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NCAA: El resurgir de Duke

23 Feb

allenNunca hay que dar por muerto antes de tiempo a uno de los favoritos en la NCAA. La temporada es tan intensa que muchos pasan por malas rachas. La gracia está en recuperarse a tiempo. Y eso parece haber hecho Duke. Tan bueno es eso, como malo es entrar en crisis en el momento álgido del curso, como les ha pasado a Florida State, Indiana, South Carolina y Virginia.

Entramos en la recta final de las ligas regulares, y en las principales conferencias sólo Villanova (Big East) y Kansas (Big 12) parecen tener bien encarrilados sus títulos (porque la West Coast de Gonzaga no llega a este nivel). En el resto de ligas importantes, aún queda mucho por decidir en las pocas jornadas que faltan antes de dar paso a los play-offs con una plaza en juego para el March Madness, entre el primer y segundo fin de semana de marzo.

Una de las noticias más sonadas de estas dos últimas semanas ha sido la confirmación de que Duke ha vuelto. Favorita casi unánime de la pretemporada, las lesiones y un reparto de roles aún por definir llevó a los Blue Devils a protagonizar un comienzo de curso vacilante (por definirlo de forma suave). Ahora, cuando se acerca el momento culminante de la temporada, los de Kryzewski vuelven a irrumpir entre la lista de favoritos, junto a una Oregon a la que algunos descartaron antes de tiempo.

En el ranking semanal de los 25 mejores de Associated Press Gonzaga ha mantenido sin problemas su número 1. Al fin y al cabo, con 28 victorias y ninguna derrota, son el único equipo invicto esta temporada en la Division I de la NCAA. Al acecho de un fallo de los Bulldogs se han mantenido Villanova y Kansas, mientras Arizona ha ido escalando posiciones hasta llegar al cuarto lugar, por delante de UCLA, Oregon, Louisville, North Carolina, Baylor, Duke y Kentucky. El mal momento de Southern California y South Carolina las ha dejado fuera de la lista, un destino que podrían compartir Florida State y Virginia si no salen pronto del bache.

Atlantic Coast

El 9 de febrero Duke y North Carolina vivieron un nuevo episodio de su larga rivalidad histórica (78-86). De sus 96 últimos enfrentamientos, cada una había ganado 48. El empate se rompió a favor de los de Mike Krzyzewski gracias a su acierto en los triples (13 de 27), especialmente por parte de un Grayson Allen (25 puntos, 7 de 12 en triples) que recuperó su mejor nivel. El escolta sumó 4 en una primera mitad igualada (40-39) que sirvieron para contrarrestar los 14 puntos del visitante Justin Jackson (21 puntos). En el inicio de la segunda mitad, los Blue Devils abrieron brecha con dos triples de Luke Kennard (20 puntos) y otro de Allen, y el despertar anotador de Jayson Tatum (19 puntos, todos tras el descanso, 9 rebotes, 5 asistencias). North Carolina se aplicó en defensa para igualar el marcador con Joel Berry (15 puntos) asumiendo el mando de las operaciones. El último triple de Allen a poco más de un minuto para el final y justo antes de ser eliminado por 5 faltas, fue clave para decidir un partido igualado.

Sin tiempo para recuperarse después de vencer a los Tar Heels, Duke jugó menos de 48 horas después contra Clemson. Los de Krzyzewski dominaron la primera parte, pero necesitaron de la aportación estelar de Luke Kennard (20 de sus 25 puntos en la segunda parte) para sobrevivir tras el descanso (64-62). En su visita a Virginia (55-65), se atascaron ante su defensa en la primera mitad. Krzyzewski afrontó la segunda con un planteamiento diferente: no marcar más jugadas y dejar total libertad a sus jugadores.  El principal beneficiado fue Jayson Tatum, quien anotó 21 de sus 28 puntos tras el descanso, anotando tres triples al límite de la posesión. El tercero puso a los suyos 10 arriba a 2 minutos del final.

La buena racha de los Blue Devils llegó hasta los siete triunfos consecutivos tras vencer en casa a Wake Forest (99-94). La primera mitad fue muy igualada. En la segunda los locales llegaron a tener una máxima ventaja de 12 puntos gracias a un triple de Tatum, pero los Deamon Deacons fueron remontando poco a poco hasta llegar al final del partido con opciones de ganar. En una penetración a canasta Bryant Crawford (21 puntos) puso en el marcador el 93-92. El base no consiguió acertar sus dos siguientes entradas, y Duke se aseguró un resultado favorable desde la línea de tiros libres.

North Carolina venció claramente el 15 de febrero en su visita a la pista de su rival estatal (73-97), la North Carolina State de un Dennis Smith (27 puntos), que cumplió como siempre. En su primer partido tras la dolorosa derrota frente a Duke, los Tar Heels controlaron el rebote (25 a 41), dominaron en la pintura (22 a 60 en puntos interiores) y consiguieron buenos tiros (56% en tiros de campo). La derrota de los Wolfpack, la tercera seguida tras perder de 30 ante Wake Forest y de 24 contra Florida State, sentenció el destino de su entrenador, Mark Gottfried, a quien la universidad le comunicó su cese del cargo al final de temporada. La noticia no cambió nada, y North Carolina State cedió en su siguiente compromiso contra una Notre Dame (72-81) que encadenaba 4 victorias seguidas tras un importante cambio táctico.

Mike Brey decidió probar un cambio radical en sus sistemas para sacar a Notre Dame del bache que le llevó a sumar 4 derrotas seguidas: poner a Bonzie Colson (1,95) de pívot rodeado por 4 exteriores de los cuales sólo el alero VJ Beachem  (2,03) pasa de los 2 metros.  Los Fightin Irish pasan mucho tiempo con sus 5 jugadores fuera de la pintura, negando una referencia clara en defensa a los pívots rivales. Florida State, un equipo con muchos hombres altos, cayó en su trampa (84-72) el 11 de febrero. Después de conseguir 27 puntos y 16 rebotes frente a Wake Forest, Coolson se fue hasta los 33 puntos (20 en la segunda parte) y 13 rebotes contra los Seminoles. 7 puntos seguidos del atípico interior pusieron a los Fightin Irish 17 puntos arriba a 15 minutos del final. El mejor equipo de la Division I NCAA lanzando tiros libres sacó provecho de la mala noche de los visitantes en este apartado (7 de 22). Boston College y la citada North Carolina State fueron sus siguientes víctimas.

Florida State vio esfumarse sus últimas esperanzas de luchar por el título de la liga regular con su derrota en la pista de Pittsburgh (80-66). Ante la mayor altura y fortaleza de las torres visitantes, el entrenador Kevin Stallings decidió explotar la movilidad de sus dos aleros altos. Michael Young y Chase Jeter. El primero, máximo anotador de los Panthers esta temporada, se quedó en 11 puntos (además de 4 rebotes y 6 asistencias), por debajo de su media de 20,2. El segundo, que promediaba 7,6 puntos, tuvo su gran noche con 29 (y 8 rebotes). El otro acierto de los de Stallings fue anular por completo a uno de los referentes ofensivos de los Seminoles, Dwayne Bacon (0 puntos con tan solo 4 lanzamientos de campo).

Rick Pitino estaba orgulloso de sus jugadores por la buena racha de Louisville (7 victorias en 8 partidos) tras vencer a Boston College el 4 de febrero). No lo estaba tanto al día siguiente, cuando su hombre más atlético, el alero Deng Adel, y su cerrojo en defensa, el pivot Mangok Mathiank, se saltaron el toque de queda la noche antes de un entrenamiento matinal. Ambos fueron suspendidos un partido, el que los Cardinals debían jugar ante Virginia. Sin ellos, y sin su máximo anotador, el lesionado Quinn Snyder, Louisville cayó 71-55.

