. El angoleño Yannick Moreira, intentando hacerse con el rebote, tocó en trayectoria descendente el lanzamiento triple de Bryce Alford (27 puntos, 9 de 11 en tiros de 3). Aunque el tiro no iba dentro, los árbitros concedieron los tres puntos. Los californianos se pusieron tras esta decisión un punto arriba (59-60) a 13 segundos del final. Nic Moore (24 puntos) tuvo dos oportunidades para intentar compensar el error de su compañero, pero falló sus dos lanzamientos.

La Universidad de Alabama – Birmingham hizo añicos todas las apuestas eliminando a Iowa State a las primeras de cambio (59-60). El equipo con la plantilla más joven del torneo le sacó los colores a una de las claras candidatas a estar entre las 16 mejores con un dominio apabullante del rebote (52 por los 37 de su contrincante). El outsider capturó 19 rebotes en ataque, 9 de ellos del jugador de 1,93 Tyler Madison (9 puntos, 11 rebotes). El principio de partido de los Cyclones, con un parcial de 12 a 2, no hacía presagiar su inminente derrota. Pero Robert Brown (21 puntos) empezó a meter sus tiros y UAB llegó al descanso con una ventaja de 3 puntos. La segunda mitad fue igualadísima hasta que 4 puntos de William Lee (14 puntos, 12 rebotes) en el último minuto impulsaron a los Blazers hasta la victoria.

En la segunda ronda UCLA acabó con el sueño de UAB. Los Blazers depositaron sus esperanzas en el gran partido de Robert Brown (25 puntos, 3 asistencias), pero el dominio incontestable bajo ambos aros de Tony Parker (28 puntos con 11 de 14 en los tiros de campo, 12 rebotes, 3 tapones) y una buena dirección de juego de Bryce Alford (22 puntos, 5 asistencias) permitieron a los Bruins clasificarse para el segundo fin de semana del gran torneo del baloncesto universitario.

Aaron White (26 puntos, 6 rebotes) se bastó para eliminar a Davidson (83-52). El versatil alero de Iowa anotó todos los puntos de los Hawkeyes en el parcial de 13 a 1 que dejó el choque visto para sentencia en la segunda parte. Gonzaga tampoco pasó apuros frente a North Dakota State (86-76). En la siguiente ronda los Bulldogs pasaron su rodillo de puntos por encima de Iowa (87-68). El equipo de Mark Few, liderado por Kyle Wiltjer (24 puntos, 10 de 12 en el tiro, 7 rebotes), anotó el 61,5% de sus lanzamientos con un destacable 10 de 16 en triples. Domantas Sabonis colaboró como sexto hombre con 18 puntos y 9 rebotes.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, marzo 2015

NCAA: Duke se lleva un clásico vibrante

23 Feb

Esta semana se vivió un nuevo episodio de una de las grandes rivalidades de la NCAA, la que enfrenta a Duke y North Carolina. La victoria fue para los primeros en un partido apasionante. Kentucky se mantuvo invicta al frente del ranking, pero eso ha dejado ya de ser noticia.

No hay quien le tosa a Kentucky en el ranking. El equipo de John Calipari fue número 1 unánime una semana más, por delante de Virginia, Gonzaga, Duke y Wisconsin. Todos ellos mantuvieron sus posiciones de la lista anterior, al igual que Villanova, Arizona y Kansas por detrás suyo. La derrota de Louisville frente a North Carolina la hizo bajar del Top 10, y Utah lo aprovechó para colocarse novena por delante de Notre Dame.

Arkansas subió 6 posiciones en el Top 25, desde la 24 hasta la 18, y Southern Methodist pasó con alivio desde el puesto 25 al 21. Virginia Commonwealth bajó desde el número 20 al 25. West Virginia (23) y Ohio State (24), bajo aviso de expulsión la semana previa, no abandonaron la lista a pesar de sus derrotas. A falta de menos de un mes para el “Selection Sunday” (el día que se hace público el cuadro del torneo de La Locura de Marzo), el ranking parece que se estabiliza.

Duke le gana el clásico a North Carolina

Duke, cuarta del ranking, derrotó a North Carolina (92-90) a pesar de su mala noche en los tiros libres (15 de 30). El clásico por excelencia del baloncesto NCAA entre estos dos equipos de la Atlantic Coast empezó con un clarísimo dominio local. Justise Winslow (16 puntos, 7 rebotes) imponía su físico sobre Justin Jackson. Jahlil Okafor (12 puntos, 13 rebotes) leía perfectamente los dobles marcajes que recibía para habilitar a sus compañeros, especialmente a un Quinn Cook letal en el triple (22 puntos, 5 de sus 6 triples en la primera parte). Y cuando su defensor no recibía ayudas, el pívot demostraba su clase en el cara a cara. Hasta que se torció el tobillo a 3 minutos del descanso.

Los Tar Heels, que habían aguantado el chaparrón que les caía encima, le dieron la vuelta a la tortilla. Okafor seguía en juego, pero su movilidad reducida le hacía vulnerable frente a unos rivales más corpulentos que él. En ataque los interiores visitantes Kennedy Meeks (18 puntos, 7 rebotes), Brice Johnson (18 puntos, 12 rebotes) y Isaiah Hicks (12 puntos, 3 rebotes) también hacían estragos ayudados por un espectacular J.P. Tokoto (15 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias, 3 recuperaciones). Los visitantes ganaban de 10 faltando tres minutos y medio para acabar la segunda parte.

Un triple del freshman Winslow dio confianza a los de Krzyzewski. El hijo del exjugador del Estudiantes de la ACB continuó levantando los ánimos de los suyos con un mate. Otro novato, el base Tyus Jones (22 puntos, 7 rebotes, 8 asistencias),  forzó la prórroga con 9 puntos más aprovechando que Bryce Johnson no sentenció desde la línea de personal. En los 5 minutos añadidos Okafor se cebó con Kennedy aunque desaprovechó tres tiros libres para romper  el partido. Tyus Jones volvió a salir al rescate cuando Duke perdía de 3 a 2:50 del final. En el último minuto North Carolina no pudo encontrar a un desaparecido Marcus Paige (5 puntos, 2 de 11 en el tiro).

Okafor fue baja en el siguiente partido de Duke. Su equipo no le necesitó para borrar de la pista a Clemson (78-56).  Justise Winslow (20 puntos, 17 antes del descanso, 13 rebotes, 4 recuperaciones) acabó con sus rivales a partir del minuto 10 secundado por Quinn Cook (27 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias). North Carolina, por su parte, honró al difunto Dean Smith en su primer partido como local tras el deceso de su antiguo entrenador. El encuentro se saldó con un claro triunfo de los Tar Heels sobre Georgia Tech (89-60).

American

Southern Methodist, líder de esta conferencia, derrotó a la tercera Temple (67-58). Los Mustangs perdían de 8 al descanso, pero en la segunda mitad aparecieron Nic Moore (18 puntos, 4 asistencias) y Ryan Manuel (8 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) para salvar a la 21 del ranking de la derrota. Moore anotó 13 puntos en los segundos 20 minutos mientras Manuel clavó dos triples vitales. Acompañados por el pívot Cannen Cunningham, los dos exteriores pusieron fin a la racha de 7 triunfos seguidos de los Owls.

