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Karl-Anthony Towns, el rey del draft de la NBA del 2015

27 Jun

El draft del 2015 aupó a la gloria del baloncesto a un joven de la República Dominicana, Karl-Anthony Towns. Al menos, mientras el pívot sea capaz de rendir conforme a las muchas cualidades que se le suponen.

Karl-Anthony Towns pasará a la historia como el número 1 del draft del 2015, elegido por los Timberwolves de Minnesota. Este joven pívot de la República Dominicana, de 2,13 de altura, no ha mostrado todas las posibilidades de su juego en su única temporada NCAA en Kentucky. La superpoblación de talento en el equipo universitario llevó a su entrenador John Calipari a plantear durante muchos partidos una estrategia de dos unidades bien diferenciadas que se repartían los minutos. De aquí que los números de Towns no sean espectaculares, dado que no ha tenido los mismos minutos que otros de los elegidos en esa noche de alegrías para unos y decepciones para otros.

Pero el pívot ha hecho gala de carácter apareciendo en todos los momentos complicados por los que los Wildcats han pasado este curso. No ha podido exhibir plenamente su lanzamiento de larga distancia, pero si su capacidad de resolución en la zona. Se ha hecho presente en defensa ocupando todos los espacios en la pintura que su estatura y envergadura le han permitido. Y ha dejado evidencias de que puede jugar de 4 compartiendo alineación con Willie Cauley-Stein, elegido con el número 6 por los Kings de Sacramento.

Disipada la incógnita del número 1, se daba por descontado que Los Angeles Lakers elegirían en la segunda posición al otro aspirante a encabezar el draft, Jahlil Okafor. Pero los californianos tienen sus propios intereses y eligieron a D’Angelo Russell, un jugador de 1,95 que en su única temporada universitaria ha alternado las posiciones de base y escolta en Ohio State. Domina el bote, tiene tiro, y lo más importante, entiende este deporte como pocos. Su visión de juego es increíble, y su sentido del espectáculo destacable.

La franquicia de Los Angeles quiere reforzar su juego interior, y para ello se está moviendo en dos líneas paralelas. En el mercado de agentes libres que se abre el 1 de julio intentará hacerse con los servicios del ala-pívot de los Portland Trail Blazers LaMarcus Aldrige. Tan claro tienen en Oregon que su jugador se va que enviaron a los Brooklyn Nets a Steve Blake y al número 23 de la noche, Rondae Hollis-Jefferson, a cambio del pívot Mason Plumlee y la selección de los Nets Pat Connaughton, 14 de la segunda ronda. Aldridge parece decidido a aceptar una posible oferta de los Spurs, pero por si acaso los Lakers le tentarán.

Al tiempo, los angelinos negocian con los Sacramento Kings para hacerse con el pívot DeMarcus Cousins. Su entrenador George Karl ha tenido suficiente con menos de media temporada (firmó un contrato por 4 temporadas el 17 de febrero de este año, dirigiendo 30 partidos de liga regular) para hartarse de él. La situación ha degenerado hasta un “o él o yo”. ¿Y cuál ha sido la primera elección de los Kings en este draft, con el número 6? Willie Cauley-Stein, el pívot con las mejores condiciones atléticas de la promoción. El jugador de Kentucky se mueve con una agilidad, coordinación y velocidad impropias de un hombre de 2,13.

Si finalmente se llega a un acuerdo de traspaso con los Kings, los Lakers necesitarán algo que dar a cambio de DeMarcus Cousins. Y esa pieza sería sin duda Russell. Si consiguen conservarlo sea porque la operación no cuaje o a los Kings no les interese el jugador (cosas más raras se han visto), el combo-guard será clave para alimentar a los hombres altos del equipo al tiempo que deberá completar un curso acelerado de liderazgo al lado de Kobe Bryant antes de asumir los galones del equipo.

Y finalmente Okafor cayó en el número 3. Si me habéis leído a lo largo de la temporada NCAA, no hace falta que os explique mucho de este pívot de 2,10. En mi opinión, el mejor pívot universitario en lo que se refiere a aspectos técnicos de lo que llevamos de siglo. Sus movimientos en la pintura son inacabables, su juego de pies imparable, su definición precisa, su instinto para el rebote en ataque certero y su visión para asistir desde el poste bajo determinante. Es una máquina de hacer puntos en el juego interior. Flojea en defensa, pero eso con trabajo es mejorable. ¿Y porque no ha sido el número 1? Porque es el representante de una vieja estirpe ahora en desuso, el pívot puro. No es especialmente atlético, no puede jugar abierto y su tiro exterior no es ninguna amenaza. En la NBA de los 80-90, o en un baloncesto más posicional como el europeo, sería una estrella desde el primer minuto. En la NBA del small-ball, habrá que ver cómo encaja.

El problema es que su destino son los Sixers de Filadelfia, el equipo más disfuncional que recuerdo. En la primera ronda de los tres últimos drafts, vía elección directa o cambio, se han reforzado con pívots. En el 2013 obtuvieron a Nerlens Noel. En el 2014 a Joel Embiid. Ambos jugadores se pasaron su primera temporada en blanco por culpa de unas lesiones previas a su debut profesional. Noel ya está recuperado de su rodilla, pero Embiid ha sufrido una recaída en la fractura de su pie. ¿Han elegido a Okafor por si acaso? ¿Lo han seleccionado porqué será el único de los tres que no llega lesionado de la NCAA y podrá debutar en su primer año? ¿Planean hacer un quinteto íntegramente de interiores, o es que no han contado cuantos pívots de progresión tenían?  Y aún suerte que el ala pívot Dario Saric, al que eligieron también el año pasado, ha decidido seguir una temporada más en el Anadolu Efes turco. Yo tampoco tendría prisa en comprar un billete de avión para Filadelfia.

El desembarco de la ACB

Con el número 4 de la noche los Knicks de Nueva York eligieron al jugador del Baloncesto Sevilla Kristaps Porzingis. El letón mejoró mucho sus opciones de draft con sus entrenamientos privados para los diferentes equipos de la NBA en las semanas previas a la gran noche. Aun así, estos méritos no son visibles para el aficionado. Eso explicaría los abucheos que la decisión de Phil Jackson, responsable de fichajes de la franquicia Phil, despertó entre los aficionados del equipo presentes en la pista de su gran rival, el Barclays Center de los Brooklyn Nets. Ni la estrella del equipo, Carmelo Anthony, está de acuerdo con Jackson. Melo duda que Porzingis pueda tener un impacto inmediato en la liga, consciente de que a él se le está pasando el arroz para ganar su anillo.

La decepción en los Knicks viene alimentada por el hecho de que durante este último mes se ha dado por hecho que el elegido sería Justise Winslow, procedente de la Universidad de Duke y que ha acabado en los Miami Heat en la décima posición. El hijo del exACB Ricky Winslow ha brillado a las órdenes de Mike Krzyzewski, mejorando conforme avanzaba la temporada hasta completar un “March Madness” muy destacable. Y los aficionados neoyorquinos lo han podido ver en directo mientras el jugador del Sevilla era un desconocido para ellos. Winslow tiene un físico ya maduro para la NBA, y un juego muy completo. Pero aún no se ha enfrentado contra jugadores más veteranos de forma regular. Y en eso Porzingis le saca ventaja.

El jugador del FC Barcelona Mario Hezonja fue elegido por los Orlando Magic con el número 5. Con el sueldo que le garantiza su posición no tendrá problemas para pagar la cláusula de rescisión de su contrato con los azulgranas. Un alero prometedor que cae en un equipo joven repleto de talento y sin más objetivo que colarse en los play-offs. En definitiva, un proyecto ilusionante y poco exigente a priori, ideal para que el talento croata evolucione y se aclimate al que se supone es su hábitat natural. A propósito de Hezonja, me permitiré una reflexión. El Barça lo fichó sabiendo que el jugador saltaría a la NBA en un máximo de 4-5 años. La primera temporada la pasó en el filial, la segunda estuvo en el primer equipo pero fue el descartado habitual de una plantilla larga junto con Marko Todorovic, y la tercera ha gozado de minutos muy limitados. Supongo que nadie ahora se sorprenderá de su marcha antes de finalizar el contrato.

Porzingis y Hezonja no han sido los únicos jugadores de la liga española seleccionados en este draft del 2015. A los Knicks parece gustarles el juego interior del Sevilla, ya que maniobraron para hacerse con el número 35 (quinto de la segunda ronda), Guillermo Hernángomez, en un cambio con los Sixers. Los Atlanta Hawks seleccionaron con el número 50 al sueco Markus Eriksson, el alero del FC Barcelona que se ha perdido casi toda la temporada por una lesión de rodilla. Dani Díez, el alero del GBC, acabó en los Portland Trail Blazers tras ser elegido por los Utah Jazz con el número 54. Tres posiciones más abajo los Denver Nuggets se hicieron con los derechos del serbio Nikola Radicevic, base del Baloncesto Sevilla.

Kentucky, 6 de 7

La Universidad de Kentucky presentaba 7 jugadores a este draft. Como ha afirmado su entrenador John Calipari, la temporada de los Wildcats no se acaba en la Final Four de la NCAA sino con el draft de la NBA. En este sentido, ha sido todo un éxito. El número 1 ha sido para ellos gracias a Karl-Anthony Towns. Su compañero en la pintura Willie Cauley-Stein ha conseguido el número 6. Los Utah Jazz gastaron su primera elección,  la 12 de la primera ronda, en el alero Trey Liles. Su compañero, el escolta Devin Booker, fue seleccionado a continuación por los Phoenix Suns.

Ya en la segunda ronda, los Phoenix Suns se hicieron con los derechos del base Andrew Harrison con el número 44 y le enviaron a los Grizzlies de Memphis. El pívot Dakari Johnson fue escogido con el número 48 por los Oklahoma City Thunder. El único de los aspirantes de Kentucky a ingresar en la NBA que no tuvo la suerte de ser seleccionado fue el escolta Aaron Harrison, el gemelo de Andrew. El primero con Calipari al frente de Kentucky que intenta el salto a la NBA antes de graduarse y no es seleccionado.  Ahora le queda la opción de luchar en las ligas de verano para conseguir su hueco en la liga (en las filas de los Charlotte Hornets).