Una vez recuperadas a sus tres piezas, el equipo de Pitino remonto en la segunda parte frente a Miami (71-66) y sobrevivió en la pista de Syracuse, aunque necesitó una prórroga para hacerlo (72-76).  Los Orange perdían de 14 a cinco minutos del descanso, pero no tardaron en reducir su desventaja. En la segunda parte su margen en contra era de 7 a 3 minutos para acabar, pero consiguieron forzar un tiempo extra. Y aquí Louisville si sentenció con un parcial de 0-10 con 6 puntos, 4 rebotes, 1 tapón, 1 pelota recuperada y 1 asistencia del pívot egipcio Anas Mahmoud (12 puntos, 8 rebotes, 3 tapones) en este lapso. El 18 de febrero ganaron en un partido espectacular a una Virginia Tech  (94-90) que firmó un 59,2% en sus tiros de campo (65,4% en triples). Los de casa no se quedaron muy atrás en acierto (51,5% global con un 54,5% en triples) en un duelo en el que aprovecharon las posesiones extra tras pérdida de pelota de los Hookies. No os perdáis en el vídeo el cambio de vestuario del entrenador de Virginia Tech, Buzz Williams, a causa del calor en la pista.

Virginia, situada en la zona media del ranking, cedió el domingo 12 de febrero en su visita a Virginia Tech (80-78). Seth Allen hizo bueno el refrán de “a la tercera va la vencida” para convertirse en el héroe de la noche. Los Hookies fueron por detrás en el marcador casi todo el tiempo, pero Allen (20 puntos) tuvo la ocasión de empatar al final de los 40 minutos. Falló, pero el palmeo de Ty Outlaw (su única canasta del partido) forzó la prórroga. Con empate a 68 London Perrantes (22 puntos) pudo darle el triunfo a los Cavaliers, pero su entrada a canasta tuvo un final sorprendente: la pelota se quedó muerta en el soporte del aro sin entrar. Allen tuvo el triple para ganar, pero falló. Pero nuevamente perseveró, y a 4 segundos del final de la segunda prórroga su esfuerzo se vio recompensado con la canasta de la victoria para Virginia Tech.

Tras esta decepción Virginia volvió a ceder ante Duke, como ya hemos comentado, antes de visitar a North Carolina. Los Cavaliers consiguieron forzar a los Tar Heels a jugar a un ritmo más lento del habitual, pero con eso lo único que consiguieron fue evitar una paliza de escándalo (65-41). Y es que fallando 17 triples seguidos antes de meter uno (su serie final fue 2 de 20) y transformando un 28% de lanzamientos de campo, es imposible aspirar a ganar. En la segunda mitad Virginia estuvo casi 10 minutos sin anotar un tiro de campo. En los locales, Justin Jackson anotó 18 de sus 20 puntos en la primera parte (su estadística final incluye 4 rebotes y 6 asistencias). En la segunda, su relevo lo recogió Kennedy Meeks, que sumó sus 13 puntos y sus 7 rebotes tras el descanso.

La caída en picado de Virginia se confirmó tras su cuarta derrota consecutiva. Los Cavaliers cedieron en su propia pista ante la Miami que entrena Jim Larranaga (48-54), en un partido que se resolvió en la prórroga. Es la peor racha de derrotas del equipo desde que el entrenador Tony Bennett tomó las riendas la temporada 2009-10. Los locales ganaban 35-24 a 12 minutos del final gracias a un parcial de 12 a 0, pero a partir de ese momento estuvieron 6 minutos sin anotar. Una demostración más de los problemas del equipo para anotar, agravados por el mal momento de su base y único sénior London Perrantes, fue su pésimo 31,4% en tiros de campo (16 de 51).

North Carolina se mantiene al frente de esta conferencia, con una victoria de margen respecto a Louisville y la renacida Duke. Tras ellas andan lo bastante cerca como para aspirar al título de liga regular Florida State y Notre Dame.

Big East

El entrenador de Villanova Jay Wright sumó el triunfo 500 de su carrera en la visita de los suyos a la pista de Xavier (57-73), un conjunto que deambulaba por la parte baja del ranking de 25. Los Musketeers, que ya no contaban con Edmond Summer por una grave lesión de rodilla, se quedaron durante el partido sin su máximo anotador Trevon Bluiett al agravarse el esguince de tobillo que arrastraba. Villanova también tenía una ausencia de consideración, la de su único hombre fiable de más de 2 metros, Darryl Reynolds, por una lesión en las costillas.

Butler había llegado a estar en el onceavo puesto del Top 25 antes de que dos derrotas consecutivas frente a Georgetown y Creighton a finales de enero les hicieran bajar. En el veintidosavo lugar de la lista, los Bulldogs cayeron en su visita a Providence (71-65) con su mejor anotador, Kelan Martin fuera del cinco titular por segundo partido consecutivo. Los minutos del alero se han reducido, y lógicamente también lo ha hecho su anotación. Los Bulldogs se rehicieron apalizando a la decepcionante Saint John’s que entrena el exNBA Chris Mullin y a la última de la Big East De Paul.

Creighton perdió en su visita a la pista de Seton Hall (87-81) ante la noche tonta de Khadeen Carrington. El escolta anotó 41 puntos (10 de 15 en tiros de campo), capturó 5 rebotes, dio 7 asistencias y robó 4 pelotas. Carrington anotó 10 puntos en el último minuto del encuentro, justo cuando los Pirates estaban sólo un punto por delante de su rival. Dos de ellos, los decisivos, tras un increíble robo de pelota.

La estrella de Seton Hall se fue hasta los 22 puntos frente a una Villanova que venía de superar a De Paul, pero en esta ocasión no fueron suficientes para ganar (70-92). Los vigentes campeones de la NCAA, liderados por un Jalen Brunson infalible (22 puntos, con 7 de 7 en tiros de campo, 10 asistencias), se quedaban a un paso de ganar por cuarta vez seguida su liga de conferencia. Sólo necesitan sumar un triunfo en uno de los tres partidos que les restan para conseguirlo. El primero de los tres es contra Butler, la segunda y la única que puede aspirar a acabar la liga regular empatada con ella. Un triunfo en este partido acabaría con el suspense. Creighton, la tercera, ya no tiene opciones de ganar el título.

Big 10

Wisconsin, que había escalado hasta el séptimo lugar del Ranking de Associated Press, cayó en casa ante una Northwestern (59-66) que buscaba un triunfo de prestigio que le permitiera disputar por primera vez en su historia el March Madness (59-66). Los Wildcats basaron su victoria en el doble marcaje al que sometieron a una de las estrellas locales, Ethan Happ (Nebraska les había hecho lo mismo en su partido previo, aunque los Badgers acabaron ganando en la prórroga 69-70). Con el pívot anulado, el base Bronson Koenig arrastrando problemas musculares, y Nigel Hayes desaparecido en la primera parte (sólo 4 de sus 13 puntos en los primeros 20 minutos), Northwestern consiguió un parcial de 3-19 tras anotar 5 triples que les dio una renta de 9 puntos de margen que supo mantener en la segunda mitad.

La mala racha de esta universidad se alargó ante Michigan, un equipo que intenta desesperadamente mejorar sus opciones en los play-off de esta conferencia. Ante los Badgers, que por primera vez este curso encadenaron 2 derrotas seguidas, sumaron su tercera victoria consecutiva (64-58). Zak Irvin, el que debía ser el jugador más importante de los Wolverines esta temporada, dejó atrás un mal momento anotador (13 puntos en sus 4 partidos previos) para contribuir con 18 puntos en la victoria, secundando a Moe Wagner (21 puntos).  Hubo dos factores claves que explican la derrota de Wisconsin. El primero, la ausencia por lesión de Bronson Koenig. Su sustituto, el freshman D’Mitrik Trice (su hermano mayor Travis fue una de las piezas claves de la Michigan State que jugó la Final Four del 2015), anotó 9 puntos pero convirtiendo sólo 2 de sus 15 lanzamientos.  La otra clave fue el doble marcaje sobre Ethan Happ tras el descanso. El pívot sumó 18 puntos en la primera parte, con 8 de 9 en sus tiros de campo, por tan sólo 4 en 4 lanzamientos en la segunda.