Atlantic Coast

La segunda del ranking Virginia lidera una de las conferencias más potentes de la Division I. Frente a Pittsburgh los Cavaliers no estuvieron inspirados en ataque. Por suerte para ellos, su defensa es consistente noche tras noche. En un lapso de casi 14 minutos sólo concedieron 3 puntos a los Panthers, lo que les permitió dominar al descanso 25 a 15. Los visitantes redujeron el margen en la segunda parte hasta que Virginia les volvió a dejar en el dique seco, primero 5 minutos y luego tras una breve recuperación 4 más. El máximo anotador de Pittsburgh, Michael Young, se quedó en 0 puntos. Los de Tony Bennett vencieron 61 a 49, y consiguieron que otro rival (y ya van 11) quedase frente a ellos con su peor anotación del curso.

Virginia también venció a Florida State, aunque este triunfo puede salirles muy caro. Malcolm Brogdon (10 puntos, 4 rebotes) y London Perrantes colisionaron entre ellos. El primero volvió al partido con 3 puntos en la ceja. Perrantes no volvió a jugar, y podría tener una fractura nasal. Si se confirma, sería otra baja de un jugador clave tras la de Justin Anderson. Mientras sus dos compañeros estaban siendo atendidos, el senior Darion Atkins (11 puntos, 4 recuperaciones) asumió el liderazgo. Dos datos destacan de este partido: que los Cavaliers impidieron que su rival consiguiera ninguna canasta de campo en los últimos 10:30 de partido, y que de sus 18 canastas en juego 17 fueron en la pintura /Anthony Gill sumó 13 puntos y 9 rebotes) o al contrataque.

Louisville, 12 del ranking, suspendió a su base titular Chris Jones por una violación de las reglas del equipo no relacionada con temas deportivos. Los jugadores de la autoexcluida del baile de marzo Syracuse aprovecharon su ausencia para reivindicar su talento. El pívot Rakeem Christmas (29 puntos, 8 rebotes, 4 tapones, 9 de 10 en los tiros de campo y 11 de 13 en los libres) fue el más destacado. Tras verse superado la semana anterior por el novato de Duke Okafor, ésta se vengó ante Montrezl Harrell (15 puntos, 9 rebotes, 4 asistencias). Los Orange barrieron de la pista a los Cardinals en la segunda mitad. En estos minutos decisivos Christmas sumó 18 de sus puntos. Harrell sólo 3. Michael Gbinije prolongó su extraordinaria racha de febrero con 18 puntos, 5 rebotes y 6 asistencias.

Chris Jones se reintegró a la disciplina del equipo antes de su compromiso contra Miami (tal vez la derrota anterior ayudó a su rápido retorno). El base fue decisivo en la segunda mitad, anotando 14 de sus 17 puntos, para que su equipo recuperase la desventaja de 10 puntos con la que había llegado al descanso.  Con la colaboración de un dominante Montrezl Harrell (21 puntos, 14 rebotes, 3 robos, 3 tapones), Jones hizo posible el triunfo de los de Rick Pitino por 55 a 53 después que un errático Angel Rodriguez (5 puntos, 1 de 12 en los tiros de campo) fallase un triple a falta de 3 segundos que podía haber cambiado el signo del encuentro. La jugada polémica de la noche fue el balón que Harrell le lanzó a la cara a un jugador rival, acción por la que fue castigado con una falta flagrante. El pívot de Louisville adujo que pretendía evitar una pérdida de pelota.

Notre Dame, décima del ranking, venció a Wake Forest (88-75) a pesar de un mal inicio: sólo anotó 1 de sus 12 lanzamientos de campo en los primeros 5 minutos. Lo compensó robando 3 balones en este lapso de tiempo. En la segunda mitad el panorama cambió por completo. Los Fightin Irish desequilibraron el duelo acertando en 10 de sus 15 primeros intentos tras el descanso, con 5  triples y un 2+1. En sus últimos partidos los jugadores de Tim Brey habían fallado demasiados tiros libres. Tras una semana de entrenamiento, el trabajo dio sus frutos. Frente a los Deamon Deacons transformaron 27 de 28. Jerian Grant (24 puntos, 10 asistencias, 5 recuperaciones) destacó en este aspecto con un impoluto 8 de 8. En la victoria sobre  Boston College (70-87) el acierto en el tiro  de campo de los irlandeses fue del 66%.

Atlantic 10

Virginia Commonwealth, última del Top 25, superó su primer aviso de expulsión con un cómodo triunfo frente a la bisoña Saint Louis (74-54), un equipo que vio como todo su quinteto titular se graduó a final del pasado curso. Antes del partido frente a Massachusetts (78-72), los Rams retiraron la camiseta de Bradford Burgess (2008-12). Su hermano Jordan acabó con la remontada de los Minutemen (parcial de 0 a 12) en la segunda parte con un triple y un tapón en la jugada posterior. El espectáculo lo puso su compañero Mo Alie-Cox.

Big East

Sterling Gibbs, máximo anotador de Seton Hall (16,9 puntos por partido), fue sancionado con dos partidos de castigo tras pegar al base Ryan Arcidiacono en la clara derrota de los suyos frente al líder destacado de esta conferencia, Villanova (80-54). Los Pirates empezaron la liga regular de la Big East derrotando a Saint John’s y a la propia Villanova. Con un record de 12 victorias y 2 derrotas se colaron en el ranking de AP. Desde entonces sólo han sumado 3 triunfos en 13 partidos y sus esperanzas de ser invitados al torneo de marzo se han esfumado. Hay tensión en el vestuario, y algunas informaciones apuntan al talentoso freshman Isaiah Whitehead y su entorno como los causantes de la misma. Villanova cerró la semana derrotando a la colista Marquette (76-87).

Butler, 19 mejor equipo para los votantes de AP y segunda de la Big East, pasó muchos apuros en su visita a Creighton (56-58). Kellen Dunham anotó 12 de sus 19 puntos en la primera parte, aunque fueron contrarrestados por los 11 de Austin Chatman (17 puntos) en este período. Tras el descanso Chatman se centró en secar a Dunham aunque eso también mermó su eficacia en ataque. Devin Brooks (17 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) por los de casa y Roosevelt Jones (18 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias) por los visitantes asumieron entonces el protagonismo ofensivo. Los Bluejays dominaban de 6 a 3:14 del final pero apareció Alex Barlow, decisivo con un robo de pelota que acabó en un 2+1 y un rebote ofensivo que permitió a Jones anotar la canasta del triunfo de los Bulldogs.

En su siguiente encuentro Butler encajó un duro correctivo en la pista de Xavier (73-56). Los Musketeers, que nunca fueron por detrás en el marcador, consiguieron  llegar al descanso con 11 puntos de ventaja tras dar un estirón en los 3 últimos minutos de la primera parte. Myles Davis (18 puntos, 3 asistencias, 4 recuperaciones) y Dee Davis empezaron la segunda mitad muy entonados. Trevon Bluiett (11 puntos, 3 rebotes) y J.P. Macura elevaron la renta hasta los 29 puntos a 5:49 del final, momento en el que su entrenador dio por finalizado el encuentro haciendo entrar en la pista a sus reservas.

Big 10

La número 5 Wisconsin sumó ante Penn State (47-55) su triunfo 24 del curso en 26 partidos jugados, el mejor arranque de su historia. Los Badgers claudicaron de la tarea de intentar frenar a D.J. Newbill (29 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias) para centrarse en anular al resto del equipo rival. El resto de los Nittany Lions sumó 18 puntos. Minnesota tampoco fue un escollo insalvable para el líder firme de esta conferencia (63-53) que suma 10 victorias consecutivas.