Aaron Harrison no ha sido el único jugador con expectativas de ser nominado en el draft que finalmente se ha quedado sin su premio.  Como interiores destacan Cliff Alexander (Kansas), Chris Walker (Florida) y Alan Williams (UC Santa Barbara). Los dos primeros no han hecho una buena temporada y al tercero le faltan centímetros para la NBA. Como escoltas tenemos a Terran Petteway (Nebraska), Dez Wells (Maryland), Michael Frazier (Florida) y Wayne Blackshear (Louisville). Petteway no ha sido el de la temporada 2013-14, Wells es más penetrador que tirador, el curso de Frazier ha sido irregular y Blackshear, sobrado de físico, debe consolidar un poco más su tiro. Como bases, han quedado fuera del draft Ryan Boathright (Connecticut) y Quinn Cook (Duke). El primero es un excelente defensor y director, y el segundo un buen triplista. Dos jugadores interesantes para el baloncesto europeo.

Twitter lo carga el diablo

Los Chicago Bulls se decantaron, con el número 22 de la primera ronda, por el ala pívot procedente de la universidad de Arkansas Bobby Portis. Un interior que ha demostrado una buena capacidad anotadora y reboteadora. En estos últimos playoffs una de las carencias del equipo de Chicago han sido los problemas de sus hombres altos, exceptuando a Pau Gasol, para anotar. Portis podría ser la solución.

El jugador, sin embargo, es el protagonista de un caso “Guillermo Zapata”. El regidor madrileño ha tenido que desistir de ser concejal de cultura del Ayuntamiento de Madrid, con Manuela Carmena de alcaldesa, por unos desafortunados tweets de hace 4 años con chistes de muy mal gusto. Portis, también hace 4 años, publicó en esta red social un par de mensajes críticos con Pau Gasol y Derrick Rose. Evidentemente, tras ser elegido por los Bulls los borró y publicó un mensaje de disculpa.

No fue el único jugador de la noche con un pasado en twitter. Larry Nance Jr, elegido por Los Angeles Lakers con el número 27 de la primera ronda, publicó un mensaje el 1 de mayo del 2012 sobre el caso de violación en que se vio implicada la estrella de su futuro equipo, Kobe Bryant. El tweet fue borrado minutos después de su selección, pero no pasó desapercibido. El mánager general de los Lakers Mitch Kupchak ya mantuvo una conversación con el alero de la Universidad de Wyoming, e hijo del ganador del primer concurso de mates de la historia de la NBA. Ahora falta por ver que le dice Kobe.

La epopeya de Luke Ridnour

Luke Ridnour ha dado un ejemplo de movilidad laboral. Con 34 años, ha disputado 12 temporadas en la NBA desde que fuera elegido en el puesto 14 de la primera ronda del draft del 2003 por los Seattle Supersonics (el traslado a Oklahoma de esta franquicia el año 2008 dio lugar al nacimiento de los Oklahoma City Thunder). Hasta ahora, había jugado en 5 equipos diferentes: Sonics, Milwaukee Bucks (en dos etapas), Minnesota Timberwolves, Charlotte Hornets y Orlando Magic.

Entre el dia 24 y el día 25 de junio, en vísperas del draft, el veterano cambió 3 veces de equipo. Sin tiempo para acabar de hacer las maletas, Ridnour veía como su destino variaba en unas pocas horas. Una situación desesperante propiciada por el hecho de que el segundo año del contrato de 2 temporadas que firmó el 26 de julio del 2014 con los Magic no está garantizado y puede ser cortado sin problemas. Y así el jugador se ha convertido en moneda de cambio entre equipos para acabar de cuadrar las cifras de las operaciones pre-draft. No interesan sus cualidades de base sino la posible caducidad de su ficha.

Orlando le envió a los Memphis Grizzlies a cambio de los derechos del letón Janis Timma (el último de los jugadores en ser elegido en el draft del 2013 con el número 30 de la segunda ronda). Memphis lo canjeó con los Charlotte Hornets a cambio de un Matt Barnes que había aterrizado en Charlotte sólo diez días antes procedente de los Clippers (en el traspaso de Lance Stephenson). Ridnour ha acabado finalmente en los Thunder de la ciudad de Oklahoma que han cedido a los Hornets a Jeremy Lamb y una segunda ronda del draft del 2016.

La pretemporada del verano del 2009 de Quentin Richardson fue de récord. El alero de los Knicks fue traspasado a los Grizzlies, quienes a su vez lo enviaron a los Clippers, de donde salió en dirección a los Timberwolves para acabar finalmente en los Heat. Richardson cambió 4 veces de equipo, pero lo hizo en un lapso de 2 meses de tiempo. Ridnour ha vestido 4 camisetas distintas (contando la de partida) en menos de 2 días. Los aficionados de los equipos de paso no han tenido tiempo ni de ir a la tienda a comprar la camiseta con su nombre. Si es que alguno tuvo esa intención.

Se acaba la temporada

La noche del draft marca el final de la temporada…o el inicio de la siguiente, según se mire. En mi caso personal, opto por la primera opción. A partir de ahora, y hasta que se reanude la actividad, la periodicidad de mis artículos disminuirá. Seguiré atento al mercado de verano, con un especial seguimiento del futuro contrato de Marc Gasol (el gran tema de este verano que más de cerca nos atañe). Pero no publicaré todas las semanas. Al fin y al cabo, estamos de vacaciones…¿o no?

Artículo publicado en http://www.encancha.com, junio del 2015

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¡Al fin ya es marzo en la NCAA!

16 Mar

Esta semana quedó configurado el cuadro del March Madness después de que se resolvieran todos los torneos de las diferentes conferencias. Kentucky se mantuvo invicta tras llevarse el de la SEC, mientras que Notre Dame y North Carolina pusieron patas arriba el de la Atlantic Coast.

Un repaso al ranking

Kentucky empezó la temporada como número 1 del ranking de AP, y la acabará sin haber bajado de esta posición. Decir que una semana más lo han sido de forma unánime es redundante. Duke sobrepasó a Virginia para ponerse segunda. Villanova, cuarta, y Arizona, quinta, mantuvieron sus puestos lo mismo que Wisconsin (6) y Gonzaga (7). Maryland subió dos puestos hasta el octavo, a costa de una Wichita State que cayó 4 lugares a causa de su derrota en semifinales del torneo de la Missouri Valley. Kansas (9) y Northern Iowa completaron el Top 10.

Utah también se dio el batacazo, retrocediendo desde el puesto 13 al 17. Iowa State hizo el viaje opuesto, del 17 al 13. Arkansas, avisada de expulsión, pasó del número 18 al 21 mientras que Ohio State salió una vez más de la lista de 25. La acompañaron en su caída Providence y Murray State. Cubrieron las vacantes la retornada Georgetown (23) y las debutantes Davidson (24) y Boise State (25).

American

Connecticut, vigente campeona del March Madness y sexta de su liga regular, eliminó en semifinales a la segunda Tulsa (42-47). UConn perdía de 8 a 3:40 del final, pero acabó derrotando a su contrincante con un parcial de 1 a 14 en el que el base Ryan Boathright (21 puntos, 6 rebotes) aportó la mitad de los puntos. Su rival en el último partido del curso de esta conferencia fue la 20 del ranking Southern Methodist, que venía de eliminar a Temple ( 69-56) en la otra semifinal. Los Huskies necesitaban una victoria ante SMU para no convertirse en el sexto campeón de la NCAA que se pierde el gran torneo al año siguiente de ganarlo. Sin embargo, la superioridad del equipo que dirige el veterano Larry Brown durante la primera mitad les impidió conseguir su objetivo (62-54), a pesar de las ganas que le puso Rodney Purvis (29 puntos). La campeona no defenderá su título.

Atlantic Coast

North Carolina State venció en la segunda ronda a Pittsburgh (81-70) de la mano de un Anthony Barber (34 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) pletórico. El base llevaba 21 puntos al descanso, sólo 2 menos que los anotados por todo el equipo rival. En la posterior derrota en cuartos frente a la segunda del ranking Duke (77-53), Barber aún no había anotado cuando tuvo que dejar el juego a falta de 13:26 por un bloqueo de Amile Jefferson. No fue una acción decisiva porque para entonces su equipo ya perdía de 27.

Miami, un equipo en la burbuja (aquellos que tienen opciones de ser invitados al torneo nacional pero sin méritos suficientes para darlo por seguro; al final quedaron fuera) superó a Virginia Tech (59-49) en la segunda ronda pero cayó ante la 11 del ranking Notre Dame en cuartos (70-63). Los Fightin Irish llegaron al descanso con una ventaja de 18 puntos al descanso gracias a su 63% de acierto en la primera parte (con un 8 de 13 en triples). Sin embargo, en la segunda parte los de Tim Brey erraron sus 10 primeros lanzamientos, Los Hurricanes se pusieron por delante faltando 6 minutos y medio para acabar el partido. Un triple de Steve Vasturia (16 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias, 3 recuperaciones) cortó su progresión al tiempo que Notre Dame, uno de los mejores equipos ofensivos de la DI, les ahogaba con su defensa.

En semifinales Notre Dame noqueó a Duke (64-74). Los Fightin Irish sacaron el máximo provecho de una mala primera mitad de los de Mike Krzyzewski. Demetrius Jackson (15 puntos, 5 asistencias) y Bonzie Colson (17 puntos, 5 rebotes) anotaron 20 de los primeros 26 puntos de unos irlandeses que cerraron los primeros 20 minutos con una ventaja de 15 puntos. Los Blue Devils, liderados por Jahlil Okafor (28 puntos, 8 rebotes), anotaban prácticamente a voluntad en la pintura (42 de sus 57 puntos fruto de canastas en juego) pero eran incapaces de superar la defensa de sus rivales para anotar desde la línea de 3 puntos (3 de 17).

El principal damnificado de la estrategia de Notre Dame fue Quinn Cook, que se quedó en 7 puntos (1 de 8 en triples). En la segunda mitad un Justise Winslow (11 puntos, 11 rebotes) inédito en anotación hasta entonces sumó sus fuerzas con Okafor. Un triple de Tyus Jones dejaba a los Blue Devils a 4 puntos cuando faltaban 3 minutos para el final. Y ahí se acabó la remontada porque Duke no volvió a anotar. Tim Brey es el único discípulo de Coach K que ha derrotado a su mentor. Este curso lo ha conseguido en 2 de las 3 veces que se han enfrentado. Tal vez en el March Madness haya un cuarto duelo.

Otro que estuvo inspirado en la segunda ronda del torneo fue Xavier Rathan-Mayes. El freshman de Florida State le clavó 30 puntos a Clemson. Los Seminoles acabaron pidiendo la hora (73-76). Faltó poco para que su ventaja de 20 puntos a 9 minutos del final se les quedase corta. En los cuartos contra la número 3 para AP Virginia (58-44), una canasta de Rathan-Mayes redujo la desventaja de los suyos a 5 puntos faltando 7:11 para el final.Y 5 fueron justamente los puntos que los Seminoles sumaron en esos minutos tras anotar 1 de sus 10 lanzamientos de campo. En ese mismo lapso de tiempo, sólo Malcolm Brogdon ya contribuyó con 8 puntos para unos Cavaliers que recuperaron a Justin Anderson.