Tras estas dos derrotas Wisconsin cedió su ventaja en la clasificación de la liga regular para verse empatada con Purdue y Maryland. Contra los segundos se enfrentó en su siguiente cita, el 19 de febrero, consiguiendo una victoria importantísima (71-60). Bronson Koenig volvió a jugar, anotando 9 puntos en la segunda parte. El alero Nigel Hayes (21 puntos, 10 rebotes) sumó 14 tras un descanso al que se había llegado con 6 puntos de margen de los visitantes liderados por el base Melo Trimble (27 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias).  Los Badgers ya habían previsto que Ethan Haap (20 puntos, 7 rebotes, 5 recuperaciones) recibiría un doble marcaje. En la primera mitad el pívot dio buenos pases a sus compañeros libres, y en la segunda, ante las dudas de Maryland, les remató en la pintura. Trimble intentó en solitario la remontada aprovechando que Haap estaba en el banquillo con 4 faltas, pero Koenig y Hayes le dieron la réplica.

Purdue, por su parte, avasalló con sus dos torres, Caleb Swanigan (24 puntos, 15 rebotes, 5 asistencias)  y Isaac Haas (18 puntos, 5 rebotes) a una Michigan State con muchas carencias en la pintura (80-63). Para colmo de males de los Spartans que se aferraban a sus últimas opciones de ser invitados al torneo de marzo, se lesionó de gravedad una rodilla el escolta Eron Harris, que ya no volverá a jugar en su último curso en la NCAA. Los Boilermakers sólo tuvieron que centrarse en limitar la producción del alero de primer año (y posiblemente último antes de dar el salto a la NBA) Miles Bridges (14 puntos con 4 de 6 en triples, 9 rebotes). Purdue, que lidera la liga regular de esta conferencia con una victoria de margen respecto a Wisconsin (ahora la 16 del ranking), 2 sobre Maryland y 3 respecto a Northwestern, tuvo que recurrir a una prórroga para superar a la modesta Penn State (70-74). En este último encuentro Swanigan se quedó en 10 puntos y 9 rebotes, rompiendo una racha de 9 partidos seguidos firmando un doble doble.

La decepcionante Indiana, que abrió la temporada en el ya lejano noviembre venciendo a una de las grandes favoritas como Kansas, es la antepenúltima de esta conferencia tras haber perdido 7 de sus 8 últimos partidos cuando tiene equipo para aspirar a mucho más. Por detrás suyo encontramos otra universidad histórica como Ohio State. Ahora mismo, es muy difícil que ninguna de las dos sea invitada al March Madness.

Big  12

Kansas sufrió, y de qué manera, para vencer en la pista de Texas Tech (79-80), uno de los equipos de la cola de la clasificación de la conferencia. La defensa de los Raiders dejó al base Frank Mason en tan sólo 12 puntos (4 de 13 en tiros de campo), pero no pudo frenar a Josh Jackson (31 puntos, 12 de 15 en tiros de campo, 11 rebotes, 4 asistencias). Con empate a 79 a 3 segundos del final, el alero se vio en la tesitura más complicada para un jugador de primer año: lanzar los tiros libres claves. Tras errar el primero, anotó el segundo. El triple a la desesperada de Keenan Evans no entró (25 puntos, 4 de 5 en triples).

En uno de sus dos compromisos más complicados para asegurarse un nuevo título de liga regular de su conferencia, Kansas derrotó a West Virginia el 13 de febrero en un partido trepidante con una prórroga (84-80). Los visitantes golpearon primero con una defensa modélica. Los Jayhakws, que se vieron 0-10 en el marcador, sólo acertaron 1 de sus 10 primeros lanzamientos. Tras  dos triples de Lagerald Vick (14 puntos) y una mejora defensiva que les permitió rebotear y correr, los locales devolvieron el golpe con un parcial de 16 a 0. West Virginia reaccionó para cerrar la primera parte 32-39. Tras el descanso, los de Bob Huggins mantuvieron su dominio para ponerse 14 arriba (50-64) a 3 minutos del final con los puntos de Esa Ahmad (20) y Tariq Phillip (18). Y entonces llegó la locura, con los de casa recuperando pelotas con su presión a toda pista y con Frank Mason (24 puntos, 3 de 13 en tiros de campo pero 16 de 18 en los libres) y Devonte Graham (18 puntos) de ejecutores en una remontada que parecía imposible. La prórroga se abrió con un parcial de 8 a 0 con 2 triples de Graham y una penetración tras robo de Josh Jackson (14 puntos, 11 rebotes, 5 recuperaciones) que West Virginia no pudo contrarrestar.

El panorama se le acabó de aclarar a Kansas esa misma noche con la derrota de Baylor en su visita a Texas Tech (84-78), el mismo equipo que dos días antes había estado a punto de noquear a los Jayhawks. Los Red Raiders abrieron el partido con un 11-0. El belga Manu Lecomte entró en ignición al final de la primera parte, anotando 12 de los últimos 14 puntos de los Bears para darle la vuelta al marcador antes del descanso, 32-36. Pero mediada la segunda mitad Texas Tech reapareció con otro parcial de 11 a 0 que la puso 8 puntos arriba a 4 minutos del final. Los Raiders a punto estuvieron de dar una nueva sorpresa frente a West Virginia, pero las piernas les flaquearon en la segunda prórroga (83-74).

Precisamente Baylor era el gran rival a batir que le quedaba a Kansas. Los Jayhawks se llevaron una victoria crucial de la pista de los Bears (65-67), y esta vez no fue por su gran capacidad en ataque sino por su determinación y su buena defensa en la última jugada. Los locales fueron por delante la mayor parte del tiempo imponiendo su juego físico, y llegaron a los 3 minutos y medio finales de partido con 6 puntos de margen. En una nueva demostración de carácter, los jugadores de Bill Self volvieron a remontar tal como hicieran ante West Virginia. Josh Jackson (16 puntos), que ya había salvado a los suyos con un triple lejano para cerrar la primera mitad, consiguió dos canastas y Devonte Graham anotó dos tiros libres para empatar a 65. Landen Lucas fue objeto de falta tras capturar un rebote ofensivo, y anotó dos tiros libres a 11 segundos del final. En el último ataque, Kansas cerró la línea de pase para la estrella de Baylor, Jonathan Motley (19 puntos, 9 rebotes, 4 asistencias), y negó un tiro librado a su segunda opción, Lecomte (16 puntos, 4 de 9 en triples). Los Bears, que llegaron a figurar entre la lista de candidatos a cabezas de serie del March Madness, sumaban su cuarta derrota en 6 enfrentamientos.

Con cuatro partidos por jugar, Kansas es la primera de su liga regular con dos victorias de margen respecto a tres perseguidores que han jugado un partido más, una Baylor que rompió su racha de dos derrotas seguidas superando a una Oklahoma (60-54) muy lejos del nivel del curso pasado, West Virginia y Iowa State.

Pacific 12

El 9 de febrero UCLA y Oregon se enfrentaron con 21 ojeadores de la NBA acreditados y una leyenda como Magic Johnson en las gradas ( 82-79). Todos querían ver a las dos perlas de los de casa, Lonzo Ball (15 puntos, 11 rebotes) y TJ Leaf. En la primera mitad Dillon Brooks (19 puntos) castigó duramente a los locales, bien secundado por Tyler Dorsey (19 puntos). Los Ducks llegaron a ganar de 17 hasta que Bryce Alford (12 puntos, 4 asistencias) conectó 9 puntos para liderar un parcial de 14 a 0. Oregon se rehizo y al descanso el marcador era 39-48. En el inicio de la segunda parte Brooks volvió a aparecer, y su equipo se puso 15 puntos arriba a 15 minutos del final.  Los Bruins probaron suerte con la misma zona 3-2 que no les había funcionado en la primera mitad, con idéntico resultado. Mejor les fue con una agresiva individual que les concedió un parcial de 7-0. La remontada de UCLA era imparable mientras sus rivales perdían su puntería. Un triple del tercero de los Holiday (Jrue y Justin juegan en la NBA), Aaron (15 puntos, 7 rebotes), les daba el mando con menos de 4 minutos por jugarse, 72-70. Ball asumió el mando con una entrada y un triple lejanísimo en el último minuto. Las libretas de los ojeadores de la NBA echaban humo.