Maryland, 15 del ranking, se está doctorando en finales ajustados. Los Terrapins vencían a Nebraska 56 a 54 a 4 minutos del final cuando el freshman Melo Trimble (26 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias) decidió que había llegado su momento. Desmoralizó a sus rivales con dos triples cuando se agotaba el tiempo de posesión, y les remató con 5 tiros libres. En total 11 puntos suyos por ocho de su rival Walter Pitchford (19 puntos, 7 rebotes). Jake Layman (14 puntos, 5 rebotes) por los locales y Nick Fuller por los visitantes establecieron en el marcador el 69 a 65 definitivo. La figura de los Cornhuskers Terran Petteway tuvo una mala noche cara a canasta (8 puntos, 2 de 14 en los tiros). El conjunto que entrena Mark Turgeon ha ganado sus últimos 3 partidos con un margen favorable total de 9 puntos.

Michigan State, tercera de la Big 10 empatada a victorias con Maryland y Purdue, venció a Michigan (67-80) gracias a su excelente porcentaje en el lanzamiento de dos puntos (78,1%). Fue un derbi peculiar. Normalmente, uno de ambos (o los dos) figuran en el ranking. En esta ocasión, ninguno de los dos equipos figuraba en el Top 25. Y también porque hacia 5 temporadas que los Spartans no vencían en Ann Arbor. Los séniors Branden Dawson (23 puntos, 13 rebotes, 4 asistencias) y Travis Trice (22 puntos, 7 asistencias) podrán graduarse tranquilos con un triunfo en la pista del gran rival en su currículum universitario.

Los Wolverines recuperaron ánimos, y falta que les hacen, con un triunfo sobre la penúltima del ranking Ohio State (64-57). Zak Irvin (15 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) y Ricky Doyle protagonizaron un buen inicio para los locales, que consiguieron 20 puntos de ventaja a 6:39 del descanso con un triple de Andrew Dakich. Ocho puntos consecutivos de D‘Angelo Russell (16 puntos, 5 rebotes), desaparecido hasta entonces, despertaron a unos Buckeyes que se pusieron a 3 puntos en la falta de 7 minutos para el final. Un triple de Zak Irvin cortó la remontada.

Los jugadores de Purdue celebran un concurso de tiros libres la mañana previa a todos sus partidos. A. J. Hammons no había ganado ninguno hasta el del día del encuentro frente a Indiana. Su triunfo le dio confianza para convertir los dos que lanzó a 4 segundos del final, y que certificaron el triunfo de los Boilermakers por 63 a 67 con 20 puntos, 4 rebotes y 4 tapones del pívot. Yogi Ferrell lideró a los Hoosiers con 21 puntos, 5 rebotes y 4 asistencias. El base falló el triple que podía haber puesto por delante en el marcador a los locales faltando 8 segundos de juego, pero eso no empaña su hasta ahora brillante temporada. La jugada de la noche fue este mate de Jon Octeus

Big 12

La 23 del listado de AP West Virginia superó a la 8 Kansas (62-61). Los Mountaineers son el equipo de la NCAA que recupera más balones y fuerza más pérdidas a sus rivales gracias a su presión a toda pista. Aunque eso suponga un desgaste enorme para sus jugadores. Jevon Carter (13 puntos, 6 rebotes) y  el héroe de la noche Juwan Staten (20 puntos, 4 asistencias) sufrieron rampas durante el encuentro. Frank Mason (18 puntos) había fallado para los visitantes una entrada a 8 segundos del final.  En la siguiente jugada Staten cruzó la pista en un eslálom frenético para sumar los dos puntos clave. Todavía le quedaron fuerzas para presionar a Perry Ellis (19 puntos, 5 rebotes). El ala pívot de la líder de la conferencia falló lo que parecía una fácil entrada a canasta.

Perry Ellis se desquitó de esta jugada con los 23 puntos y los 7 rebotes que firmó en el triunfo sobre Texas Christian (81-72) que les permite mantenerse líderes en solitario de la Big 12. West Virginia, por su parte, superó a la penúltima del ranking Oklahoma State (63-73). Los visitantes cimentaron su triunfo en sus dos puntos fuertes, las pelotas recuperadas y el rebote ofensivo (18 de sus 37 rechaces fueron en el aro contrario, mientras que los Cowboys acabaron con un total de 20 capturas entre ofensivas y defensivas).Tras llegar al descanso con empate a 25, dos triples seguidos de Daxter Miles Jr dieron inicio al despegue definitivo de los Mountaineers, alimentado por 16 puntos de Gary Browne (18 puntos, 8 rebotes) y otros 16 del base Juwan Staten (22 puntos, 7 asistencias). Browne destacó además en la defensa sobre el tirador Phil Forte (10 puntos, pero 8 de tiros libres).

Forte había sumado 13 puntos con un 3 de 11 en el tiro frente a la 14 del ranking Iowa State. Ya sabemos que le pasa a su equipo cuando el jugador firma estos porcentajes: que pierde (65-70). Fue la gran noche del ala pívot visitante Jameel McKay (17 puntos con sólo 2 canastas anotadas, 14 rebotes de los cuales 9 ofensivos y 4 tapones). Los Cyclones, que le ganaron la batalla del rebote a sus rivales sumando 21 de sus puntos en segundas oportunidades, entraron en los 5 minutos finales un punto arriba en el marcador. Los Cowboys les endosaron un parcial de 5 a 0 con 4 puntos de Le’Bryan Nash (13 puntos, 6 rebotes) que les ponía contra las cuerdas, pero el equipo de Fred Hoiberg reaccionó con otro parcial de 0 a 9 en los últimos 2 minutos y 20 segundos.

Las esperanzas de Texas de recuperar un lugar en el Top 25 desaparecieron por completo tras su derrota frente a Iowa State (77-85). Los Cyclones llevaban una mala noche en los tiros libres (3 de 9 en los primeros 36 minutos de juego), así que cuando los locales se vieron 10 abajo a 4 minutos del final recurrieron descaradamente a las faltas para remontar. El tiro les salió por la culata. Los jugadores visitantes anotaron 18 de sus 24 lanzamientos de personal. Su acierto arruinó la gran segunda parte de los tejanos Kendal Yancy (29 puntos, 5 rebotes, 6 de 9 en triples) y Isaiah Taylor (23 puntos, 7 asistencias), autores de 38 de los 46 puntos de su equipo tras el descanso.

Los tejanos venían de ver como Oklahoma, 17 de la lista de 25, rompía su racha de 3 victorias consecutivas (71-69). La defensa de los Longhorns anuló al tirador local Buddy Hield (12 puntos, 4 de 17 en tiros de campo) mientras Myles Turner dominaba en la pintura con 17 puntos, 10 rebotes y 6 tapones. Con dos tiros libres del pívot los visitantes ganaban de 6 a 3:30 de acabar el encuentro. Y entonces Jordan Woodard (13 puntos, 5 asistencias), el único titular de los Sooners con una media anotadora por debajo de la decena de puntos, asumió el control. El base anotó 6 puntos, recuperó 1 balón y dio una asistencia frente a un contrincante que se esfumó de la pista.

Oklahoma también ganó su siguiente duelo por un estrecho margen. Los Sooners ganaban de 6 en la pista de la última de este grupo Texas Tech con solo 101 segundos por jugarse. Los Red Raiders redujeron distancias. A 7 segundos del final, 3 abajo en el marcador, Todrick Gotcher (18 puntos) falló el primero de sus dos tiros libres. Tras un tiempo muerto, falló intencionadamente el segundo. Mientras Isaiah Manderson (13 puntos, 8 rebotes) capturaba el rebote ofensivo, él se fue a la línea de 3 puntos para conseguir el triple que dio paso a la prórroga. En el tiempo añadido Buddy Hield (8 puntos) con 2 triples y Isaiah Cousins (22 puntos) con 4 puntos llevaron a los visitantes al triunfo por 75 a 79.