North Carolina, 19 del ranking, superó en la segunda ronda a Boston College (81-63)  con una buena defensa sobre Olivier Hanlan. El base falló 12 de sus primeros 14 lanzamientos de campo (18 puntos con una serie de 5 de 19 en el tiro). En cuartos los Tar Heels enviaron a casa a la 14 Louisville. Tras 4 minutos de tanteo, la defensa de los Cardinals le dio a los de Pitino el mando del marcador impidiendo que UNC anotase ninguna canasta de campo en 7 minutos. El parcial fue de 10 a 3. Los de Roy Williams parecieron resucitar gracias a 8 puntos de Joel Berry (con 2 triples), pero Wayne Blackshear (18 puntos) y Terry Rozier (20 puntos) impidieron que la cosa fuera a más. Louisville llegó al descanso con 5 puntos de ventaja (37-32). En la segunda parte el panorama cambió por completo.

Marcus Paige (13 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias, 4 recuperaciones) abrió el período con un triple a los que se sumaron 4 puntos de Brice Johnson. El ala pívot anotó 18 de sus 22 puntos en esta mitad. North Carolina cerró a cal y canto su pintura a los pivots rivales, y eso mantuvo el encuentro igualado hasta que a 7 minutos del final Louisville perdió totalmente su puntería. Los Cardinals fallaron 10 de sus últimos 11 lanzamientos. Sólo Montrezl Harrell (14 puntos, 12 rebotes), Rozier y Blackshear aportaron puntos para su equipo en los segundos 20 minutos.

Ya en la semifinal North Carolina prosiguió con su linea ascendente derrotando contra pronóstico a Virginia (67-71). Los Tar Heels acabaron el encuentro con un 54,8% de acierto en el lanzamiento, el porcentaje más alto que Virginia ha concedido este curso. El principal exponente de la buena punteria de los vencedores fue el freshman Justin Jackson, que acertó 8 de sus 10 lanzamientos para anotar 22 puntos. UNC se puso por delante con la primera canasta del encuentro y no consintió que su rival le arrebatara la iniciativa. Los de Roy Williams llegaron a tener 13 puntos de ventaja en la segunda mitad hasta que despertó Malcolm Brogdon (22 de sus 25 puntos tras el descanso).

El escolta de Virginia anotó 8 lanzamientos seguidos sin fallo. Con la única ayuda de London Perrantes (12 puntos, 3 asistencias) puso a los Cavaliers a tan sólo un punto. North Carolina aguantó gracias a dos canastas, una de Jackson y otra de Marcus Paige (14 puntos, 5 asistencias), y no hizo concesiones desde la línea de tiros libres (6 de 6 en los últimos 15 segundos). Virginia echó en falta los puntos de Justin Anderson, quien se ha quedado en blanco en los dos partidos que ha jugado tras su reaparición (lesión en un dedo de la mano y apendicitis).

La primera parte de la final entre Notre Dame y North Carolina fue un toma y daca entre los dos equipos, con Jerian Grant (24 puntos, 10 asistencias), Pat Connaughton (20 puntos, 4 de 5 en triples) y Steve Vasturia (14 puntos) llevando la voz cantante en los Irish y Brice Johnson (20 puntos) y Kennedy Meeks haciendo lo propio en UNC. La segunda mitad se abrió con 9 puntos seguidos de los Tar Heels que les pusieron 4 puntos arriba. Marcus Paige (22 de sus 24 puntos en el segundo período) despertó de su letargo y el margen de los suyos subió hasta los 9 puntos.

Y cuando mejor parecían estar las cosas para los de Roy Williams, Notre Dame echó mano de su arsenal ofensivo para endosarle a su rival un parcial demoledor de 24 a 2, alimentado con sus triples y 6 pelotas robadas a unos desconcertados Tar Heels. Marcus Paige luchó con todo lo que tenía para evitar la derrota, pero el margen que su equipo había concedido era demasiado grande. Notre Dame venció 90 a 82, consiguiendo el primer campeonato de conferencia de su historia.

Atlantic 10

Davidson estrenó su condición de ranqueada (es la penúltima del Top 25) con un ajustado triunfo sobre La Salle (67-66) en cuartos de final de su torneo. Después de ir por detrás de sus rivales casi todo el partido, una canasta in extremis de Tyler Kalinoski (18 puntos) le dio el triunfo a los Wildcats. En las semifinales contra VCU el resultado no fue nada ajustado, en este caso para desgracia del equipo del ranking (73-93). Los Rams les sacaron de la pista con el trabajo conjunto de Mo Alie-Cox (18 puntos, 7 rebotes ofensivos y 1 defensivo) dentro de la zona y Treveon Graham fuera de ella (18 puntos, 4 de 4 en triples, 9 rebotes). Mientras el banquillo de los Wildcats aportó 5 puntos, el de sus rivales se fue hasta los 27.

En la final los de Shaka Smart hicieron bueno el refrán “a la tercera va la vencida”. Virginia Commonwealth había disputado y perdido las finales de las dos temporadas pasadas. Este año, cuando más se les había complicado conseguir una invitación para el torneo nacional de marzo, competirán por derecho propio gracias a su triunfo sobre Dayton (65-71) en el partido que cerraba el curso en la Atlantic 10. Doug Brooks no anotó, pero fue decisivo al robar un balón que rompió en el último minuto el intercambio de canastas entre ambos equipos en un final de partido igualado. Esa acción le dio la iniciativa, de forma definitiva, a los Rams.

Big East

Seton Hall cerró el curso con una derrota en primera ronda ante la Marquette (56–78) de un inspiradísimo Matt Carlino (26 puntos, 8 de 12 en triples). Los Pirates, en un final de curso para olvidar, han perdido 9 de sus 10 últimos partidos. La temporada de Marquette sólo se prolongó un partido más al caer en cuartos frente a la número 4 del ranking Villanova (84-49). La entrada en pista del sexto hombre de los Wildcats, Josh Hart (20 puntos, 5 de 7 en triples) fue decisiva. En defensa, anuló a Carlino. En ataque anotó sus 6 primeros tiros, 5 de ellos triples.

Villanova pasó muchos más apuros en la semifinal frente a Providence (63-61). Josh Hart (18 puntos) volvió a ser importante, siendo el autor de 8 puntos en el parcial de 11 a 3 que puso a los Wildcats 11 puntos arriba en el marcador en el tramo final de la primera mitad, pero Kris Dunn (22 puntos, 7 rebotes, 9 asistencias) no dejó que los Friars se rindieran. Un triple de Jalen Lindsey dejaba la distancia entre ambos equipos en 4 puntos cuando faltaban 5 minutos de partido. Dunn, con dos canastas consecutivas, empató a 12 segundos del final. A falta de 3 segundos los árbitros señalaron una discutida falta de Ben Bentil (12 puntos, 10 rebotes) sobre Ryan Arcidiacono. El base, con una lesión en las costillas, anotó los dos tiros libres definitivos.

A la número 22 del ranking Butler la Big East no le sienta bien. Lleva dos temporadas en ella y aún no ha conseguido ganar ningún partido de su torneo. Esta temporada cayó en cuartos frente a Xavier (61-67), otro recién llegado que a diferencia de los Bulldogs ha llegado a semifinales en sus dos participaciones. El encuentro se resolvió en una prórroga en la que los ranqueados no pudieron contar ni con su líder anotador Kellen Dunham (17 puntos) ni con su mejor reboteador Kameron Woods (2 puntos, 14 rebotes), ambos eliminados por faltas. Uno de los handicaps de Butler fue que 55 de sus 61 puntos se los repartieron entre Dunham, Andrew Chrabascz (16) y Alex Barlow (22). El equipo pagó la falta de acierto de Roosevelt Jones (4 puntos con una serie de 2 de 9, 10 rebotes, 4 asistencias).

El contrincante en semifinales de Xavier fue otro equipo con un ataque previsible. La 23 del listado de AP Georgetown juega para D’Vauntes Smith-Rivera. El base anotó 12 de los últimos 14 puntos de los Hoyas ante Creighton (60-55) para un total personal de 25, pero se quedó en 11 frente a los Musketeers. Otro de los centros de interés del encuentro era el duelo entre dos pesos pesados, los pivots de 2,08 Matt Stainbrook (122 quilos) y Joshua Smith (158 quilos). Stainbrook (20 puntos, 9 rebotes) ganó el pulso. Los suyos se fueron de 21 puntos en la segunda mitad. Isaac Copeland (15 puntos, 7 rebotes) y Jabril Tawrick (19 puntos, 5 rebotes) redujeron la desventaja de Georgetown hasta 2 puntos, el 63 a 65 con que acabó el partido.

Xavier no fue rival para Villanova en la final (69-52). El equipo de Jay Wright asumió el mando de salida y empezó rápidamente a marcar distancias ante un rival cansado de piernas y fallón en los lanzamientos. Josh Hart cerró su sensacional participación en el torneo con 15 puntos y 7 rebotes, demostrando el acierto de los que le han elegido como mejor sexto hombre del curso en la Big East. Sus actuaciones le han valido ser designado MVP del torneo. Es el primer hombre de banquillo en la Big East que consigue este premio.

Big 10

Penn State, penúltima de la liga regular, superó dos rondas en el torneo derrotando a Nebraska (65-68) y Iowa (58-67). D.J. Newbill sumó 26 puntos en la primera de las dos victorias y 18 en la segunda. El sueño de los Nittany Lions se acabó en cuartos frente a Purdue (64-59), cuando no encontraron la forma de detener al pívot A.J. Hammons (23 puntos, 9 rebotes, 4 tapones). Newbill consiguió 19 puntos, pero a costa de fallar muchos tiros (6 de 18).

Purdue cayó en semifinales ante la sexta del ranking y primera de su liga regular Wisconsin (71-51). Los Boilermakers llegaron con 5 puntos de ventaja al descanso para ver como la defensa de la gran favorita les mataba en la segunda parte dejándoles en un 24% en el tiro con sólo 6 canastas de campo anotadas. El base Bronson Koenig, intuyendo su próximo retorno a la suplencia ante la vuelta inminente del lesionado Traevon Jackson, lideró a los Badgers en anotación con 19 puntos. El pivot Frank Kaminsky se tomó un ligero respiro en ataque (12 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias, 3 recuperaciones, 3 tapones) para concentrarse en la defensa sobre Hammons (10 puntos, 7 rebotes, 3 tapones).