UCLA se vengó, el 18 de febrero, de la derrota que había encajado en enero frente a Southern California (102-70). Los Bruins, además, hicieron sangre ante un rival que va cediendo poco a poco en la clasificación de esta conferencia con los puntos de Bryce Alford (26 puntos, 4 rebotes, 6 asistencias). El hijo del entrenador sumó 10 puntos seguidos para su equipo. Cuando empezó su serie, USC estaba a 12 a poco más de 7 minutos para el final. Tras su décimo punto consecutivo, la distancia en el marcador entre ambos conjuntos era de 20 puntos. Pero el joven Alford no tenía bastante. Tras una asistencia suya para el mate de Lonzo Ball (15 puntos, 8 rebotes, 8 asistencias) y un triple faltando 2 minutos y 5 segundos para acabar, la ventaja de UCLA llegó hasta los 30 puntos.  Él acabó el trabajo que habían empezado en la pintura TJ Leaf (19 puntos, 8 rebotes) y Thomas Welsh (16 puntos, 16 rebotes).

Oregon, por su parte, se recupero de su decepción ante UCLA derrotando también a Southern California (70-81). Los locales llegaron a perder de 11 en la primera parte, pero se recompusieron antes del descanso. En la segunda parte Dillon Brooks (21 puntos)  volvió a poner a los Ducks 10 arriba, pero cuando fue eliminado por faltas a 3:28 del final su equipo sólo ganaba de 5. El encargado de frustrar las esperanzas de remontada de los californianos fue Tyler Dorsey (19 puntos) con 2 triples decisivos.

Arizona superó a California (62-57) a pesar de que entre sus dos mejores anotadores, Allonzo Trier y Lauri Markkanen, sólo anotaron una canasta de 10 intentos. Los Wildcats se dedicaron a mover la bola en ataque buscando a Kobi Simmons (13 puntos) y Kadeem Allen (11 puntos) por fuera, y Dusan Ristic (12 puntos) por dentro, y se aplicaron duro en defensa para contrarrestar la mala noche de sus dos estrellas. Arizona lidera la Pac 12 habiendo perdido sólo un partido de los 15 jugados de liga regular. Tras 4 victorias frente a rivales asequibles, ahora le llega el esprint final. De sus últimos 3 partidos, uno es contra Southern California y otro contra UCLA. En la clasificación, a una victoria de los Wildcats está Oregon, precisamente la única capaz de derrotarles en su conferencia. Por detrás, la tercera en discordia es UCLA. De las tres, la que presenta un final de calendario más asequible es Oregon.

Southeastern Conference

Kentucky sufrió para vencer a una Georgia (77-82) que a los dos minutos de juego perdió por una lesión de rodilla a su estrella, el alero alto Yante Maten. A pesar de esta importante baja, los Bulldogs no se rindieron y tuvieron a los de John Calipari contra las cuerdas hasta el final, liderados por el base JJ Frazier (36 puntos). A un minuto del final, una canasta suya ponía por delante a los de casa, 75-73. El base de los Wildcats D’Aaron Fox empató con dos tiros libres y un tapón de Bam Adebayo le dio la iniciativa a Kentucky. Fox marcó distancia con otros 4 tiros libres y Malik Monk remató la faena con dos puntos más, también desde la línea de personal. Tras el partido Calipari aprovechó para elogiar el trabajo del entrenador rival, Mark Fox, y se despachó a gusto contra la decisión de despedir al entrenador de North Carolina State, Mark Gottfried, a medio curso. El entrenador de Kentucky recomendó a los entrenadores incluir en sus contratos una cláusula para cobrar toda la temporada en estos casos. Kentucky volvió a sufrir frente a Missouri (62-72), pero Adebayo (22 puntos, 15 rebotes) compensó en la pintura la falta de acierto del equipo en el lanzamiento exterior.

 

South Carolina perdió en casa contra Alabama en el partido más maratoniano de lo que llevamos de curso (86-90). Hasta 4 prórrogas hicieron falta el 8 de febrero para conocer al vencedor. La estrella local, Sindarious Thornwell, firmó unas cifras monstruosas, 44 puntos y 21 rebotes (10 ofensivos), pero compensó con sus 25 tiros libres anotados (de 33 lanzados) su pobre 9 de 25 en tiros de campo. El entrenador Frank Martin se culpó de la derrota por haber programado una serie previa de entrenamientos demasiado duros que dejaron agotados a sus jugadores. Ni Thornwell ni ninguno de sus otros dos mejores anotadores, PJ Dozier y Duane Notice, estaban frescos para lanzar. Aún así, su técnico mantuvo en pista 56 minutos al primero y 54 a los otros dos. El máximo encestador de Alabama fue Avery Johnson Jr (23 puntos), el hijo del entrenador. ¿Os suena el nombre? Avery Johnson padre jugó 16 temporadas en la NBA, ganando un anillo de campeón con los Spurs el 1999 anotando la canasta ganadora del quinto partido de la serie contra los Knicks. Como entrenador, llevó a los Dallas Mavericks a las finales del 2006 (ganadas por los Miami Heat).

Este no fue el único traspié de los Gamecocks. El 12 de febrero vencieron a Mississippi State, pero el 16, fueron derrotados por Arkansas en casa (76-83). Sindarious Thornwell jugó otro gran partido (27 puntos), pero tampoco fue suficiente. Los Razrobacks perdian de 14 en el minuto 6 de partido. Menos de 10 minutos más tarde, ganaban de 9 tras un parcial de 2 a 25. South Carolina fue por detrás en el marcador toda la segunda mitad, pero consiguió acercarse a un punto a 1:16 del final tras dos puntos de PJ Dozier.  Una afortunadísima canasta de Manuale Watkins acabó con su capacidad de reacción.

South Carolina sumó su tercera derrota en cuatro partidos en su visita a la pista de Vanderbilt (71-62). Los Gamecocks probaron su propia medicina ante un rival que decidió superar en defensa a uno de los mejores defensores de la NCAA.  Los Commodores impidieron a los visitantes anotar ninguna canasta en juego durante unos 9 minutos. En este tiempo el entonces 21 del ranking pasó de ganar 49 a 53 a perder 70 a 59, con Vanderbilt impulsado por los triples de Riley LaChance (14 puntos) y la anotación de Matthew Fisher-Davis (17 puntos) saliendo del banquillo. Thornwell superó los 20 puntos (21) por cuarto partido consecutivo, y de nuevo no fue suficiente para que South Carolina venciese.

En este estado de cosas, la visita del 21 de febrero a la pista de Florida se presentaba como un revulsivo o como un hundimiento casi definitivo. Fue lo segundo. Los Gators atraparon en su trampa defensiva a los visitantes que además vieron como un Thornwell (23 puntos, 10 rebotes, 11 de 11 en tiros libres) desactivado se cargaba muy rápido con dos faltas. Frank Martin tuvo que jugársela cuando los Gamecoks perdían de 12 a 5:30 del descanso dando entrada de nuevo a Thornwell. La jugada le salió bien, y South Carolina se recuperó con un parcial de 2 a 17. Aunque su liderato en el marcador les duró sólo 50 segundos.  Tras cerrarse la primera parte con un resultado de 35 a 33, en la segunda Kevaughn Allen (26 puntos, 7 rebotes, 13 de 14 en tiros libres) y Devin Robinson (14 puntos, 6 rebotes, 3 tapones) se encargaron de que Florida se apuntase un nuevo triunfo (81-66).

Florida, sin hacer ruido y tras 9 victorias consecutivas se mantiene al frente de la clasificación de la SEC, empatada con el único rival ranqueado al que venció en esta racha, Kentucky. Su final de calendario de cara a acabar primera la liga regular es complicado, debiendo visitar el feudo de los de Calipari. Si supera este escollo, aún tendrá que ganar como local a la cuarta, Arkansas, antes de cerrar esta fase de la temporada en la pista de Vanderbilt. Y todo ello sin poder contar sin su pívot titular, John Egbunu, fuera de combate por una grave lesión de rodilla.

La gran curiosidad de Florida es Canyon Barry, hijo de uno de los nombres míticos de la NBA, Rick Barry. Su padre era un gran anotador con un curioso estilo a la hora de lanzar tiros libres. El mismo que ha adoptado su hijo, con un elevado porcentaje de acierto (89,9% este curso). El escolta sénior ha batido el récord de lanzamientos de personal consecutivos anotados sin fallo de la Universidad de Florida. Ante Texas A&M llegó a los 39 seguidos. La racha se rompió en su siguiente partido, frente a Auburn, donde falló uno de sus doce tiros, el cuarto. Barry se consoló anotando 30 puntos.