Baylor dejó atrás una racha de dos derrotas venciendo a Texas Tech (49-54). Taurean Prince (22 puntos, 4 rebotes, 3 recuperaciones) impulsó a los Bears en una primera parte floja con 18 puntos. La 20 del ranking perdía de 6 cuando un parcial de 0 a 13 (con 12 puntos de Prince) le permitió irse al descanso ganando 26 a 34. En la segunda parte los locales volvieron a empatar aprovechando que su rival extravió de nuevo su puntería. Prince anotó dos canastas para despertar a su equipo y Royce O’Neale abrió la brecha definitiva con un triple. Más fácil fue su siguiente triunfo sobre Kansas State (69-42). Rico Gathers, con 13 puntos y 10 rebotes, sumó su doble doble número 14 de la temporada.

Colonial Athletic Association

Hofstra venció a Towson 82 a 87 después de anotar 21 de sus últimos 23 puntos desde la línea de tiros libres. Amen Tanksley y Juan’ya Green fueron los máximos anotadores del equipo con 21 puntos por cabeza y un excelente porcentaje en el lanzamiento de 1 punto (14 de 15 el primero, 10 de 11 el segundo). En realidad, ambos equipos estuvieron muy acertados en esta faceta. Los locales convirtieron 21 de sus 25 intentos, y los visitantes 37 de 42. La derrota posterior de Hofstra ante William&Mary (78-80) dejó a 4 equipos empatados al frente de la clasificación: Northeastern, William&Mary, James Madison y UNC Wilmington.

Missouri Valley

Se mantuvo el empate en el liderazgo de esta conferencia entre la 11 del Top 25 Northern Iowa y la 13 Wichita State. Ambos equipos resolvieron con facilidad sus compromisos. Los primeros superaron a la Loyola de Illinois (39-58) y  a Bradley (56-39). Los Shockers hicieron lo propio con Southern Illinois (62-84) y Evansville (62-43).

Pacific 12

La derrota de la 9 del ranking Utah en la pista de Oregon (69-58) rompió el empate que existía al frente de esta clasificació entre los Utes y la 7 Arizona. Los Ducks asumieron el mando en el marcador desde el minuto 15 de juego de la primera parte, aunque con ventajas oscilantes. Fue el freshman Dillon Brooks (19 puntos, 7 rebotes) el que decantó el partido a falta de 7 minutos para el final. Primero, anotó 7 puntos de una tacada. Y luego, tras un par de canastas visitantes, 4 más.

La racha de Brooks coincidió con la locura triplista de sus rivales. Hasta 11 lanzaron en estos minutos, convirtiendo tan solo 3. Utah acabó el encuentro con más tiros de 3 (29) que de 2 (23). Delon Wright fue el único de su equipo con un buen porcentaje desde la distancia (20 puntos, 4 de 7 en triples). Previamente los Utes habían salido victoriosos de la pista de Oregon State (37-47) en un partido ultradefensivo. Fue la primera derrota del curso como locales de los Beavers.

Arizona arrolló a Southern California (87-57) la noche en la que homenajeó a uno de sus exjugadores, Jason Terry. Frente a UCLA, los de Sean Miller necesitaron 6 minutos para sumar sus primeros puntos en la primera parte y casi 7 para hacer lo mismo en la segunda. Y aún así, fueron capaces de vencer (57-47). Los suplentes Gabe York y Dusan Ristic (22 puntos entre ambos en el primer período) permitieron a los locales llegar al descanso con 14 puntos de ventaja, un margen que se esfumó en un parcial de 0 a 17. Unos buenos 5 últimos minutos del base T.J. McConnell (11 puntos, 5 asistencias) aseguraron la victoria de Arizona (57-47). UCLA venía de encajar una derrota que complica mucho una posible invitación para el gran torneo de marzo a manos de Arizona State (68-66). Savon Goodman (20 puntos, 12 rebotes) se comió en la pintura a un desconocido Tony Parker (2 puntos, 1 rebote y 5 faltas en 20 minutos).

Washington rompió una racha de 7 derrotas, 6 de ellas coincidiendo con la expulsión del equipo del pivot Robert Upshaw, con una victoria sobre Washington State (84-87). Andrew Andrews lideró a los Huskies con 35 puntos, 23 de ellos tras el descanso. Suyo fue también el triple definitivo a 2,7 segundos del final. Los vencedores habían salvado un primer matchball tras 15 minutos de juego, cuando perdían de 11. Dos triples de Andrews y 7 puntos de Nigel William-Goss (20 puntos, 6 asistencias) permitieron al equipo llegar al descanso a 4 puntos abajo en el marcador.

Southeastern Conference

En su primer partido de la semana Kentucky marcó su mejor inicio histórico (26 victorias, 0 derrotas) superando a Tennessee  48 a 66. Los Volunteers mantuvieron el partido ajustado gracias a su acierto en el tiro durante la primera mitad (54,2%)  y la mala puntería de sus rivales en los triples durante todo el encuentro (5 de 22). Los locales entraron en los 9 últimos minutos 4 puntos por debajo en el marcador del único equipo invicto de la categoría, pero en ese tiempo restante un parcial de 4 a 18 acabó con sus ilusiones.

Los Wildcats aún dieron menos opciones a Auburn (110-75). El equipo de Calipari marcó distancias de inicio con un marcador de 23 a 2 gracias a su alto porcentaje en el lanzamiento (64,7%) y su dominio total del rebote (44 a 22). Karl Towns anotó 19 puntos, capturó 10 rebotes y puso 4 tapones jugando 21 minutos. Tyler Ulis y Willie Cauley-Stein nos regalaron una jugada digna de los Globetrotters.

Arkansas, 18 del ranking, sufrió para solventar un a priori fácil compromiso frente a Mississipi State (61-65). Los Razorbacks no acertaban sus tiros y además se veían incapaces de controlar el rebote. Pero aún les quedaba su defensa, con la que forzaron 23 pérdidas de balón a su rival. A 6:30 del final perdían de 2, pero en los siguientes 6 minutos dejaron a los locales en blanco para sumar un parcial de 0 a 8. Este resultado y su victoria previa frente a la colista Missouri (84-69) consolidan al equipo en el Segundo lugar de la SEC. Michael Qualls sumó 21 puntos en el primer triunfo de la semana, además de dejarnos un tremendo mate.

Ole Miss, con el pívot español Sebas Saiz en el quinteto titular, está trabajando duramente para conseguir ser una de las invitadas de la Locura de Marzo. Si lo consigue, gran parte del mérito será de Stefan Moody. En la pista de Mississippi State el junior contribuyó al triunfo de los suyos (65-71) con 29 puntos, 6 rebotes y 4 recuperaciones. Moody anotó 8 de sus 12 tiros de tres, 6 en la segunda parte. En la victoria sobre Tennesse (59-57) la estrella de los Rebels aportó 22 puntos (6 de 11 en triples), 4 rebotes y 6 recuperaciones.

Florida afrontó sus partidos de esta semana sin dos de sus jugadores claves, el lesionado Michael Frazier y el sancionado por violar las normas del equipo Dorian Finney-Smith. El freshman Devin Robinson (12 puntos, 6 rebotes) consiguió los dos puntos clave para superar a Vanderbilt con un mate a 2 segundos del final (50-47). Frente a LSU los de Billy Donovan sucumbieron claramente (70-63) al no encontrar la manera de frenar a Jarell Martin (28 puntos, 13 rebotes). Martin adornó su gran partido con un mate de concurso. Durante sus años de instituto ya había hecho otra jugada similar.