La octava del Top 25 Maryland superó a Indiana en cuartos de final (75-69) con 39 puntos de su pareja exterior, Melo Trimble y Dez Wells. Los Hoosiers, a pesar de su pésima racha de tiro en la segunda parte, mantuvieron sus opciones casi hasta el final. A falta de 39 segundos estaban a 2 puntos. Tres triples fallados y la consiguiente falta rápida posterior les dejaron 9 puntos abajo antes del inútil triple final de Max Hoetzel. Esta derrota avivó el debate sobre la continuidad de su entrenador Tom Crean. Un grupo de aficionados ha puesto en marcha una iniciativa de crowfounding con el fin de recaudar los 4 millones necesarios para despedirlo la próxima temporada. Por el momento sin demasiado éxito, todo hay que decirlo.

La buena racha de Maryland se acabó en semifinales ante la tapada de su conferencia, una Michigan State (58-62) fuera del ranking que venía de eliminar a Ohio State con su tripleta mágica funcionando a las mil maravillas: Branden Dawson (14 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias), Travis Trice (18 puntos) y Denzel Valentine (23 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias). Frente a los Terrapins Valentine estuvo discreto, pero Trice (20 puntos, 4 asistencias) y Dawson (17 puntos, 8 rebotes) camparon a sus anchas.

Los Spartans perdían de 16 en el ecuador de la primera parte, con un Melo Trimble (22 puntos) absolutamente desatado en ataque. A la que ajustaron su defensa sobre él, empezaron su remontada. En el ecuador de la segunda mitad la situación se había igualado. A 5 del final, ya mandaba Michigan State gracias a la aportación de Dawson y Gavin Schilling. Trimble reapareció para anotar los 8 últimos puntos de Maryland, pero su esfuerzo no bastó.

En la final Michigan State contuvo a Wisconsin durante la primera mitad. En la segunda, un parcial de 5 a 17 impulsado por Denzel Valentine (16 puntos, 8 rebotes, 6 asistencias) puso a los Spartans 11 puntos por delante de su rival a 7:46 del final de la segunda parte. Bronson Koenig (18 puntos, 4 rebotes, 9 asistencias) y Frank Kamisnky (19 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) resucitaron a los Badgers. Dos tiros libres del base forzaron la prórroga. En los 5 minutos de prolongación sólo hubo un equipo, Wisconsin. Los de Bo Ryan anotaron 11 puntos, 7 de Nigel Hayes (25 puntos, 5 rebotes) y 4 de Koenig, y dejaron a su rival en blanco. Desde el momento en que los Spartans marcaron su màxima diferencia, encajaron un parcial de 31 a 10 para acabar cediendo 80 a 69.

Big 12

Las aspiraciones de Kansas State de cara al March Madness se esfumaron tras su eliminación ante Texas Christian (65-67) en la primera ronda del torneo de su conferencia. En cuartos los Horned Frogs a punto estuvieron de aprovechar las bajas interiores de la número 9 del ranking Kansas (Perry Ellis lesionado y Cliff Alexander con problemas de elegibilidad). El buen partido de Kelly Oubre (25 puntos, 6 rebotes) y la buena defensa sobre Trey Zeigler (20 puntos pero 8 balones perdidos) en el tramo final del encuentro evitaron la sorpresa (64-59).

En los cuartos de final Baylor, 16 del ranking, superó a la 18 West Virginia (80-70) en un partido apretado casi hasta el final. Los Mountaineers, con las bajas de su base estrella Juwan Staten y su suplente Gary Browne, renunciaron a su defensa individual presionante por toda la pista para refugiarse muchos minutos en una zona que se ajustaba mucho a los exteriores rivales y cerraba las líneas de pase interiores.

Rico Gathers (15 puntos, 9 rebotes) lo pagó en la primera mitad en la que estuvo apagado, aunque Ishmail Wainright (7 puntos, 6 rebotes) le suplió perfectamente en el rebote. El pívot de los Bears apareció no obstante en la segunda mitad, en especial en los últimos minutos en los que su rival Devin Williams (18 puntos, 7 rebotes) se cargó de faltas. Sobre sus anchas espaldas y su dominio de los rechaces Baylor abrió brecha por primera vez, y de forma definitiva, en el marcador en los 4 últimos minutos.

En la semifinal contra Baylor Kansas pudo recuperar a Perry Ellis (11 puntos, 6 rebotes) para intentar contener a Rico Gathers (11 puntos, 13 rebotes). Los Jayhawks se olvidaron de hacer un juego bonito y se pusieron el mono de trabajo frente a un equipo correoso. Los Bears se caracterizan por su incómoda defensa 1-3-1, pero sin embargo la menos sofisticada individual de los de Bill Self hizo más daño durante la primera mitad (5 de 25 en los tiros de campo para Baylor) que la zona de su rival. Los 8 puntos de ventaja para Kansas al descanso se convirtieron en 15 en la segunda parte tras un 2+1 de Wayne Selden (20 puntos, 8 rebotes, 3 asistencias). Baylor, que acusó el desacierto de Taurean Prince (2 puntos, 1 de 11 en los lanzamientos), respondió con un parcial de 0 a 8 antes de encajar otro de 10 a 0 alimentado por Selden y Frank Mason que selló el triunfo de la campeona de la liga regular por 62 a 52.

Texas, un equipo en entredicho, resolvió su primer compromiso ante Texas Tech (65-53). Los Longhorns tuvieron en cuartos contra las cuerdas al número 13 para los votantes de AP Iowa State, pero acabaron perdiendo (69-67). El equipo de Rick Barnes, que había tenido una màxima ventaja de 16 puntos en el tramo final de la primera mitad, llegó con un margen favorable de 10 puntos a los 4 minutos finales. Fred Hoiberg se jugó su última carta con una presión a toda pista y acertó. Texas falló sus 5 lanzamientos siguientes y perdió 4 balones. Los Cyclones le dieron la vuelta a la situación con un parcial de 12 a 0 que les dio el triunfo . El base Monte Morris (24 puntos, 5 recuperaciones) aportó 7 de esos puntos, 2 gracias a la canasta definitiva en el último segundo.

El rival en semifinales de Iowa State fue la 15 del ranking Oklahoma. Los Sooners venían de eliminar a Oklahoma State (64-49). Le’Bryan Nash lideró a los derrotados con 24 puntos y 12 rebotes, insuficientes para compensar la escasa aportación de Phil Forte (3 puntos, 0 de 7 en triples). En el bando vencedor Buddy Hield se fue hasta los 22 puntos, pero con una pésima serie en el tiro: 5 de 15. El escolta prometió que tiraría mucho mejor en su siguiente encuentro, aunque su promesa no se cumplió.

Hield anotó 16 puntos contra Iowa State, pero su porcentaje en los triples fue bastante malo (2 de 13). Los Sooners anotaron 5 de sus 7 canastas de 3 puntos del encuentro en los primeros 11 minutos. Isaiah Cousins estuvo especialmente certero con 3. Unido a una mala salida de Iowa State, esto provocó una primera brecha de 11 puntos entre ambos conjuntos. La entrada de los jugadores de banquillo de los Cyclones despertó a los de Fred Hoiberg, que consiguieron empatar antes del descanso.

En la segunda mitad los puntos interiores de Jameel McKay (12 puntos, 9 rebotes) y 2 triples de Dustin Hogue le dieron a Iowa State un liderazgo de 7 puntos. Oklahoma se recuperó, lo que dio paso a unos minutos de igualdad y emoción rota por dos canastas de McKay y Georges Niang (13 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias). A 2:24 para acabar ganaban los Cyclones 66 a 61. Los Sooners se acercaron. Ryan Spangler tuvo el tiro para forzar la prórroga, pero no acertó y el triunfo fue para su contrincante (67-65).

En la gran final ante Kansas, Iowa State remontó una diferencia de dobles dígitos por quinto partido consecutivo (66-70). El equipo se está abonando a los partidos épicos, aunque sus seguidores seguramente les agradecerían un pequeño respiro. Contra los Jayhawks perdían de 17 en los primeros instantes de la segunda parte. El entrenador Fred Hoiberg reunió a sus agotados jugadores y les pregunto cuanto les quedaba por darle.

Hoiberg obtuvo su respuesta en la pista con un parcial de 2 a 17 que igualaba el marcador. 7 puntos fueron de George Niang (19 puntos, 5 rebotes) y 6 de Jameel McKay (11 puntos, 8 rebotes). Otro parcial posterior de 0 a 10 puso a los de Hoiberg 6 arriba a 5:40 del final. Wayne Selden (25 puntos) lideró el contraataque de los Jayhawks, que llegaron a empatar el encuentro. En el último minuto los de Bill Self se vieron obligados a cometer faltas, lo que aprovecharon sus rivales para sentenciarlos desde la línea de tiros libres.

Mountain West

Boise State llegaba a su torneo con la confianza de estar entre las 25 mejores, aunque fuese como colista, y de haber estrenado su condición de ranqueada con un triunfo frente a Air Force (80-68) en cuartos. Wyoming acabó con su ilusión (66-71). Los Cowboys tuvieron un bajón durante la liga regular cuando una mononucleosis les dejó sin Larry Nance Jr. Con 20 puntos del hijo del exNBA, el equipo derrotó a los ranqueados en la semifinal. Los Broncos parecían tenerlo todo de cara cuando ganaban de 12 a 2:30 del descanso, hasta que Josh Adams (27 puntos, 5 rebotes, 3 recuperaciones) encontró la inspiración dándole la iniciativa a los suyos. Boise State luchó por no descolgarse y forzó la prórroga, pero no pudo hacer más. En la final de la conferencia Wyoming derrotó a San Diego State (43-45).

Pacific 12

La número 17 Utah le pasó por encima a Stanford en la segunda mitad (el parcial de estos minutos fue de 46 a 17) de su duelo de cuartos de final. Los Utes acertaron sus lanzamientos durante los segundos 20 minutos, pero además dejaron a su rival en un mísero 25% en el tiro (6 de 24). Los Cardinals no tenían las piernas frescas tras su duro duelo de primera ronda la noche anterior contra Washington (71-69) y lo pagaron con una derrota (80-56) que les dejó fuera del torneo de marzo.

Oregon ha estado toda la temporada a la sombra en la Pacific 12, agazapada tras las ranqueadas Arizona y Utah. En la semifinal contra la segunda decidió revelar su potencial. Ambos equipos comenzaron el encuentro metiendo muchos puntos. De Oregon se esperaba, de Utah no. Brandon Taylor (24 puntos, 6 de 9 en triples) anotó 3 triples para los Utes en los primeros 5 minutos. A 1:40 del descanso anotó el cuarto de su cuenta para dar 6 puntos de ventaja a su equipo. Joseph Young (25 puntos) y Elgin Cook recortaron el margen antes del descanso.