West Coast

Gonzaga, único equipo invicto de la Division I, superó en su visita a la pista de Saint Mary’s  (64-74) el último obstáculo serio para mantener su imbatibilidad hasta el final de la liga regular de su conferencia. Los Gaels sólo fueron por delante en el marcador tras la canasta inicial de Evan Fitzner. El hombre montaña Przemek Karnowski (19 puntos, 8 rebotes) sumó 10 de los 12 primeros puntos de una Gonzaga que anotó 11 de sus 12 primeros lanzamientos de campo para escaparse. La ventaja visitante llegó hasta los 15 puntos. Saint Mary’s, el equipo que juega los ataques más largos de la categoría, aceleró su ritmo para remontar, y llegó al descanso 31-40 tras 6 puntos seguidos de su estrella, el pivot Jock Landale (24 puntos, 8 rebotes). El australiano se vio muy condicionado por las faltas intentando frenar a Karnowski y su socio en la pintura, el ala pívot Jonathan Williams (17 puntos, 9 rebotes). En la segunda mitad los Bulldogs se dedicaron a administrar su renta, liderados por Nigel Williams-Goss (14 punts, 3 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones), contrarrestando las rachas de acierto rivales.

A Gonzaga solo le quedan dos partidos para cerrar la liga regular, frente a la débil San Diego y la tercera de la clasificación a 6 triunfos de distancia, Brigham Young, y la única posibilidad de que no sea campeona en solitario es que pierda los dos. Y aún así, sería campeona empatada con la segunda, Saint Mary’s. Yo no apostaría a que los Bulldogs perdiesen ninguno de los dos.

Máquinas de anotar

Lamelo Ball es el hermano pequeño del base de UCLA Lonzo Ball. Aunque aún estudia en el instituto, ya genera tanta expectación como su hermano. El motivo, los 92 puntos que anotó en un partido con su centro de estudios, Chino Hill, 41 de ellos en el último cuarto.

Mike Daum marcó un nuevo récord anotador de la temporada en la Division I de la NCAA con los 51 puntos que anotó frente a Fort Wayne. El ala pivot (2,05) de South Dakota State, tercero del ranking de anotadores con casi 25 puntos de media, superó de un punto la marca que había establecido en enero el líder de esta categoría, Markus Keene de Central Michigan. Daum anotó 14 de sus 29 lanzamientos de campo (7 de 18 en triples) y 16 de sus 17 tiros libres. A sus 51 puntos les sumó 15 rebotes.

La imagen más lamentable del curso se vio en la Division III, en el partido entre Daniel Webster College y Southern Vermon, cuando Marquise Caudill (de Daniel Webster) dejó KO de un puñetazo a un oponente y aún luego intentó rematarlo con una patada en el suelo. La policía lo arrestó por su acción juntamente con otro jugador implicado en la tangana. A Caudill le han  caído 50.000 dólares (casi 47.500 euros) de multa.

 

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, el 23 de febrero del 2017

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NCAA: Duke se lleva un clásico vibrante

23 Feb

Esta semana se vivió un nuevo episodio de una de las grandes rivalidades de la NCAA, la que enfrenta a Duke y North Carolina. La victoria fue para los primeros en un partido apasionante. Kentucky se mantuvo invicta al frente del ranking, pero eso ha dejado ya de ser noticia.

No hay quien le tosa a Kentucky en el ranking. El equipo de John Calipari fue número 1 unánime una semana más, por delante de Virginia, Gonzaga, Duke y Wisconsin. Todos ellos mantuvieron sus posiciones de la lista anterior, al igual que Villanova, Arizona y Kansas por detrás suyo. La derrota de Louisville frente a North Carolina la hizo bajar del Top 10, y Utah lo aprovechó para colocarse novena por delante de Notre Dame.

Arkansas subió 6 posiciones en el Top 25, desde la 24 hasta la 18, y Southern Methodist pasó con alivio desde el puesto 25 al 21. Virginia Commonwealth bajó desde el número 20 al 25. West Virginia (23) y Ohio State (24), bajo aviso de expulsión la semana previa, no abandonaron la lista a pesar de sus derrotas. A falta de menos de un mes para el “Selection Sunday” (el día que se hace público el cuadro del torneo de La Locura de Marzo), el ranking parece que se estabiliza.

Duke le gana el clásico a North Carolina

Duke, cuarta del ranking, derrotó a North Carolina (92-90) a pesar de su mala noche en los tiros libres (15 de 30). El clásico por excelencia del baloncesto NCAA entre estos dos equipos de la Atlantic Coast empezó con un clarísimo dominio local. Justise Winslow (16 puntos, 7 rebotes) imponía su físico sobre Justin Jackson. Jahlil Okafor (12 puntos, 13 rebotes) leía perfectamente los dobles marcajes que recibía para habilitar a sus compañeros, especialmente a un Quinn Cook letal en el triple (22 puntos, 5 de sus 6 triples en la primera parte). Y cuando su defensor no recibía ayudas, el pívot demostraba su clase en el cara a cara. Hasta que se torció el tobillo a 3 minutos del descanso.

Los Tar Heels, que habían aguantado el chaparrón que les caía encima, le dieron la vuelta a la tortilla. Okafor seguía en juego, pero su movilidad reducida le hacía vulnerable frente a unos rivales más corpulentos que él. En ataque los interiores visitantes Kennedy Meeks (18 puntos, 7 rebotes), Brice Johnson (18 puntos, 12 rebotes) y Isaiah Hicks (12 puntos, 3 rebotes) también hacían estragos ayudados por un espectacular J.P. Tokoto (15 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias, 3 recuperaciones). Los visitantes ganaban de 10 faltando tres minutos y medio para acabar la segunda parte.

Un triple del freshman Winslow dio confianza a los de Krzyzewski. El hijo del exjugador del Estudiantes de la ACB continuó levantando los ánimos de los suyos con un mate. Otro novato, el base Tyus Jones (22 puntos, 7 rebotes, 8 asistencias),  forzó la prórroga con 9 puntos más aprovechando que Bryce Johnson no sentenció desde la línea de personal. En los 5 minutos añadidos Okafor se cebó con Kennedy aunque desaprovechó tres tiros libres para romper  el partido. Tyus Jones volvió a salir al rescate cuando Duke perdía de 3 a 2:50 del final. En el último minuto North Carolina no pudo encontrar a un desaparecido Marcus Paige (5 puntos, 2 de 11 en el tiro).

Okafor fue baja en el siguiente partido de Duke. Su equipo no le necesitó para borrar de la pista a Clemson (78-56).  Justise Winslow (20 puntos, 17 antes del descanso, 13 rebotes, 4 recuperaciones) acabó con sus rivales a partir del minuto 10 secundado por Quinn Cook (27 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias). North Carolina, por su parte, honró al difunto Dean Smith en su primer partido como local tras el deceso de su antiguo entrenador. El encuentro se saldó con un claro triunfo de los Tar Heels sobre Georgia Tech (89-60).

American

Southern Methodist, líder de esta conferencia, derrotó a la tercera Temple (67-58). Los Mustangs perdían de 8 al descanso, pero en la segunda mitad aparecieron Nic Moore (18 puntos, 4 asistencias) y Ryan Manuel (8 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) para salvar a la 21 del ranking de la derrota. Moore anotó 13 puntos en los segundos 20 minutos mientras Manuel clavó dos triples vitales. Acompañados por el pívot Cannen Cunningham, los dos exteriores pusieron fin a la racha de 7 triunfos seguidos de los Owls.

Atlantic Coast

La segunda del ranking Virginia lidera una de las conferencias más potentes de la Division I. Frente a Pittsburgh los Cavaliers no estuvieron inspirados en ataque. Por suerte para ellos, su defensa es consistente noche tras noche. En un lapso de casi 14 minutos sólo concedieron 3 puntos a los Panthers, lo que les permitió dominar al descanso 25 a 15. Los visitantes redujeron el margen en la segunda parte hasta que Virginia les volvió a dejar en el dique seco, primero 5 minutos y luego tras una breve recuperación 4 más. El máximo anotador de Pittsburgh, Michael Young, se quedó en 0 puntos. Los de Tony Bennett vencieron 61 a 49, y consiguieron que otro rival (y ya van 11) quedase frente a ellos con su peor anotación del curso.