Southern

Virginia Military venció en la pista de Western Carolina en el partido con la anotación más alta de esta última semana (111-113). Julian Eleby lideró a los Keydets con 43 puntos (8 de 15 en triples), 17 de los cuales en las dos prórrogas que fueron necesarias para determinar el vencedor de este disputado encuentro. En el bando local, James Sinclair consiguió 40 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias y 4 recuperaciones, y Torrion Brummitt 31 puntos y 8 rebotes.

West Coast

Kyle Wiltjer se exhibió en el triunfo de la tercera del ranking Gonzaga en la pista de Pacific (74-86). El ala pívot se fue hasta los 45 puntos (7 de 10 en triples), 6 rebotes y 4 asistencias. El hijo del antiguo pívot del F. C. Barcelona entró en ignición a los 2 minutos y medio de juego anotando 17 puntos en el parcial de 10 a 22 que puso por delante a su equipo. Wiltjer también fue el autor de 23 de los 31 puntos que los Zags consiguieron en los últimos 14 minutos de partido, frenando el intento de reacción local capitaneado por T.J. Wallace (19 puntos) y David Taylor (18 puntos, 5 de 7 en triples). Una noche increíble más propia de un videojuego que de un partido real.

Gonzaga prácticamente se aseguró acabar primera la liga regular con un triunfo frente a la segunda de la West Coast Saint Mary’s (60-70). Los Gaels, conscientes de que era su última oportunidad, llegaron a ganar de 17 en la primera parte liderados por Brad Waldow (19 puntos, 11 rebotes) y Aaron Bright (17 puntos). A 11 minutos del final su ventaja era de 10 puntos. A partir de ese instante los Bulldogs monopolizaron los rebotes y se mostraron acertadísimos en el tiro (9 de 12) para sumar un parcial final de 29 a 9 con 11 puntos de Kyle Wiltjer (16 puntos, 12 rebotes). Gonzaga, invicta en su conferencia, necesita una victoria en los 3 partidos que le quedan para proclamarse matemáticamente campeona.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

NCAA: Las dos caras de Duke

19 Ene

La universidad de Duke ha mostrado esta semana sus dos versiones. La mala, en la derrota ante Miami que abría una crisis deportiva. La excelente, en el triunfo en la pista de Louisville que cierra la crisis y les presenta como firmes aspirantes a coronarse campeones del “March Madness”.

Kentucky mantuvo el número 1 del ranking de Associated Press que ha acaparado desde el principio de temporada, pero en su última edición ya no lo hizo con todos los votantes a su favor. Perder la imbatibilidad le costó a Duke el segundo puesto de la lista. Virginia reemplazó a los Blue Devils, que cayeron hasta el cuarto lugar. Los de Mike Krzyzewski no fueron los únicos equipos del Top 5 anterior penalizados por sus derrotas.

Wisconsin, que era la cuarta, cayó hasta el séptimo lugar. Su base Traevon Jackson, lesionado en la derrota ante Rutgers, fue operado del pie derecho esta semana. Un grave contratiempo para una rotación corta. La quinta Louisville pasó a ser la sexta. Estos movimientos tuvieron como consecuencia que Gonzaga se hiciera con el número 3 y Villanova con el 5. Utah, Kansas y Arizona completaron las 10 primeras posiciones del ranking.

La mejor progresión fue para Iowa State, que subió hasta el puesto 11 desde el 17. Texas se llevó un castigo considerable después de sus dos derrotas, pasando a la veinteava posición tras haber sido décima. Ohio State, Saint John’s y Old Dominion (que sólo estuvo una semana en la lista) cedieron su sitio en el Top 25 a la retornada Northern Iowa (23), Oklahoma State (24) y Wyoming (25).

Tras los partidos de esta semana no ha habido variaciones en los equipos invictos y aquellos que aún no saben que es ganar. Kentucky (SEC) y Virginia (ACC) aún no han encontrado quien les haga morder el polvo, mientras que Central Arkansas (Southland) y Florida A&M (MEAC) siguen buscando un alma caritativa que les permita estrenar su casillero de triunfos.

American

La Universidad de Central Florida y Tulane protagonizaron uno de los partidos más largos de la semana. Vencieron los locales por 103 a 100 tras tres prórrogas con B.J. Taylor como el héroe de la noche. Y no sólo por irse hasta los 33 puntos, sino por ser el autor de 11 de los 12 que los Knights anotaron en el tercero de los tiempos añadidos.

Los problemas de Southern Methodist han llegado a los despachos tras recibir un aviso de la NCAA notificándoles que han detectado irregularidades académicas en su programa de baloncesto, y pidiéndoles que presente alegaciones antes de una vista del Comité de Infracciones. La cuestión estaría en si Keith Frazier (10,5 puntos, 4 rebotes de media) cumple los mínimos educativos requeridos para jugar. El pívot Markus Kennedy ya se perdió todo el primer semestre a causa de sus notas, y el alero reserva Justin Martin, un transfer procedente de Xavier, ha anunciado su salto al profesionalismo al no llegar a estos mínimos. Esta semana el equipo de Larry Brown ha derrotado a Temple y East Carolina.

Atlantic Coast

La segunda del ranking Virginia abrió su semana con un triunfo ante Clemson (65-42). Los Cavaliers perdieron sólo 4 balones, siendo su quinto encuentro consecutivo por debajo de los 10 perdidos. En su visita a Boston College sumaron su victoria 17 de la temporada en un partido que solventaron en la segunda parte (51-66) liderados por Malcolm Brogdon (20 puntos, 5 rebotes). En este encuentro casi rompen su buena racha: regalaron 8 pelotas.

Duke, la cuarta de la lista, entró en crisis encadenando ante Miami (74-90) su segunda derrota seguida de la temporada. Se rompía una racha de 41 partidos consecutivos sin perder como locales iniciada en marzo del 2012. Jahlil Okafor (15 puntos, 15 rebotes) volvió a ser objeto de dobles marcajes, lo que concedió mayor libertad de movimientos a Amile Jefferson (14 puntos, 12 rebotes).  La poca puntería de sus compañeros desde el exterior (6 de 21 en triples, 4 de 7 de Quinn Cook que fue el único acertado) condenó al equipo.

Tras una primera mitad igualada, los Hurricanes se escaparon en la segunda. Los jugadores de Jim Larranaga hicieron gala de una gran efectividad en el lanzamiento en este período (18 de 27, de ellos 6 de 9 en triples) con Angel Rodríguez (24 puntos, 4 rebotes, 5 asistencias, 5 recuperaciones) y Manu Lecomte (23 puntos) como principales estiletes. Los visitantes anotaron 56 puntos en unos segundos 20 minutos pletóricos en que jugaron a placer ante la presión defensiva con la que Duke pretendía remontar.

Duke dejó atras su mal momento con un triunfo en la pista de Louisville (52-63), sexta del Top 25. Los primeros minutos fueron muy igualados, con defensas muy cerradas y mucha intensidad en la lucha por el rebote ante la falta de acierto en el lanzamiento exterior (4 de 25 en triples los locales por 4 de 15 de sus rivales). Ni el local Montrezl Harrell (10 puntos, 14 rebotes) ni el visitante Jahlil Okafor encontraban su sitio en la pintura. Los de Krzyzewski solventaron este problema gracias a la aportación de un Amile Jefferson (19 puntos, 7 rebotes) que volvió a gozar de más libertad de movimientos en la zona.