En la segunda mitad los que consiguieron 6 puntos de ventaja fueron los Ducks, pero Taylor empató de nuevo a 2:35 del final con un nuevo triple. Con empate a 64 a falta de 7 segundos, Dana Altman pidió tiempo muerto. El entrenador de Oregon planteó un último tiro para Young saliendo de un bloqueo. Su escolta le contradijo. Prefería subir él mismo la pelota. Su triple metió a su equipo en la final (64-67), dejando a Delon Wright (16 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias) sin su final de conferencia en su última temporada NCAA.

UCLA se quedó sin Kevin Looney en la primera mitad del duelo de cuartos contra Southern California por una herida en la cara. En la segunda mitad, Norman Powell pagó con muchos minutos de banquillo sus problemas con las faltas. La buena actuación de Isaac Hamilton convirtió estos problemas del equipo en irrelevantes. Hamilton acertó 13 de sus 17 tiros a canasta (con un 7 de 9 en triples) para irse hasta los 36 puntos y llevar a los Bruins al triunfo (96-70).

Una máscara facial permitió a Kevon Looney disputar la semifinal contra la quinta del ranking Arizona, aunque rindió muy por debajo de su media habitual. Los Wildcats abrieron el partido con un parcial de 11 a 2, pero sus problemas para atacar la defensa en zona de UCLA permitieron a los de Steve Alford llegar al descanso con empate a 27. Norman Powell (21 puntos, 4 rebotes) y Tony Parker (15 puntos, 4 rebotes) empezaron la segunda mitad muy inspirados, dándole a los californianos una ventaja de 7 puntos. La respuesta de Arizona les hizo añicos: un parcial de 15 a 0. Norman Powell acercó a su equipo a 2 puntos faltando 2 minutos, pero Stanley Johnson (15 puntos, 9 rebotes) aseguró el triunfo de Arizona por 70 a 64. Brandon Ashley fue el máximo anotador con 24 puntos (y 9 de 11 en el tiro).

Ya en la final, Arizona no se dejó sorprender por un lobo vestido con piel de cordero como Oregon (80-52), rompiendo una sequía de 13 años en el campeonato de su conferencia. Los Wildcats llegaron al descanso con una ventaja de 15 puntos construida desde los triples y las canastas en transición. En la segunda mitad los de Sean Miller bajaron algo la intensidad en defensa, pero mejoraron en ataque, dejando claro a los Ducks que la remontada era una utopía inalcanzable. Brandon Ashley, con 20 puntos y 5 rebotes, se llevó el trofeo al mejor jugador.

Southeastern Conference

La 21 del ranking Arkansas sufrió para deshacerse de Tennessee en cuartos (80-72). Los Razorbacks ganaban de 20 a los 4 minutos de la segunda parte cuando empezaron a fallar sus lanzamientos (de sus últimos 15, sólo anotaron 3). A falta de 3 minutos y medio, su margen se había reducido a 4 después de una racha de 9 puntos de Kevin Punter. Arkansas sobrevivió gracias a los tiros libres (11 de 14 en este tramo final). La segunda de la liga regular tuvo una semifinal más plácida frente a Georgia (60-49). Tanta que apenas le afectó la mala noche cara a canasta de Bobby Portis (4 puntos con una serie de 1 de 14 en los tiros de campo).

La indiscutible número 1 de los EUA Kentucky se clasificó para las semifinales de su torneo tras vencer a Florida en cuartos (64-49). Los Gators consiguieron aguantar durante la primera mitad gracias a su efectividad en la pintura. En la segunda mitad Kentucky impuso su mayor físico y el acierto de su rival en el tiro interior bajó del 60 al 27,8%. Los de Billy Donovan,que el año pasado llegaron hasta la Final Four, se han quedado fuera del Gran Baile de final de curso este año.

El tercero de los favoritos para de esta conferencia, Louisiana State, cayó en cuartos frente a Auburn (70-73). Los Tigers habían controlado todo el encuentro, aunque sin grandes ventajas, hasta que despertó KT Harrell (29 puntos) con 15 puntos seguidos, entre ellos el triple que forzaba la prórroga y los 4 primeros del tiempo añadido que ponían por delante a los otros Tigers. LSU no pudo rentabilizar el dominio de los tableros de Jarell Martin (18 puntos, 16 rebotes). Su compañero en la pintura Jordan Mickey había enojado tanto a Jordon Granger con su juego de codos que éste le dejó ir un par de puñetazos.

La expulsión de Granger dejó el juego interior de Auburn mermado de cara a la semifinal contra la todopoderosa Kentucky. Los Wildcats se exhibieron, derrotando claramente a su rival (91-67) y rompiendo el anterior récord de victorias consecutivas de la universidad (32 entre el 5 de diciembre de 1953 y el 8 de enero de 1955). La defensa de los de Calipari se cebó con Harrell (13 puntos, 1 de 12 en tiros de campo).

La final de esta conferencia no tuvo demasiada historia. Kentucky abrió las hostilidades con un parcial de 8 a 0 gracias a 2 triples de Andrew Harrison (15 puntos). Arkansas se rehizo, pero tras la canasta de Michael Qualls (18 puntos) que ponía el 25 a 21 a 8:10 del descanso encajo el parcial de 16 a 4 (y los 4 de tiros libres) que la destrozó. En la segunda mitad los Wildcats se dedicaron a conservar su ventaja para acabar ganando 78 a 63, pensando ya en el gran torneo de marzo. Hasta tal punto están concentrados en la gran cita que los jugadores no cortaron las redes de la canasta. Dejaron esa tarea al personal auxiliar. Ellos quieren las de la gran final del March Madness.

West Coast

Brigham Young superó en semifinales a Portland (84-70). BYU rompió el partido en la primera parte con cuatro triples consecutitvos, 1 de Tyler Haws (18 puntos) y los otros 3 de un Chase Fischer que convirtió 6 antes del descanso. El base sumó 20 de sus 24 puntos en el primer período. No obstante, el nombre propio de la noche fue Kyle Collinsworth. Con sus 13 puntos, 14 rebotes y 11 asistencias sumó su sexto triple doble de la temporada. Ya tenía el récord de triples dobles en un sólo curso, pero ahora también ha igualado el de triples dobles en toda una carrera NCAA. Otros dos jugadores también consiguieron 6, aunque en su caso repartidos en diferentes temporadas: Michael Anderson (Drexel, 1985-88) y Shaquille O’Neal (LSU, 1990-92).

El rival de los mormones en la final del torneo de conferencia fue la número 7 del ranking Gonzaga, que de la mano de Byron Wesley (25 puntos, 3 asistencias, 4 robos) y Kyle Wiltjer (17 puntos, 9 rebotes) había derrotado en la otra semifinal a Pepperdine (79-61). Los dos jugadores se combinaron para anotar 25 de los primeros 30 puntos de su equipo en la segunda parte para desequilibrar un marcador igualado.

En el último partido del curso de la West Coast, Gonzaga centró su defensa de salida en frenar a la efectiva linea exterior de BYU ante la poca aportación ofensiva de los pivots rivales. Los Cougars, por el contrario, se cerraron en torno a su aro preocupados por la superioridad de las torres de su adversario. Tras unos 6 primeros minutos de pocos puntos, un triple de Kevin Pangos (16 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) abrió la caja de los truenos.

Los vigentes campeones se distanciaban con dos triples más obra de Kyle Wiltjer y Gary Bell. Tyler Haws (15 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias), que había cometido dos faltas en menos de 4 minutos de juego, volvió a la pista. Con la ayuda de un Kyle Collinsworth (28 puntos, 8 rebotes, 5 asistencias) brillante en las penetraciones consiguieron estabilizar la desventaja de los suyos entorno a los 6 puntos. Volviendo del descanso los Bulldogs buscaron de forma insistente a Przemek Karnowski (12 puntos, 4 rebotes). El gigante polaco hizo estragos en la pintura rival, tanto anotando como cargando de faltas a sus defensores.

Domantas Sabonis (15 puntos, 6 rebotes) dio continuidad a la labor. Pero ni aún así Gonzaga conseguía dejar atrás de forma definitiva a su contrincante. Dos triples puntuales de Wiltjer (18 puntos, 10 rebotes) y Bell (15 puntos, 4 rebotes) aumentaron levemente el  margen de seguridad de los de Mark Few hasta que Pangos cerró el partido. Primero, con un triple a 2:44 del final que ponía a los suyos 13 arriba. Y luego con una entrada cuando faltaban 68 segundos para acabar, tras haber consumido casi por completo el tiempo de posesión, que hizo bajar los brazos a una BYU que acabó cediendo por 91 a 75.

Otros invitados por derecho propio al Gran Baile

Northeastern superó en la final de la Colonial Athletic Association a la favorita William&Mary (61-72). Wofford se impuso en  el último partido del torneo de la Southern a Furman (67-64), la colista de la liga que se había colado en la gran final. Los Paladins acusaron los 4 partidos jugados en 4 días. Manhattan, después de haber perdido sus dos partidos de la liga regular contra Iona, derrotó a los Gaels (69-79) en la final de la Metro Atlantic Athletic.

Robert Morris había llegado a la final de la Northeastern cuatro veces en los últimos cinco años. Tras perder en las tres primeras ocasiones, este curso superó a Saint Francis (63-66). La defensa de Valparaiso sobre el base Keifer Sykes (14 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) permitió a los Crusaders superar a Green Bay (54-44) en la final de la Horizon. Los 17 puntos de Lawrence Alexander (25 puntos, 6 de 9 en triples) en la segunda parte ayudaron a que North Dakota State entrase en los dos últimos minutos de la final de la Summit contra South Dakota State con 8 puntos de margen. Sus rivales sólo pudieron recuperar 7 (56-57).

Lafayette se proclamó campeona de la Patriot gracias a Nick Lindner. En los tres partidos jugados por los Leopards en su torneo el base sumó un total de 71 puntos, además de repartir 16 asistencias. En la final, además, anotó los tiros libres decisivos ante American University (65-63). Albany ganó a Stony Brook (51-50) en la final de la America East con un triple en el último segundo de un Peter Hooley inmerso en una noche de poco acierto (3 de 13 en los tiros). Entre Jameel Warney y Carson Purefoy anotaron 43 de los 50 puntos de Stony Brook.