Virginia también venció a Florida State, aunque este triunfo puede salirles muy caro. Malcolm Brogdon (10 puntos, 4 rebotes) y London Perrantes colisionaron entre ellos. El primero volvió al partido con 3 puntos en la ceja. Perrantes no volvió a jugar, y podría tener una fractura nasal. Si se confirma, sería otra baja de un jugador clave tras la de Justin Anderson. Mientras sus dos compañeros estaban siendo atendidos, el senior Darion Atkins (11 puntos, 4 recuperaciones) asumió el liderazgo. Dos datos destacan de este partido: que los Cavaliers impidieron que su rival consiguiera ninguna canasta de campo en los últimos 10:30 de partido, y que de sus 18 canastas en juego 17 fueron en la pintura /Anthony Gill sumó 13 puntos y 9 rebotes) o al contrataque.

Louisville, 12 del ranking, suspendió a su base titular Chris Jones por una violación de las reglas del equipo no relacionada con temas deportivos. Los jugadores de la autoexcluida del baile de marzo Syracuse aprovecharon su ausencia para reivindicar su talento. El pívot Rakeem Christmas (29 puntos, 8 rebotes, 4 tapones, 9 de 10 en los tiros de campo y 11 de 13 en los libres) fue el más destacado. Tras verse superado la semana anterior por el novato de Duke Okafor, ésta se vengó ante Montrezl Harrell (15 puntos, 9 rebotes, 4 asistencias). Los Orange barrieron de la pista a los Cardinals en la segunda mitad. En estos minutos decisivos Christmas sumó 18 de sus puntos. Harrell sólo 3. Michael Gbinije prolongó su extraordinaria racha de febrero con 18 puntos, 5 rebotes y 6 asistencias.

Chris Jones se reintegró a la disciplina del equipo antes de su compromiso contra Miami (tal vez la derrota anterior ayudó a su rápido retorno). El base fue decisivo en la segunda mitad, anotando 14 de sus 17 puntos, para que su equipo recuperase la desventaja de 10 puntos con la que había llegado al descanso.  Con la colaboración de un dominante Montrezl Harrell (21 puntos, 14 rebotes, 3 robos, 3 tapones), Jones hizo posible el triunfo de los de Rick Pitino por 55 a 53 después que un errático Angel Rodriguez (5 puntos, 1 de 12 en los tiros de campo) fallase un triple a falta de 3 segundos que podía haber cambiado el signo del encuentro. La jugada polémica de la noche fue el balón que Harrell le lanzó a la cara a un jugador rival, acción por la que fue castigado con una falta flagrante. El pívot de Louisville adujo que pretendía evitar una pérdida de pelota.

Notre Dame, décima del ranking, venció a Wake Forest (88-75) a pesar de un mal inicio: sólo anotó 1 de sus 12 lanzamientos de campo en los primeros 5 minutos. Lo compensó robando 3 balones en este lapso de tiempo. En la segunda mitad el panorama cambió por completo. Los Fightin Irish desequilibraron el duelo acertando en 10 de sus 15 primeros intentos tras el descanso, con 5  triples y un 2+1. En sus últimos partidos los jugadores de Tim Brey habían fallado demasiados tiros libres. Tras una semana de entrenamiento, el trabajo dio sus frutos. Frente a los Deamon Deacons transformaron 27 de 28. Jerian Grant (24 puntos, 10 asistencias, 5 recuperaciones) destacó en este aspecto con un impoluto 8 de 8. En la victoria sobre  Boston College (70-87) el acierto en el tiro  de campo de los irlandeses fue del 66%.

Atlantic 10

Virginia Commonwealth, última del Top 25, superó su primer aviso de expulsión con un cómodo triunfo frente a la bisoña Saint Louis (74-54), un equipo que vio como todo su quinteto titular se graduó a final del pasado curso. Antes del partido frente a Massachusetts (78-72), los Rams retiraron la camiseta de Bradford Burgess (2008-12). Su hermano Jordan acabó con la remontada de los Minutemen (parcial de 0 a 12) en la segunda parte con un triple y un tapón en la jugada posterior. El espectáculo lo puso su compañero Mo Alie-Cox.

Big East

Sterling Gibbs, máximo anotador de Seton Hall (16,9 puntos por partido), fue sancionado con dos partidos de castigo tras pegar al base Ryan Arcidiacono en la clara derrota de los suyos frente al líder destacado de esta conferencia, Villanova (80-54). Los Pirates empezaron la liga regular de la Big East derrotando a Saint John’s y a la propia Villanova. Con un record de 12 victorias y 2 derrotas se colaron en el ranking de AP. Desde entonces sólo han sumado 3 triunfos en 13 partidos y sus esperanzas de ser invitados al torneo de marzo se han esfumado. Hay tensión en el vestuario, y algunas informaciones apuntan al talentoso freshman Isaiah Whitehead y su entorno como los causantes de la misma. Villanova cerró la semana derrotando a la colista Marquette (76-87).

Butler, 19 mejor equipo para los votantes de AP y segunda de la Big East, pasó muchos apuros en su visita a Creighton (56-58). Kellen Dunham anotó 12 de sus 19 puntos en la primera parte, aunque fueron contrarrestados por los 11 de Austin Chatman (17 puntos) en este período. Tras el descanso Chatman se centró en secar a Dunham aunque eso también mermó su eficacia en ataque. Devin Brooks (17 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) por los de casa y Roosevelt Jones (18 puntos, 6 rebotes, 6 asistencias) por los visitantes asumieron entonces el protagonismo ofensivo. Los Bluejays dominaban de 6 a 3:14 del final pero apareció Alex Barlow, decisivo con un robo de pelota que acabó en un 2+1 y un rebote ofensivo que permitió a Jones anotar la canasta del triunfo de los Bulldogs.

En su siguiente encuentro Butler encajó un duro correctivo en la pista de Xavier (73-56). Los Musketeers, que nunca fueron por detrás en el marcador, consiguieron  llegar al descanso con 11 puntos de ventaja tras dar un estirón en los 3 últimos minutos de la primera parte. Myles Davis (18 puntos, 3 asistencias, 4 recuperaciones) y Dee Davis empezaron la segunda mitad muy entonados. Trevon Bluiett (11 puntos, 3 rebotes) y J.P. Macura elevaron la renta hasta los 29 puntos a 5:49 del final, momento en el que su entrenador dio por finalizado el encuentro haciendo entrar en la pista a sus reservas.

Big 10

La número 5 Wisconsin sumó ante Penn State (47-55) su triunfo 24 del curso en 26 partidos jugados, el mejor arranque de su historia. Los Badgers claudicaron de la tarea de intentar frenar a D.J. Newbill (29 puntos, 3 rebotes, 3 asistencias) para centrarse en anular al resto del equipo rival. El resto de los Nittany Lions sumó 18 puntos. Minnesota tampoco fue un escollo insalvable para el líder firme de esta conferencia (63-53) que suma 10 victorias consecutivas.

Maryland, 15 del ranking, se está doctorando en finales ajustados. Los Terrapins vencían a Nebraska 56 a 54 a 4 minutos del final cuando el freshman Melo Trimble (26 puntos, 6 rebotes, 5 asistencias) decidió que había llegado su momento. Desmoralizó a sus rivales con dos triples cuando se agotaba el tiempo de posesión, y les remató con 5 tiros libres. En total 11 puntos suyos por ocho de su rival Walter Pitchford (19 puntos, 7 rebotes). Jake Layman (14 puntos, 5 rebotes) por los locales y Nick Fuller por los visitantes establecieron en el marcador el 69 a 65 definitivo. La figura de los Cornhuskers Terran Petteway tuvo una mala noche cara a canasta (8 puntos, 2 de 14 en los tiros). El conjunto que entrena Mark Turgeon ha ganado sus últimos 3 partidos con un margen favorable total de 9 puntos.