Tras un par de rápidas transiciones y un triple de Quinn Cook Duke abrió una brecha de 12 puntos en el tramo final del período. Al descanso el marcador era de 20 a 30. Los visitantes inauguraron el segundo período con un parcial de 2 a 12. Los Cardinals, con problemas en la circulación de pelota, no encontraban la manera de romper la activa zona 2-3 de los Blue Devils. Y para complicarles más las cosas a los de Rick Pitino, Okafor (18 puntos, 7 rebotes) empezó a anotar con asiduidad.

Louisville se diluía mientras la figura del pívot se agrandaba. La diferencia entre ambos equipos subió hasta los 21 puntos. Los Cardinals reaccionaron con 7 puntos seguidos de Terry Rozier (17 puntos) coincidiendo con un descanso del mejor jugador universitario del momento. El triunfo 998 en la carrera de “Coach K” no peligró a pesar de una racha de más de 7 minutos sin anotar ninguna canasta de campo por parte de los suyos, y que aprovechó el equipo local para maquillar su derrota.

Louisville venía de superar sin problemas a Virginia Tech (78-63). En sus tres partidos anteriores, Chris Jones (7 puntos) había promediado 21 puntos pero los Cardinals habían sufrido para ganar los dos primeros y perdido el tercero. Ante los Hookies, Pitino pidió al base que repartiera más juego. Jones dio 11 asistencias y volvió el buen juego. Claro que la debilidad del rival también ayudó.

La doce Notre Dame parecía sufrir un grave contratiempo en sus aspiraciones tras la salida del equipo sin fecha de retorno de su pívot Zach Auguste (14,3 puntos y 6,4 rebotes de media), por motivos académicos. El freshman Bonzie Colson aprovechó su ausencia para anotar 10 puntos y capturar 4 rebotes en el triunfo de la doceava del ranking AP en la pista de Georgia Tech (59-62).

La ausencia de Auguste duró poco. El interior jugó, aunque poco (9 minutos),  en el siguiente compromiso de su equipo en casa ante Miami. En la primera mitad no le entraron los triples (3 de 16) al equipo del ranking, que llegó al descanso 12 abajo. En la segunda parte varió el panorama por completo. Tras un parcial visitante de 2 a 13, los Irish ajustaron el punto de mira anotando 7 de sus 9 intentos de larga distancia.

Jugando Notre Dame con un quinteto pequeño, Jerian Grant lideró una remontada espectacular (23 puntos, 8 asistencias) que les acabó dando el triunfo (75-70). En los visitantes, los héroes del upset ante Duke Angel Rodríguez y Manu Lecomte se quedaron en 4 puntos (1 de 10 en el tiro) y 3 puntos, respectivamente.

Marcus Paige (23 puntos, 5 rebotes, 9 asistencias, 4 recuperaciones, 5 de 5 en triples) firmó su mejor partido de la temporada para North Carolina en la pista de uno de sus rivales históricos, North Carolina State. La quince del ranking se impuso por 79 a 81 con dos tiros libres claves de su base a un segundo del final ante la remontada de una Wolfpack que perdía de 11 a falta de 4 minutos después del quinto triple de Paige. Los locales aún tuvieron una última oportunidad con dos tiros libres cuando quedaban dos décimas en el cronómetro. Abdul-Malik acertó el primero y tiró a fallar el segundo, pero el palmeo de Cody Martin no entró.

Syracuse sigue inmersa en su crisis. El prometedor freshman Chris McCullough (titular en los 16 partidos que jugó con 9,3 puntos, 6,9 rebotes y 2,1 tapones de media) será baja lo que resta de temporada tras lesionarse los ligamentos de su rodilla derecha. Rakeem  Christmas tuvo que multiplicarse en la pintura (35 puntos, 9 rebotes) para que los Orange pudieran vencer a Wake Forest en la prórroga (86-83). En la primera mitad los de Boeheim ganaban de 10, pero la aparición de un magnífico Konstantinos Mitoglou (26 puntos, 6 rebotes) igualó el encuentro. En su visita a Clemson (66-53) los esfuerzos de Christmas (21 puntos, 10 rebotes) fueron en vano.

Atlantic 10

Virginia Commonwealth, 17 del ranking, estaba pasando apuros ante Rhode Island cuando su jugador más acertado, Treveon Graham, se torció un tobillo al principio de la segunda mitad. El equipo no podía prescindir de sus servicios, así que volvió a la pista. Graham anotó 16 de sus 26 puntos en los segundos 20 minutos. Su compañero Briante Weber acabó de asegurar la victoria de los Rams (60-65) desde la línea de tiros libres. El líder anotador de los Rams fue baja contra Duquesne, y sus compañeros sufrieron para vencer (64-70). Los Dukes, que habían llegado a estar 14 abajo, se pusieron a 2 puntos a falta de 2 minutos para el final. Un triple de Melvin Johnson acabó con su remontada.

Big East

Villanova, número 8 de la lista de AP, se mantuvo firme al frente de la conferencia con un triunfo ante una Xavier (88-75) a la que Ryan Arcidiacono (18 puntos), Dylan Ennis (17 puntos) y Josh Hart (15 puntos) cosieron a triples (12 de 20 entre los tres). Seton Hall, 21 del ranking AP, flirteó con la expulsión de la lista de privilegiadas perdiendo en la prórroga en casa contra Butler (75-79). Los Pirates no pudieron sobreponerse a la eliminación de su máximo anotador Sterling Gibbs (30 puntos, 6 de 9 en triples) a 2:08 del final de tiempo añadido. Los puntos de los Bulldogs los pusieron los de siempre, Roosevelt Jones (23) y Kellen Dunham (21).

Big 10

Wisconsin, 7 del ranking, recuperó a Frank Kaminsky. El pívot fue su mejor anotador (22 puntos, 5 rebotes, 4 de 5 en triples) en el triunfo ante la Nebraska (70-55) de Terran Petteway (27 puntos). Tras la lesión de Traevon Jackson, Bronson Koenig fue el base titular de los Badgers. El sophomore cumplió con 11 puntos (4 de 5 en el lanzamiento), 4 rebotes y 1 asistencia.

La 14 Maryland derrotó a Rutgers en el duelo entre recién llegadas a la conferencia. Los Terrapins no tuvieron su noche de cara a la canasta contraria, especialmente en la segunda parte en la que se quedaron en un 28% en el tiro. La defensa y el control del rebote (46 a 33) les permitieron cerrar los 7 últimos minutos del partido con un parcial de 22 a 8. De ir por detrás 51 a 57 a acabar ganando 73 a 65. En este tiempo los Scarlet Knights fallaron 8 de sus 10 tiros de campo, 4 de sus 8 tiros libres y perdieron 4 balones.

En su siguiente compromiso Maryland agravó la crisis de una desconocida Michigan State (75-59). Su escolta novato Melo Trimble se exhibió en la primera parte con 21 de sus 24 puntos (7 de 11 en el tiro en este período, de ellos 5 de 7 en triples) y la jugada del partido. Con el tiempo de posesión agotándose, le rompió la cintura a Lourawls Nairn Jr (que perdió el equilibrio) para anotar un triple. Jake Layman le secundó con 23 puntos y 12 rebotes. Entre los dos sumaron sólo 12 puntos menos que todos los Spartans.