Hampton ganó la plaza para la gran fiesta del baloncesto de marzo de la Mid-Eastern Athletic Conference derrotando a Delaware State (61-82) a pesar de no poder contar con Dwight Meikle, su máximo anotador y reboteador. Texas Southern superó a Southern (62-58) en el torneo de la Southwestern Athletic Conference gracias a una falta flagrante (2 tiros libres y posesión) a falta de 27 segundos para acabar el encuentro. Harvard venció a Yale (51-53) en el partido de desempate de la liga regular de la Ivy League (no hacen torneo).

El legendario Bobby Hurley volverá al March Madness. El dos veces ganador como jugaor de Duke participará ahora como entrenador de Buffalo, representante de la Mid-American. Eastern Washington, el equipo del líder en anotación de la DI Tyler Harvey, superó a Montana en la final de la Big Sky (65-69). Stephen F. Austin ganó la invitación de la Southland apartando de su camino a Sam Houston (83-70). Era su triunfo 28 en sus últimos 29 partidos.

New Mexico State ganó por cuarta temporada consecutiva el torneo de la Western Athletic mientras que UC Irvine participará por primera vez en el gran baile de marzo tras derrotar a Hawaii (67-58) en la final de la Big West. Florida International derrotó a Texas-San Antonio (54-57) en primera ronda del torneo de la Conference USA gracias a un triple de Dennis Mavin (15 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias) desde medio campo en el último segundo del encuentro. La final de esta conferencia la ganó la universidad de Alabama – Birmingham (UAB).

Georgia State superó a Georgia Southern en la final de la Sun Belt, en un partido con muy pocos puntos: 38 a 36. R.J. Hunter, hijo del entrenador campeón Ron Hunter, no estuvo muy inspirado, aunque consiguió los dos tiros libres decisivos. En la euforia de la celebración, su padre se lesionó el tendón de Aquiles. Kevin Ware, el jugador de Louisville que se rompió una pierna durante el March Madness del 2013, fue el máximo anotador para los vencedores con 18 puntos.

El cuadro del March Madness

Una vez acabada la reducida jornada de partidos de domingo, el comité de sabios de la NCAA se puso manos a la obra a la selección de los equipos que participaran en su gran torneo de marzo y su colocación en el cuadro. 32 se ganaron su lugar como campeones de sus conferencias. Los otros 36 los eligió, en función de sus méritos, la propia NCAA. A continuación os detallaré las universidades en liza. Entre paréntesis indicaré la conferencia de la que han quedado campeonas (las que lo hayan sido)

Entre martes y miércoles abrirán el fuego los ocho conjuntos que están en puertas de entrar en el torneo propiamente dicho. Son los First Four, que se juegan 4 puestos en el cuadro definitivo. Estos últimos años la NCAA ha considerado estos partidos como la primera ronda mientras que este humilde redactor se alineaba con los puristas que pensamos que las rondas empiezan con el cuadro completo y el resto son previos. Éste será el último curso que el organizador del torneo mantiene su empeño. A partir de la próxima temporada, los First Four serán los First Four y la ronda con los 64 equipos del cuadro en liza la primera. Los 4 emparejamientos previos son:

FF1: Manhattan (Metro Atlantic) – Hampton (Mid-Eastern)

FF2: Boise State (Ohio Valley) – Dayton  (Dayton fue la cenicienta del pasado curso; este año el vencedor de este partido podría volver a serlo superando a Providence en primera ronda).

FF3: North Florida (Atlantic Sun) – Robert Morris (North East)

FF4: BYU – Ole Miss (BYU y Ole Miss apuntan al habitual tapado que la NCAA coloca en estas eliminatorias para asegurarse una historia de cenicientas; la disposición del ganador en el cuadro final contra Xavier me lo confirma ).

Una vez resueltas estas eliminatorias, dará comienzo la lucha en la primera ronda de un torneo dividido en cuadrantes. Aquí los tenéis (el número entre paréntesis de cada equipo corresponde a su número de cabeza de serie):

A) MEDIO OESTE

Kentucky (1, SEC) – FF1 (16)

Cincinnati (8) – Purdue (9)

West Virginia (5) – Buffalo (12, Mid-American)

Maryland (4) – Valparaíso (13, Horizon)

Butler (6) – Texas (11)

Notre Dame (3, ACC) – Northeastern (14, Colonial)

Wichita State (7) –Indiana (10)

Kansas (2) – New Mexico State (15, Western Athletic)

B) ESTE

Villanova (1, Big East) – Lafayette (16, Patriot)

North Carolina State (8) – LSU (9)

Northern Iowa (5, Missouri Valley) – Wyoming (12, Mountain West)

Louisville (4) – UC Irvine (13, Big West)

Providence (6) – FF2 (11)

Oklahoma (3) – Albany (14, America East)

Michigan State (7) – Georgia (10)

Virginia (2) – Belmont (15, Ohio Valley)

C) SUR

Duke (1) – FF3 (16)

San Diego State (8) – Saint John’s (9)

Utah (5) – Stephen F. Austin (12, Southland)

Georgetown (4) – Eastern Washington (13, Big Sky)

Southern Methodist (6, American) – UCLA (11)

Iowa State (3, Big 12) – Universidad de Alabama – Birmingham (14, C-USA)

Iowa (7) – Davidson (10)

Gonzaga (2, West Coast) – North Dakota State (15, Summit)

D) OESTE

Wisconsin (1, Big 10) – Coastal Carolina (16, Big South)

Oregon (8) – Oklahoma State (9)

Arkansas (5) – Wofford (12, Southern)

North Carolina (4) – Harvard (13, Ivy League)

Xavier (6) – FF4 (11)

Baylor (3) – Georgia State (14, Sun Belt)

Virginia Commonwealth (7, Atlantic 10) – Ohio State (10)

Arizona (2, Pac 12) – Texas Southern (15, Southwestern Athletic)

Planes para que los jugadores acaben sus estudios

La NCAA, conjuntamente con la NBA y la Asociación de Entrenadores de Baloncesto han decidido unir fuerzas para diseñar una solución que evite que los jugadores dejen sus estudios antes de graduarse para entrar en el draft sin tener asegurada una buena elección. La propuesta pasaría por retrasar la fecha tope para retirar su candidatura al draft hasta finales de mayo, cinco semanas más tarde de la actual. Esto permitiría a los candidatos a profesionales tener una mejor perspectiva de sus posibilidades reales en la noche mágica.

El plan también contemplaría la existencia de un entrenamiento predraft a mediados de mayo, al que se accedería por invitación de la NBA. Si un jugador no fuera invitado, se le recomendaría retirar su petición de entrar en el draft y volver a la universidad. Esta propuesta podría ser aprobada por la NCAA el próximo mes de enero, y ya entraría en vigor de cara al draft del 2016. No obstante, esta no es la única iniciativa para que los jóvenes permanezcan el tiempo debido en la universidad.

Shawn Fojtik ha ideado un creativo sistema que ayuda a incentivar la permanencia de los deportistas universitarios en la NCAA. Fojtik es el creador de una iniciativa de crowfunding, FanAngel, que se encargaría de recoger las aportaciones económicas de los afcionados para premiar a sus estrellas por seguir sus estudios y no dar el salto a profesionales. De estas cantidades, el 80% serían para el jugador en cuestión, un 10% para sus compañeros y el 10% restante para fines benéficos y becas.

Los deportistas universitarios tienen prohibido cobrar por jugar, así que la recaudación se iría acumulando hasta que los jugadores se graduasen. Y como los beneficiados de la iniciativa no han dado expresamente su aprobación, tampoco se les puede castigar por ello mientras están en la universidad (según Fojtik, claro). ¿Y que pasa si un jugador se hace profesional antes de tiempo? La bolsa acumulada se devuelve a los aficionados. ¿Qué interés tiene Fojtik en esto? El 9% que pretende embolsarse por organizar las transacciones.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, marzo 2015

Mike Krzyzewski llega a las 1000 victorias en la NCAA

26 Ene

El entrenador de Duke consiguió al final el hito histórico de las 1000 victorias como entrenador, tras 5 temporadas dirigiendo a Army (el equipo de la academia militar de West Point) y 35 con la presente haciendo lo propio con los Blue Devils.

Las tres primeras posiciones del ranking de Associated Press no registraron cambios respecto a la semana anterior. Las dos únicas invictas al principio de la semana, Kentucky y Virginia, lideraron el Top 25 y Gonzaga completó el podio. La derrota de Duke ante Miami le costó un lugar a los de Krzyzewski, su victoria sobre Louisville evitó que el batacazo fuera mayor. Los Blue Devils bajaron hasta el quinto lugar, quedando por detrás de Villanova.

Los otros 5 equipos que completaron el Top 10 fueron Wisconsin, Arizona, Notre Dame, Iowa State y Louisville. Dayton (22), Indiana (23) y Iowa (25) entraron por primera vez este curso en el Top 25, ocupando las plazas que dejaron vacantes Arkansas, Oklahoma State y Wyoming. Central Arkansas (Southland) y Florida A&M (MEAC) se mantienen como los dos únicos equipos de la Division I que no han ganado ninguno de sus partidos.

American Conference

La inesperada Tulsa lidera esta conferencia en la que aún no conoce la derrota. La defensa de Memphis (73-55) se vio superada por su incisivo ataque. De las 11 canastas de los Hurricanes en la primera parte, siete llegaron en penetraciones o mates. Y de las 14 de la segunda, 8 fueron fruto de entradas a canasta y 2 de mates. Su más inmediato (y único) perseguidor es la Southern Methodist que entrena Larry Brown, a un triunfo de distancia.

Atlantic Coast

El entrenador de Duke, Mike Krzyzewski sumó ante Pittsburgh su victoria 999 como entrenador de la NCAA (79-65). El hasta ahora acérrimo defensor de la defensa individual utilizó por segundo partido consecutivo la zona 2-3 que tan buen resultado le dio contra Louisville. El sénior Quinn Cook estuvo fallón en los triples (11 puntos con 1 de 8 desde la distancia, aunque lo compensó con 10 rebotes). Tyus Jones (22 puntos, 4 de 6), Rasheed Sulaimon (13 puntos, 4 de 5) y Justise Winslow (7 puntos, 2 de 4) compensaron su desacierto desde la lejanía. Jahlil Okafor anotó 14 puntos, dio 5 asistencias y dejó muestras de su clase en la jugada del siguiente video.

Y el domingo “Coach K” se convirtió en el primer entrenador de la historia del baloncesto universitario masculino en sumar 1000 triunfos en su carrera (la mítica Pat Summitt de Tennessee, en el femenino, sumó 1098). Si su equipo no hubiera sumado dos derrotas habría llegado a esta cifra la semana anterior en la pista de Louisville. Finalmente lo consiguió ante Saint John’s (68-77) pero en un escenario de lujo, el Madison Square Garden de Nueva York, la misma pista en la que destronó el año 2011 a Bobby Knight, su mentor (jugó para él en Army y fue asistente suyo una temporada en Indiana) como el técnico universitario con más victorias.