Michigan State, tercera de la Big 10 empatada a victorias con Maryland y Purdue, venció a Michigan (67-80) gracias a su excelente porcentaje en el lanzamiento de dos puntos (78,1%). Fue un derbi peculiar. Normalmente, uno de ambos (o los dos) figuran en el ranking. En esta ocasión, ninguno de los dos equipos figuraba en el Top 25. Y también porque hacia 5 temporadas que los Spartans no vencían en Ann Arbor. Los séniors Branden Dawson (23 puntos, 13 rebotes, 4 asistencias) y Travis Trice (22 puntos, 7 asistencias) podrán graduarse tranquilos con un triunfo en la pista del gran rival en su currículum universitario.

Los Wolverines recuperaron ánimos, y falta que les hacen, con un triunfo sobre la penúltima del ranking Ohio State (64-57). Zak Irvin (15 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias) y Ricky Doyle protagonizaron un buen inicio para los locales, que consiguieron 20 puntos de ventaja a 6:39 del descanso con un triple de Andrew Dakich. Ocho puntos consecutivos de D‘Angelo Russell (16 puntos, 5 rebotes), desaparecido hasta entonces, despertaron a unos Buckeyes que se pusieron a 3 puntos en la falta de 7 minutos para el final. Un triple de Zak Irvin cortó la remontada.

Los jugadores de Purdue celebran un concurso de tiros libres la mañana previa a todos sus partidos. A. J. Hammons no había ganado ninguno hasta el del día del encuentro frente a Indiana. Su triunfo le dio confianza para convertir los dos que lanzó a 4 segundos del final, y que certificaron el triunfo de los Boilermakers por 63 a 67 con 20 puntos, 4 rebotes y 4 tapones del pívot. Yogi Ferrell lideró a los Hoosiers con 21 puntos, 5 rebotes y 4 asistencias. El base falló el triple que podía haber puesto por delante en el marcador a los locales faltando 8 segundos de juego, pero eso no empaña su hasta ahora brillante temporada. La jugada de la noche fue este mate de Jon Octeus

Big 12

La 23 del listado de AP West Virginia superó a la 8 Kansas (62-61). Los Mountaineers son el equipo de la NCAA que recupera más balones y fuerza más pérdidas a sus rivales gracias a su presión a toda pista. Aunque eso suponga un desgaste enorme para sus jugadores. Jevon Carter (13 puntos, 6 rebotes) y  el héroe de la noche Juwan Staten (20 puntos, 4 asistencias) sufrieron rampas durante el encuentro. Frank Mason (18 puntos) había fallado para los visitantes una entrada a 8 segundos del final.  En la siguiente jugada Staten cruzó la pista en un eslálom frenético para sumar los dos puntos clave. Todavía le quedaron fuerzas para presionar a Perry Ellis (19 puntos, 5 rebotes). El ala pívot de la líder de la conferencia falló lo que parecía una fácil entrada a canasta.

Perry Ellis se desquitó de esta jugada con los 23 puntos y los 7 rebotes que firmó en el triunfo sobre Texas Christian (81-72) que les permite mantenerse líderes en solitario de la Big 12. West Virginia, por su parte, superó a la penúltima del ranking Oklahoma State (63-73). Los visitantes cimentaron su triunfo en sus dos puntos fuertes, las pelotas recuperadas y el rebote ofensivo (18 de sus 37 rechaces fueron en el aro contrario, mientras que los Cowboys acabaron con un total de 20 capturas entre ofensivas y defensivas).Tras llegar al descanso con empate a 25, dos triples seguidos de Daxter Miles Jr dieron inicio al despegue definitivo de los Mountaineers, alimentado por 16 puntos de Gary Browne (18 puntos, 8 rebotes) y otros 16 del base Juwan Staten (22 puntos, 7 asistencias). Browne destacó además en la defensa sobre el tirador Phil Forte (10 puntos, pero 8 de tiros libres).

Forte había sumado 13 puntos con un 3 de 11 en el tiro frente a la 14 del ranking Iowa State. Ya sabemos que le pasa a su equipo cuando el jugador firma estos porcentajes: que pierde (65-70). Fue la gran noche del ala pívot visitante Jameel McKay (17 puntos con sólo 2 canastas anotadas, 14 rebotes de los cuales 9 ofensivos y 4 tapones). Los Cyclones, que le ganaron la batalla del rebote a sus rivales sumando 21 de sus puntos en segundas oportunidades, entraron en los 5 minutos finales un punto arriba en el marcador. Los Cowboys les endosaron un parcial de 5 a 0 con 4 puntos de Le’Bryan Nash (13 puntos, 6 rebotes) que les ponía contra las cuerdas, pero el equipo de Fred Hoiberg reaccionó con otro parcial de 0 a 9 en los últimos 2 minutos y 20 segundos.

Las esperanzas de Texas de recuperar un lugar en el Top 25 desaparecieron por completo tras su derrota frente a Iowa State (77-85). Los Cyclones llevaban una mala noche en los tiros libres (3 de 9 en los primeros 36 minutos de juego), así que cuando los locales se vieron 10 abajo a 4 minutos del final recurrieron descaradamente a las faltas para remontar. El tiro les salió por la culata. Los jugadores visitantes anotaron 18 de sus 24 lanzamientos de personal. Su acierto arruinó la gran segunda parte de los tejanos Kendal Yancy (29 puntos, 5 rebotes, 6 de 9 en triples) y Isaiah Taylor (23 puntos, 7 asistencias), autores de 38 de los 46 puntos de su equipo tras el descanso.

Los tejanos venían de ver como Oklahoma, 17 de la lista de 25, rompía su racha de 3 victorias consecutivas (71-69). La defensa de los Longhorns anuló al tirador local Buddy Hield (12 puntos, 4 de 17 en tiros de campo) mientras Myles Turner dominaba en la pintura con 17 puntos, 10 rebotes y 6 tapones. Con dos tiros libres del pívot los visitantes ganaban de 6 a 3:30 de acabar el encuentro. Y entonces Jordan Woodard (13 puntos, 5 asistencias), el único titular de los Sooners con una media anotadora por debajo de la decena de puntos, asumió el control. El base anotó 6 puntos, recuperó 1 balón y dio una asistencia frente a un contrincante que se esfumó de la pista.

Oklahoma también ganó su siguiente duelo por un estrecho margen. Los Sooners ganaban de 6 en la pista de la última de este grupo Texas Tech con solo 101 segundos por jugarse. Los Red Raiders redujeron distancias. A 7 segundos del final, 3 abajo en el marcador, Todrick Gotcher (18 puntos) falló el primero de sus dos tiros libres. Tras un tiempo muerto, falló intencionadamente el segundo. Mientras Isaiah Manderson (13 puntos, 8 rebotes) capturaba el rebote ofensivo, él se fue a la línea de 3 puntos para conseguir el triple que dio paso a la prórroga. En el tiempo añadido Buddy Hield (8 puntos) con 2 triples y Isaiah Cousins (22 puntos) con 4 puntos llevaron a los visitantes al triunfo por 75 a 79.

Baylor dejó atrás una racha de dos derrotas venciendo a Texas Tech (49-54). Taurean Prince (22 puntos, 4 rebotes, 3 recuperaciones) impulsó a los Bears en una primera parte floja con 18 puntos. La 20 del ranking perdía de 6 cuando un parcial de 0 a 13 (con 12 puntos de Prince) le permitió irse al descanso ganando 26 a 34. En la segunda parte los locales volvieron a empatar aprovechando que su rival extravió de nuevo su puntería. Prince anotó dos canastas para despertar a su equipo y Royce O’Neale abrió la brecha definitiva con un triple. Más fácil fue su siguiente triunfo sobre Kansas State (69-42). Rico Gathers, con 13 puntos y 10 rebotes, sumó su doble doble número 14 de la temporada.

Colonial Athletic Association

Hofstra venció a Towson 82 a 87 después de anotar 21 de sus últimos 23 puntos desde la línea de tiros libres. Amen Tanksley y Juan’ya Green fueron los máximos anotadores del equipo con 21 puntos por cabeza y un excelente porcentaje en el lanzamiento de 1 punto (14 de 15 el primero, 10 de 11 el segundo). En realidad, ambos equipos estuvieron muy acertados en esta faceta. Los locales convirtieron 21 de sus 25 intentos, y los visitantes 37 de 42. La derrota posterior de Hofstra ante William&Mary (78-80) dejó a 4 equipos empatados al frente de la clasificación: Northeastern, William&Mary, James Madison y UNC Wilmington.