Ohio State intentó rehacerse de su expulsión del ranking con dos triunfos ante dos rivales no ranqueados pero si de prestigio. A Michigan (71-52), un equipo que ha protagonizado este curso remontadas espectaculares tras el descanso, no le dio ninguna opción abriendo el segundo período con un parcial de 13 a 0. D’Angelo Russell rindió a un buen nivel con 21 puntos, 4 rebotes, 6 asistencias y 4 recuperaciones. Los decaídos Wolverines acabaron de complicarse la temporada ante Northwestern. Vencieron, pero perdieron para todo el curso por una lesión en el pie izquierdo a su estrella Caris LeVert.

Iowa, el siguiente rival de los Buckeyes, es un conjunto al que se le dan mejor las primeras partes que las segundas (lo que estuvo a punto de costarle la derrota ante Minnesota, 75 a 77). Y precisamente en la primera mitad los Hawkeyes frustraron las aspiraciones de Ohio State (76-67). En la segunda mitad Aaron White ayudó a los locales a mantener su ventaja anotando 18 de sus 22 puntos. D’Angelo Russell lideró a los visitantes con su mejor marca anotadora del curso, 27 puntos (a los que sumó 14 rebotes).

Big 12

Kansas, novena del ranking, venció esta semana a la 24 Oklahoma State (67-57) y cedió ante la 11 Iowa State (86-81). A la primera la superó en un partido largo (cerca de tres horas) por las 49 faltas personales pitadas (que provocaron 71 tiros libres), y sin realizar un juego especialmente brillante, gracias a la mayor profundidad de su banquillo (20 puntos a 3). Dos jugadores llevaron el peso anotador de los visitantes: Phil Forte en la primera mitad (con 16 de sus 18 puntos) antes de hacerse daño en la pierna derecha, y Le’Bryan Nash en la segunda (con 19 de sus 21 puntos). El “highlight” del partido, y posiblemente de la semana, fue este mate del novato de Kansas Cliff Alexander.

Ante la segunda los Jayhawks vieron romperse su racha de 5 triunfos consecutivos. Tras una primera mitad igualada, los Cyclones empezaron a poner tierra de por medio en el marcador nada más empezar la segunda. Kansas respondió al primer golpe, recuperando desde una desventaja de 12 puntos hasta ponerse a dos. Jameel McKay (11 puntos saliendo del banquillo), con tres canastas, dio impulso a un parcial de 16 a 4 que anulaba esta recuperación. Frank Mason (21 puntos) y Kelly Oubre se multiplicaron para intentar una nueva remontada, pero se quedaron cortos. Naz Long (16 de sus 20 puntos en los segundos 20 minutos) lideró un quinteto inicial local en que todos sus miembros anotaron en dobles figuras.

Iowa State venía de encajar un upset ante la 22 Baylor que parecía inevitable tras los cinco primeros minutos del juego. Un claro 16 a 1 en el marcador así lo hacía presagiar. Los Cyclones se recuperaron hasta ponerse a 4 puntos, pero al descanso volvieron a ceder una ventaja de 12 puntos. En la segunda parte los visitantes reaccionaron con un Naz Long muy acertado desde la línea de triples (19 puntos, 5 de 5 en la distancia). Una canasta de tres puntos de Bryce Dejea-Jones avanzó a Iowa State a 14 segundos del final. Una última canasta de un Kenny Chery muy fallón hasta entonces (13 puntos, 4 de 16 en el lanzamiento) hizo buenos los presagios iniciales en favor de Baylor (74-73).

Kenny Chery no pudo volver a salvar a su equipo ante el sorprendente líder de la conferencia Kansas State (63-61). El equipo de casa, tras ir perdiendo claramente la mayor parte del encuentro, se puso por delante en el minuto 14 de la segunda mitad. Chery anotó 21 puntos (4 de 6 en triples), pero falló un tiro a 2:28 del final para avanzar a Baylor y un triple a 57 segundos para empatar. Con un 2+1 con 6 segundos por jugarse ponía a los Bears a sólo un punto de los Wildcats. Y después que Thomas Gipson no acertase uno de sus dos tiros libres para los locales, el base aún tuvo un último lanzamiento para forzar la prórroga. Falló.

La 16 West Virginia batió a la 18 Oklahoma (86-65). La estrella de los Mountaineers Juwan Staten repartió 8 asistencias, pero se quedo en 4 puntos, casi 12 por debajo de su media. Su equipo no le echó en falta, porque era la noche de los suplentes. Los jugadores del banquillo aportaron 55 puntos, liderados por Jevon Carter (18 puntos, 7 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones) y Nathan Adrien (11 puntos). West Virginia sumó 27 puntos fruto de las 22 recuperaciones ocasionadas por su presión a toda pista. Los titulares de los Sooners, liderados por Buddy Hield (21 puntos, 8 rebotes) no pudieron mantener el ritmo.

Texas, 20 del ranking, le bajó los humos a West Virginia (77-50) rompiendo de paso una racha de dos derrotas. El juego interior de los Longhorns avasalló a los Mountaineers liderado por Cameron Ridley (19 puntos, 6 rebotes, 4 tapones), y bien secundado por Myles Turner (16 puntos, 7 rebotes). Jonathan Holmes contribuyó con 16 puntos y 11 rebotes. Por los visitantes, Juwan Staten volvió a marcar un mínimo en anotación de la temporada con 3 puntos (1 de 7 en tiros). Esta vez el base no repartió ninguna asistencia, cerrando así una semana negativa de juego. La mejor jugada de la noche fue este mate de Ridley.

Oklahoma consiguió su triunfo de la semana ante la penúltima del Top 25, Oklahoma State (82-65). El partido quedó sentenciado al descanso. La defensa local controló perfectamente a los anotadores rivales Le’Bryan Nash y Phil Forte, que si bien sumaron puntos lo hicieron con malos porcentajes de acierto. La gran noche de Buddy Hield fue la otra clave del resultado. Sólo dos tiros libres fallados de 5 lanzados empañaron una estadística increible de cara a canasta. La estrella de los Sooners convirtió sus 10 lanzamientos de campo, de ellos 4 triples, para irse hasta los 27 puntos. Aquí teneis su exhibición.

Missouri Valley

La única manera que encontraron los jugadores de Illinois State para frenar a Darius Carter fue darle un manotazo en el ojo en la segunda parte. El alero fue la pieza clave del triunfo de la 13 del ranking Wichita State ante los Salukis (67-55). Carter anotó 25 puntos en los 23 minutos que estuvo en pista, acertando 11 de sus 15 lanzamientos de campo. El percance no afectó al jugador en el siguiente partido de los Shockers, que vencieron a Evansville (41 – 61) con 18 puntos y 11 rebotes suyos.

Northern Iowa, antepenúltima del Top 25, ganaba a Bradley de 23 a poco más de 13 minutos para el final. La relajación defensiva de los ranqueados permitió a los locales volver a entrar en el partido. Warren Jones anotó sus 10 puntos en la recuperación de unos Braves que entraron en el último minuto sólo 6 puntos abajo. Los mismos, 6, que anotó el pívot Seth Tuttle (15 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) desde la línea de personal para frustrar las ilusiones de Bradley y asegurar el triunfo de los Panthers por 52 a 63. El triunfo contra Missouri State fue mucho más sencillo (60-46).

Mountain West

San Diego State derrotó a la última del ranking Wyoming (52-60) en el duelo entre la cuarta y la tercera mejor defensa (respecto a puntos concedidos a los rivales) de la Division I. La aportación del banquillo de los Aztecs fue clave en su triunfo. Encabezados por Trey Kell (12 puntos), sus suplentes contribuyeron con 24 puntos por ninguno de los reservas locales. Larry Nance Jr (19 puntos, 8 rebotes) fue el mejor jugador de los Cowboys, además de dejarnos un gran mate. De casta le viene al galgo: es hijo del ganador del primer concurso de mates de la historia de la NBA.