La efeméride parecía que iba a resistirse una semana más cuando a falta de 14 minutos para el final una canasta de Sir’Dominic Pointer (21 puntos, 10 rebotes, 4 asistencias, 3 robos, 3 tapones) ponía a Duke diez abajo en el marcador. El sénior Quinn Cook (17 puntos, 4 rebotes) tocó a carga, y Jahlil Okafor (17 puntos, 10 rebotes) le secundó para conseguir un triunfo histórico que Tyus Jones (22 puntos, 4 rebotes, 6 asistencias) aseguró en los tres últimos minutos.

La otra noticia de la semana de Duke es que Marshall Plumlee no seguirá el camino de sus hermanos mayores Miles (Phoenix Suns) y Mason (Brooklyn Nets) en la NBA. Por lo visto hasta ahora, tampoco tenía muchas posibilidades. El caso es que el pívot se alistará como oficial en el ejército de los EUA a partir de la primavera del 2016, si cumple los requisitos de acceso.

La segunda del ranking Virginia no tuvo piedad de Georgia Tech (57-28). Por tercera vez esta temporada, los Cavaliers dejaron a un rival por debajo de los 30 puntos. Ante Virginia Tech la historia fue muy diferente. A los imbatidos se les apagaron las luces al inicio de  la segunda parte, tras un triple de Malcolm Brogdon. Después de 9 minutos en los que fallaron 7 tiros y perdieron 6 balones, se vieron 10 abajo tras encajar un parcial de 16 a 0.

Los de Tonny Bennett apretaron en defensa, pero seguían sin encontrar la inspiración ofensiva hasta que apareció Justin Anderson (12 puntos, 6 rebotes) para anotar 10 puntos cruciales y volver a poner a Virginia por delante. Aún así, los Hookies tuvieron un tiro para forzar la prórroga después que en los últimos 40 segundos la dejada de Malcolm Brogdon hiciera una corbata en el aro y que Darion Atkins fallase un 1+1. Virginia Tech no ganó, pero nos dejó algunas jugadas espectaculares, entre ellas un tapón increíble.

La octava según los votantes de Associated Press Notre Dame pasó como un tornado por la pista de Virginia Tech (60-85). Sólo la mala noche de su sexto hombre V.J. Beachem (0 de 10 en el tiro, de ellos 7 triples) evitó que el equipo superase el 50% de acierto en el lanzamiento (49,2%). North Carolina State fue un hueso más duro de roer. Vencieron los Irish en la prórroga 78 a 81 con un tapón en los últimos segundos de Jerian Grant (25 puntos, 3 rebotes, 4 asistencias) sobre Trevor Lacey (13 puntos, 6 rebotes, 7 asistencias). Los visitantes se vieron desbordados durante una primera mitad en la que llegaron a perder de 18 a 3:30 del descanso. En la segunda parte a Notre Dame le entraron los triples y el equipo pudo remontar.

Louisville, décima del Top 25, abrió la semana con el anuncio de su entrenador Rick Pitino de que el ala pívot Montrezl Harrell, uno de sus jugadores más destacados, dejaba de ser capitán del equipo. El técnico no quiso dar más explicaciones sobre el tema. Harrell respondió en la pista, con 18 puntos (8 de 12 en el lanzamiento) y 7 rebotes en la victoria en la pista de Pittsburgh (68-80). El máximo anotador fue su compañero Terry Rozier (26 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias) mientras que el base Chris Jones volvió a jugar un papel clave en el momento de desequilibrio el encuentro, ya fuera anotando (17 puntos) o pasando (9 asistencias).

La 15 de la lista de AP North Carolina empezó la semana de forma plácida con un triunfo sobre Wake Forest (71-87) gracias al dominio en la pintura de Kennedy Meeks (16 puntos, 8 rebotes) y Bryce Johnson (19 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias). Contra Florida State (78-74) fue por delante casi todo el encuentro gracias al trabajo de Bryce Johnson (19 puntos, 14 rebotes) y Marcus Paige (19 puntos). Pero los Tar Heels no supieron cerrar el encuentro y la gran segunda parte del freshman Xavier Rathan-Mayes (22 de sus 35 puntos tras el descanso) a punto estuvo de costarles un disgusto.

Syracuse se hundió un poco más con una derrota en casa frente a Miami (62-66). Los Hurricanes llevaban perfectamente estudiada la clásica zona 2-3 de Jim Boeheim, aunque también les ayudó mucho la mala noche de los locales desde la línea de personal. Los Orange fallaron 11 de sus 19 tiros libres. Cuatro de estos fallos llegaron en los últimos 90 segundos.

Atlantic 10

La 16 del ranking  Virginia Commonwealth sufrió de lo lindo para ganar en Saint Louis (61-63), un equipo en construcción después de la graduación de todo su quinteto titular del pasado curso. Acabó resolviendo el de siempre, Treveon Graham (21 puntos, 6 rebotes), con una penetración en el último segundo. El alero jugó 32 minutos a pesar de haber podido entrenar muy poco por una lesión de tobillo. Su compañero Briante Webber, gracias a 2 pelotas recuperadas ante los Billikens, se convirtió en el tercer “ladrón” histórico de la NCAA superando al argentino Pepe Sánchez, con pasado NBA y ACB.

La maldición del recién llegado, la de los equipos que pierden su siguiente partido a ingresar en el Top 25, también afectó a Dayton. La 22 de la lista cayó en su visita a Davidson (77-60) tras haber encadenado 8 victorias consecutivas. A Archie Miller, entrenador de los Flyers y hermano del entrenador de Arizona Sean, le preocupaba el tiro de 3 de sus rivales. Sus temores se hicieron realidad. Los Wildcats anotaron 12 de sus 23 intentos desde esa distancia, liderados por Peyton Aldridge (22 puntos, 4 de 5 en triples) y Tyler Kalinoski (21 puntos, 3 de 4 en triples).  La afición también puso su granito de arena, distrayendo a sus rivales en los lanzamientos de personal.

Dayton volvió a sufrir, aunque esta vez obtuvo un resultado positivo ante Richmond (63-60). Los Flyers ganaban de 10 al descanso liderados por Dyshawn Pierre (16 de sus 21 puntos en la primera parte), y cometieron el error de dar el encuentro por ganado. Los visitantes aprovecharon que el equipo ranqueado falló 9 de sus 12 lanzamientos de la segunda parte para acercarse. T.J. Cline (14 puntos) anotó 10 puntos seguidos para darle la vuelta al marcador. Los locales consiguieron reaccionar a tiempo para evitar su segunda derrota de la semana.

Big East

Georgetown reclamó la atención de los votantes del ranking con un triunfo ante la cuarta de la lista, Villanova (78-58). Los Wildcats, un equipo físico, correoso y intenso como pocos en la NCAA, cayó ante un rival que le superó con sus mismas armas. Una muestra de la agresividad en defensa de ambos conjuntos son el total de 50 faltas pitadas. Los Hoyas decantaron el encuentro con un parcial de 17 a 0 en la primera parte. En la segunda mitad Ryan Arcidiacono (16 puntos) lideró con tres triples un amago de remontada visitante que no llegó a buen puerto. D’Vauntes Smith-Rivera y Isaac Copeland (17 puntos para cada uno) lo evitaron. Georgetown completó su semana con un triunfo en la prórroga sobre Marquette (85 – 95) mientras que Villanova se rehízo con una cómoda victoria contra Creighton (71-50).

La penúltima del Top 25 Seton Hall cayó de forma inesperada ante una DePaul (60-64) que perdía de 8 a falta de 5 minutos para el final y con su mejor anotador, Billy Garrett Jr, eliminado por faltas. Y aun así, remontaron. Los Pirates acusaron la mala noche de su base Sterling Gibbs (4 puntos, 2 de 16 en el lanzamiento), que dejó sin efecto el buen papel del pívot Angel Delgado (19 puntos, 19 rebotes). La semana negra de la 24 de la lista se cerró con una derrota frente a Butler (77-57). Andrew Chrabascz anotó 15 de sus 16 puntos en una mitad que acabó igualada, pero no participó en el parcial de 18 a 2 con el que los Bulldogs rompieron el encuentro en la segunda parte.

Big South

El bajito Saah Nimley (1,72) anotó 31 puntos en la victoria de Charleston Southern contra UNC-Ashleville (82-75). Los de casa ganaban de 7 a 3 minutos del final, pero Andrew Rowsey (34 puntos) aún creía en la remontada. Rowsey, que tampoco llega al 1,80 de altura (1,77), anotó 12 puntos en este tramo final poniendo a los suyos a sólo 2 puntos de distancia. Nimley, con 4 tiros libres, enfrió sus ánimos. La estrella local marcó su mejor marca personal, 37 puntos (7 de 12 en triples), en la victoria de los suyos frente a Gardner-Webb (93-80). Era su cuarto partido consecutivo anotando al menos 30 puntos. El base ha sido clave en la racha de 5 triunfos de los Buccaneers, en los que ha anotado un total de 146 puntos.

Big 10

La última del Top 25 Iowa no fue rival para la sexta, Wisconsin (82-50). Los locales empezaron muy fuerte, marcando un primer parcial de 23 a 11. Los Hawkeyes intentaron detener la sangría con una zona 2-3, pero el recurso no funcionó. El equipo de Bo Ryan tiene una buena circulación de balón y buenos tiradores para afrontar estas situaciones. En este duelo sólo perdieron una pelota, igualando el récord de la NCAA de menos balones perdidos en un encuentro. A pesar de llegar al descanso con una ventaja de 18 puntos, los Badgers no aflojaron en defensa en la segunda mitad. Frank Kaminsky acabó con 13 puntos, 11 rebotes y 6 asistencias.

Una Michigan muy mermada tras la baja de Levert se resistió a ser presa fácil de Wisconsin (64-69). Los Badgers necesitaron de la mejor versión de FranK Kaminsky (22 puntos, 9 rebotes) en la prórroga. El pívot anotó 8 puntos en los 5 minutos añadidos a los que se había llegado tras un triple de Derrick Walton (17 puntos, 5 rebotes) que empataba a 57 para los Wolverines. Los de John Beilein culminaban con este lanzamiento una reacción en la que habían recuperado 11 puntos de desventaja en la segunda mitad.