Missouri Valley

Se mantuvo el empate en el liderazgo de esta conferencia entre la 11 del Top 25 Northern Iowa y la 13 Wichita State. Ambos equipos resolvieron con facilidad sus compromisos. Los primeros superaron a la Loyola de Illinois (39-58) y  a Bradley (56-39). Los Shockers hicieron lo propio con Southern Illinois (62-84) y Evansville (62-43).

Pacific 12

La derrota de la 9 del ranking Utah en la pista de Oregon (69-58) rompió el empate que existía al frente de esta clasificació entre los Utes y la 7 Arizona. Los Ducks asumieron el mando en el marcador desde el minuto 15 de juego de la primera parte, aunque con ventajas oscilantes. Fue el freshman Dillon Brooks (19 puntos, 7 rebotes) el que decantó el partido a falta de 7 minutos para el final. Primero, anotó 7 puntos de una tacada. Y luego, tras un par de canastas visitantes, 4 más.

La racha de Brooks coincidió con la locura triplista de sus rivales. Hasta 11 lanzaron en estos minutos, convirtiendo tan solo 3. Utah acabó el encuentro con más tiros de 3 (29) que de 2 (23). Delon Wright fue el único de su equipo con un buen porcentaje desde la distancia (20 puntos, 4 de 7 en triples). Previamente los Utes habían salido victoriosos de la pista de Oregon State (37-47) en un partido ultradefensivo. Fue la primera derrota del curso como locales de los Beavers.

Arizona arrolló a Southern California (87-57) la noche en la que homenajeó a uno de sus exjugadores, Jason Terry. Frente a UCLA, los de Sean Miller necesitaron 6 minutos para sumar sus primeros puntos en la primera parte y casi 7 para hacer lo mismo en la segunda. Y aún así, fueron capaces de vencer (57-47). Los suplentes Gabe York y Dusan Ristic (22 puntos entre ambos en el primer período) permitieron a los locales llegar al descanso con 14 puntos de ventaja, un margen que se esfumó en un parcial de 0 a 17. Unos buenos 5 últimos minutos del base T.J. McConnell (11 puntos, 5 asistencias) aseguraron la victoria de Arizona (57-47). UCLA venía de encajar una derrota que complica mucho una posible invitación para el gran torneo de marzo a manos de Arizona State (68-66). Savon Goodman (20 puntos, 12 rebotes) se comió en la pintura a un desconocido Tony Parker (2 puntos, 1 rebote y 5 faltas en 20 minutos).

Washington rompió una racha de 7 derrotas, 6 de ellas coincidiendo con la expulsión del equipo del pivot Robert Upshaw, con una victoria sobre Washington State (84-87). Andrew Andrews lideró a los Huskies con 35 puntos, 23 de ellos tras el descanso. Suyo fue también el triple definitivo a 2,7 segundos del final. Los vencedores habían salvado un primer matchball tras 15 minutos de juego, cuando perdían de 11. Dos triples de Andrews y 7 puntos de Nigel William-Goss (20 puntos, 6 asistencias) permitieron al equipo llegar al descanso a 4 puntos abajo en el marcador.

Southeastern Conference

En su primer partido de la semana Kentucky marcó su mejor inicio histórico (26 victorias, 0 derrotas) superando a Tennessee  48 a 66. Los Volunteers mantuvieron el partido ajustado gracias a su acierto en el tiro durante la primera mitad (54,2%)  y la mala puntería de sus rivales en los triples durante todo el encuentro (5 de 22). Los locales entraron en los 9 últimos minutos 4 puntos por debajo en el marcador del único equipo invicto de la categoría, pero en ese tiempo restante un parcial de 4 a 18 acabó con sus ilusiones.

Los Wildcats aún dieron menos opciones a Auburn (110-75). El equipo de Calipari marcó distancias de inicio con un marcador de 23 a 2 gracias a su alto porcentaje en el lanzamiento (64,7%) y su dominio total del rebote (44 a 22). Karl Towns anotó 19 puntos, capturó 10 rebotes y puso 4 tapones jugando 21 minutos. Tyler Ulis y Willie Cauley-Stein nos regalaron una jugada digna de los Globetrotters.

Arkansas, 18 del ranking, sufrió para solventar un a priori fácil compromiso frente a Mississipi State (61-65). Los Razorbacks no acertaban sus tiros y además se veían incapaces de controlar el rebote. Pero aún les quedaba su defensa, con la que forzaron 23 pérdidas de balón a su rival. A 6:30 del final perdían de 2, pero en los siguientes 6 minutos dejaron a los locales en blanco para sumar un parcial de 0 a 8. Este resultado y su victoria previa frente a la colista Missouri (84-69) consolidan al equipo en el Segundo lugar de la SEC. Michael Qualls sumó 21 puntos en el primer triunfo de la semana, además de dejarnos un tremendo mate.

Ole Miss, con el pívot español Sebas Saiz en el quinteto titular, está trabajando duramente para conseguir ser una de las invitadas de la Locura de Marzo. Si lo consigue, gran parte del mérito será de Stefan Moody. En la pista de Mississippi State el junior contribuyó al triunfo de los suyos (65-71) con 29 puntos, 6 rebotes y 4 recuperaciones. Moody anotó 8 de sus 12 tiros de tres, 6 en la segunda parte. En la victoria sobre Tennesse (59-57) la estrella de los Rebels aportó 22 puntos (6 de 11 en triples), 4 rebotes y 6 recuperaciones.

Florida afrontó sus partidos de esta semana sin dos de sus jugadores claves, el lesionado Michael Frazier y el sancionado por violar las normas del equipo Dorian Finney-Smith. El freshman Devin Robinson (12 puntos, 6 rebotes) consiguió los dos puntos clave para superar a Vanderbilt con un mate a 2 segundos del final (50-47). Frente a LSU los de Billy Donovan sucumbieron claramente (70-63) al no encontrar la manera de frenar a Jarell Martin (28 puntos, 13 rebotes). Martin adornó su gran partido con un mate de concurso. Durante sus años de instituto ya había hecho otra jugada similar.

Southern

Virginia Military venció en la pista de Western Carolina en el partido con la anotación más alta de esta última semana (111-113). Julian Eleby lideró a los Keydets con 43 puntos (8 de 15 en triples), 17 de los cuales en las dos prórrogas que fueron necesarias para determinar el vencedor de este disputado encuentro. En el bando local, James Sinclair consiguió 40 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias y 4 recuperaciones, y Torrion Brummitt 31 puntos y 8 rebotes.

West Coast

Kyle Wiltjer se exhibió en el triunfo de la tercera del ranking Gonzaga en la pista de Pacific (74-86). El ala pívot se fue hasta los 45 puntos (7 de 10 en triples), 6 rebotes y 4 asistencias. El hijo del antiguo pívot del F. C. Barcelona entró en ignición a los 2 minutos y medio de juego anotando 17 puntos en el parcial de 10 a 22 que puso por delante a su equipo. Wiltjer también fue el autor de 23 de los 31 puntos que los Zags consiguieron en los últimos 14 minutos de partido, frenando el intento de reacción local capitaneado por T.J. Wallace (19 puntos) y David Taylor (18 puntos, 5 de 7 en triples). Una noche increíble más propia de un videojuego que de un partido real.

Gonzaga prácticamente se aseguró acabar primera la liga regular con un triunfo frente a la segunda de la West Coast Saint Mary’s (60-70). Los Gaels, conscientes de que era su última oportunidad, llegaron a ganar de 17 en la primera parte liderados por Brad Waldow (19 puntos, 11 rebotes) y Aaron Bright (17 puntos). A 11 minutos del final su ventaja era de 10 puntos. A partir de ese instante los Bulldogs monopolizaron los rebotes y se mostraron acertadísimos en el tiro (9 de 12) para sumar un parcial final de 29 a 9 con 11 puntos de Kyle Wiltjer (16 puntos, 12 rebotes). Gonzaga, invicta en su conferencia, necesita una victoria en los 3 partidos que le quedan para proclamarse matemáticamente campeona.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, febrero 2015

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