Larry Nance anotó 21 puntos y capturó 11 rebotes en el triunfo posterior ante Fresno State (65-70). Los Cowboys necesitaron 3 prórrogas para superar a su rival. Nance falló un lanzamiento para darle el triunfo a su equipo al final de la segunda parte y desaprovechó dos tiros libres para cerrar el partido cuando restaba un segundo para acabar el segundo de los tiempos extras. El alero lo compensó anotando la canasta que ponía a los visitantes por delante a 1:05 del final de la última prórroga. Un triple de Charles Hankerson estableció el marcador definitivo.

Pacific 12

Utah, octava del ranking, cedió su primera derrota en la conferencia y el liderato a manos de la décima Arizona (69-51). El novato Stanley Johnson, con problemas de faltas en la primera mitad, anotó sus 18 puntos y capturó sus 9 rebotes en la segunda. El otro factor decisivo en el triunfo de los Wildcats fue T.J. McConnell. El base estuvo incisivo en ataque con 16 puntos y 6 asistencias, y en defensa contribuyó a anular a Delon Wright (10 puntos, 4 rebotes, 7 asistencias). La estrella de Utah empezó anotando los 7 primeros puntos de su equipo. Su siguiente canasta no llegó hasta 2 minutos antes del descanso. En la segunda parte sólo anotó un tiro libre.

Arizona venía de derrotar a una Colorado (68-54) que se presentó sin su segundo y tercero mejores anotadores y reboteadores. Askia Booker (30 puntos, 6 de 9 en triples) se multiplicó para suplir las bajas de sus compañeros, pero no pudo evitar la derrota de los Buffaloes. Utah, por su parte abrió la semana superando a Arizona State (59-76) con 21 puntos y 6 asistencias de Delon Wright. Fijaos como intentaban distraer los aficionados locales a los jugadores de Utah para que fallasen sus tiros libres.

Gary Payton y Shawn Kemp fueron compañeros de equipo siete temporadas en los Seattle Supersonics de la NBA. Con las dos viejas glorias juntas en los asientos de pie de pista, sus hijos se enfrentaron por primera vez en la NCAA. La Washington de Shawn Kemp Jr se impuso a la Oregon State de Gary Payton Jr por 56 a 43. En los vencedores, Robert Upshaw (12 puntos, 15 rebotes) afianzó su primer lugar en la clasificación de taponadores de la Division I con 6 gorros más. El pívot acredita una media de 4,5 por partido. El espectáculo de la noche lo puso el joven Payton, con sus tapones (4) y un mate de mucha categoría, su única canasta del encuentro.

Southeastern Conference

Kentucky, líder del Top 25, dejó atrás sus dudas de la semana anterior, en que necesitó 3 prórrogas para ganar sus dos partidos. Empezó estos 7 días arrollando a Missouri (86-37). Los Wildcats cerraron el camino a su aro a los Tigers (27% en el tiro). El mejor anotador de los visitantes, Jonathan Williams, se quedo en 3 puntos tras anotar uno de sus 13 lanzamientos a canasta. A Alabama la despacharon en los primeros 20 minutos (48-70) desde la defensa y el dominio del rebote. El freshman Devin Booker (13 puntos) mantuvo su idilio con los triples. En los últimos 7 partidos ha anotado 20 de los 28 que ha intentado.

Florida y Tennessee le siguen los pasos en la clasificación de la SEC a los Wildcats. Los Gators vencieron sus tres primeros partidos de esta fase del calendario ante equipos de la parte baja de la clasificación. En el cuarto cayeron ante Georgia (73-61). Es la primera derrota en esta conferencia del equipo de Billy Donovan desde la final del año 2013 (24 victorias consecutivas). Georgia marcó el paso desde el principio gracias a un parcial de 12 a 0. Michael Frazier batió el récord de la Universidad de Florida tras encadenar 39 partidos anotado al menos un triple.

Tennessee batió a la 19 Arkansas (74-69) de Bobby Portis (17 puntos, 11 rebotes). La clave del éxito de los Volunteers estuvo en el acierto cara a canasta de Josh Richardson (20 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias), Robert Hubbs (16 puntos) y Armani Moore (14 puntos, 8 rebotes, 4 recuperaciones). Entre los tres convirtieron 20 de sus 26 lanzamientos. El resto de compañeros sumaron 7 de 27. Los Razorbacks perdían de 14 a 5:20 del final, pero una reacción final les volvió a meter en el partido. Hasta que Anton Beard falló los tres tiros libres que hubieran empatado el encuentro a falta de 5 segundos. Tennessee culminó la semana venciendo a Missouri (51-59).

Arkansas volvió a caer el fin de semana ante la Ole Miss (82-96) del español Sebas Saiz (12 puntos, 4 rebotes). El pívot fue uno de los 5 jugadores visitantes que anotaron en dobles figuras, liderados por Stefan Moody (18 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias). Por los locales Bobby Portis (23 puntos, 10 rebotes, 3 tapones), Michael Qualls (22 puntos) y Rashad Madden (22 puntos) acapararon los puntos, pero con poca ayuda de sus compañeros. El buen inicio de los Rebels, transformando 8 de sus 9 primeros lanzamientos y 5 de sus 6 triples en la primera parte, les dio un margen de 15 puntos antes del descanso que su rival no pudo recuperar.

Summit

El artillero de la semana lo encontramos en esta conferencia. CJ Carter, de Omaha, llegó hasta los 45 puntos tras anotar 19 de sus 25 tiros de campo (7 de 8 en triples). El colista de la conferencia, a pesar de esta exhibición, perdió ante IUPUI (Indiana University – Purdue University) por 84 a 89.

West Coast

La tercera de la semana Gonzaga sufrió mucho más de lo esperado en su visita a Pepperdine (76-78). Parte de culpa la tuvo su mala noche en los tiros libres (14 de 33). Un parcial de 8 a 2 con 4 canastas de Domantas Sabonis (18 puntos, 12 rebotes) puso a los Zags 15 arriba en la primera mitad, aunque al descanso el margen se quedó en 9 puntos. El lituano lidera la DI en acierto en el tiro de campo (72,8%). Once puntos consecutivos de los Waves, 8 de ellos de Jett Raines (22 puntos, 6 rebotes), igualaron el encuentro en el inicio de la segunda parte. La aparición de Kyle Wiltjer, que sumó 19 de sus 24 puntos tras el parcial encajado por su equipo, fue clave para que los Bulldogs se mantuvieran invictos en su conferencia. Su triunfo ante Loyola Mary fue mucho más sencillo (55-72).

Saint Mary’s se mantuvo firme en su pugna por el liderato con Gonzaga superando a Brigham Young University (82-77) con 24 puntos y 14 rebotes de Brad Waldow. Tyler Haws le dio la réplica en los visitantes con 28 puntos. Kyle Collingsworth, el hombre orquesta de BYU, había igualado el récord de triples dobles en una temporada, cuatro, en su partido anterior. Collingsworth se había ido hasta los 17 puntos, 11 rebotes y 11 asistencias en la victoria ante Pacific (80-93). Es el quinto jugador de la historia de la NCAA en llegar a esta cifra, y el primero desde que lo hizo un viejo conocido de la liga española, el francés Stephane Lasme (Universidad de Massachusetts, 2006-07).

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, enero 2015

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