Iowa volvió a caer en su segundo partido de estos pasados 7 días. Lo peor no fue la derrota ante Purdue (67-63) sino la lesión de clavícula de Aaron White en la primera parte. Rapheal Davis fue el jugador más destacado de los Boilermakers con 24 puntos (16 antes del descanso). El base Mike Gesell (18 puntos) lideró la última carga de los Hawkeyes con 12 puntos consecutivos que pusieron a los suyos por delante, 62 a 63. Un triple de Davis y dos tiros libres de Basil Smotherman (13 puntos, 6 rebotes) hicieron que su esfuerzo fuera en vano.

Indiana, antepenúltima del ranking, parecía que remontaba el vuelo con un triunfo sobre la 13 Maryland (89-70). Yogi Ferrell (24 puntos) y James Blackmon Jr (22 puntos) lideraron a un equipo desatado desde la línea de tres puntos (15 de 22). La noche de Ferrell fue especialmente demoledora: 7 de 8 en triples. Entre este partido y los dos anteriores,  los chicos de Tom Crean habían anotado 35 de sus 67 lanzamientos de 3 puntos.

Ohio State le paró los pies a los Hoosiers (82-70). Los Buckeyes habían necesitado entre semana del mejor partido del freshman D’Angelo Russell (33 puntos) para superar a Northwestern (67-69). El escolta, con sus 22 puntos y 10 asistencias, fue clave para romper la racha de 4 partidos ganados de Indiana. Russell cortó el último intento de remontada visitante en la segunda mitad con dos triples. Los locales se aprovecharon de las 15 pérdidas de pelota rival, que transformaron en 26 puntos. De la semana fantástica de D’Angelo Russell nos quedamos con esta asistencia picada que dio en el partido contra Northwestern.

Northwestern  no fue el bálsamo que los Terrapins necesitaban para olvidar su derrota frente a Indiana. Maryland tuvo que sudar hasta el último segundo para evitar encadenar dos derrotas consecutivas por primera vez en el curso (68-67). De la mano de un Melo Trimble imparable en los 14 minutos finales, en los que sumó 17 de sus 27 puntos, la 13 del ranking recuperó una desventaja de 14 puntos. Dez Wells anotó 9 de sus 17 puntos en esta fase del encuentro, 2 de ellos los que dieron el triunfo a su equipo a falta de 2 segundos.

La que no mejora es Michigan State, que cayó ante la Nebraska (79-77) de Terran Petteway (32 puntos) y Shavon Shields (21 puntos, 7 rebotes). El entrenador de los Cornhuskers había dicho a sus jugadores que si querían jugar el torneo nacional de marzo debían vencer a los Spartans. Y así lo hicieron a pesar de perder la guerra del rebote (48 a 26) a manos de unos visitantes en los que destacaron en este apartado Branden Dawson (8 puntos, 18 rebotes) y Denzel Valentine (21 puntos, 11 rebotes). Nebraska ganaba de 14 al descanso, pero el despertar anotador de Travis Trice (23 de sus 27 puntos en la segunda mitad) le dio emoción al encuentro.

Las lesiones han obligado al entrenador de Illinois John Groce ha darle un dorsal a su estudiante ayudante Ryan Schmidt. Tras cuatro temporadas cargando botellines de agua y toallas, Schmidt vestirá la camiseta de tirantes con el número 14. No tuvo minutos en la derrota frente a Minnesota (79-71). Andre Hollins fusiló a los Fightin Illini con 28 puntos (5 de 8 en tiros de 2, 5 de 7 en triples).

Big 12

Kansas, 11 del ranking, superó a la 19 Oklahoma (85-78). En la primera parte se intuía una paliza de escándalo. Los Jayhawks ganaban de 20 puntos después de anotar 12 de sus 18 lanzamientos (3 de ellos fruto de rebotes en ataque). Los locales estaban tan acertados que anotaron los 8 primeros triples que intentaron. Los Sooners reaccionaron tras el descanso con un parcial de 0 a 9. Buddy Hield (26 puntos, 5 rebotes) y Isaiah Cousins (18 puntos, 6 rebotes) ajustaron el punto de mira, permitiendo a Ryan Spangler (13 puntos, 10 rebotes) poner por delante en el marcador a los visitantes. Los novatos Kelly Oubre (19 puntos, 9 rebotes) y Cliff Alexander (13 puntos, 13 rebotes) ejercieron de veteranos para que el triunfo se quedara en casa.

El punto álgido de la semana de Kansas fue su triunfo sobre la 17 Texas (62-75). Los Jayhawks no solo superaron a uno de los conjuntos con mayor potencial interior de la Division I, sino que además les ganaron la batalla del rebote (37 a 36, con 24 de ellos ofensivos). Cliff Alexander fue clave en este apartado (15 puntos con 5 mates, 9 rebotes). La buena dirección de Frank Mason y el acierto en el triple en momentos claves de la segunda mitad acabaron de decidir el encuentro.

Iowa State, novena del ranking, bajó de su nube a una Kansas State que lideraba la conferencia en solitario tras haber vencido sus 4 primeros compromisos de esta parte de la temporada (77-71). Nino Williams (22 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias, 3 recuperaciones) y Thomas Gipson (15 puntos, 4 rebotes) mantuvieron en el partido a los visitantes. Pero tras una canasta de Marcus Foster (16 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) a 4:10 del final, los Wildcats estuvieron 4 minutos sin sumar ningún punto. En este lapso de tiempo encajaron 10 puntos. Jameel McKay, transfer procedente de un Community College, volvió a ser clave para los Cyclones saliendo desde el banquillo con 15 puntos, 7 rebotes y 3 tapones.

Texas Tech sumó  su primer triunfo de la temporada en la conferencia a costa precisamente de Iowa State (78-73). Los Red Raiders vieron que sus rivales no pasaban los bloqueos, y lo aprovecharon para anotar de 3 en 3. Hasta 11 triples convirtió el equipo de casa liderado por Devaugntah Williams (22 puntos, 3 de 6 en triples) y Toddrick Gotcher (17 puntos, 5 de 9 en triples). Por el contrario los Cyclones, un equipo que acostumbra a utilizar esa misma arma, se quedó en un bajo 6 de 31.

Rico Gathers batió el récord de Baylor (22 del ranking) cogiendo 28 rebotes en un partido (de ellos 11 ofensivos). Gathers, que además anotó 25 puntos, batió la marca contra un rival de la débil NAIA, Huston – Tillotson (81-61). Ya dentro del calendario de la conferencia, los Bears superaron a la 19 Oklahoma (69-58) gracias a un parcial de 10 a 0 en la segunda mitad iniciado con el triple de Kenny Chery (13 puntos) que empataba el encuentro a 49. Rico Gathers cerró el parcial con un espectacular mate, uno de los varios que consiguió Baylor. Gathers, por cierto, capturó una cifra más “normal” de rebotes, 8.

Texas Christian University, un equipo que llegó a estar en el Top 25 en diciembre gracias a un calendario libre poco exigente, ha perdido 5 de sus 6 partidos de conferencia. La 17 del ranking Texas les barrió de su propia pista (48-66). El base Isaiah Taylor va cogiendo la forma tras perderse 10 partidos entre noviembre y diciembre por una lesión de muñeca. Lo evidenció con 13 puntos, 7 rebotes y 6 asistencias ante unos Frogs que no metieron ni los tiros libres (9 de 23). En la derrota frente a Kansas Taylor sumaría 23 puntos. TCU volvió a caer, esta vez ante la 18 West Virginia. Lo hizo en la prórroga (85-86), tras dos tiros libres en el último segundo de Jevon Carter. Treinta y cinco segundos antes los Frogs ganaban de 4, pero dos triples consecutivos de Daxter Miles Jr acabaron con sus ilusiones.

Conference USA

Southern Mississippi  ha dedicido autosancionarse excluyéndose por voluntad propia de los torneos de “post temporada de este curso”. En su caso, del torneo de la Conference USA y del “March Madness” (al que se accede ganando el torneo de su conferencia o por invitación del comité de selección). Esta ha sido la reacción de la universidad a la investigación abierta por la NCAA sobre una posible ayuda económica contraria a la reglamentación de su exentrenador Donnie Tindall a dos jugadores. Tindall ahora es el entrenador en jefe de Tennessee, universidad que no se ha pronunciado sobre el tema. Los Golden Eagles tuvieron el consuelo de vencer en la prórroga a North Texas (71-75) con 30 puntos de Chip Armelin.

Horizon

Detroit venció a Northeastern (de la Colonial Athletic Association) en un amistoso por 69 a 81, en el que anotó 26 puntos en la primera parte, 34 en la segunda…y 21 en la prórroga. Paris Bass (19 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) anotó 11 puntos consecutivos para el equipo de Juwan Howard Jr (16 puntos, 6 rebotes): los 2 últimos de la segunda mitad con un mate poderosísimo y los 9 primeros del tiempo extra. Tras su racha llegaron las faltas de los locales  para intentar recuperarse, lo que ayudó a los Titans a ampliar su margen anotando 12 puntos en 66 segundos. Bass no pudo volver a ejercer de Salvador ante Cleveland State (70-66), ya dentro del calendario oficial, a pesar de volver a firmar unos buenos números ( 19 puntos, 10 rebotes).

Mid-American

Maurice N’Dour, de Ohio, anotó 31 puntos contra Buffalo. Un mate suyo a 6 décimas del final le dio el triunfo a los suyos por 63 a 61. Esta es, sin duda, una de las jugadas de los siete días que se resumen en este artículo. Por cierto, ¿hizo un paso de más?

Missouri Valley

La 14 del ranking Wichita State y la 20 Northern Iowa pugnan por el dominio de esta conferencia. Los primeros derrotaron sin demasiados problemas a Missouri State (53-76) y Drake (74-40). Los segundos sufrieron para imponerse al tercero en discordia en estos momentos, Indiana State (66-60). Tras llegar con 8 puntos de ventaja al descanso, los Panthers encajaron un parcial de 0 a 11 en la segunda mitad que restableció la igualdad. Un 2+1 del pivot Seth Tuttle (16 puntos, 9 rebotes) a 1:06 del final aseguró el éxito local, rematado por el acierto en los tiros libres de Jeremy Morgan y el mismo Tuttle. El triunfo de la veinteava del ranking sobre Illinois State aún fue más ajustado (53-54), con Seth Tuttle (21 puntos, 10 rebotes, 3 asistencias) como su mejor hombre. Los Panthers cedían de 12 a 10:46 del final. Nate Buss abrió la remontada con un triple y la cerró a falta de 6 segundos con un nuevo triple, el de la victoria.

Mountain West

Larry Nance Jr (23 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) y Josh Adams (20 puntos, 4 rebotes) jugaron un papel determinante en el triunfo de Wyoming, líder de la conferencia, sobre New Mexico. Entre ambos anotaron los 16 últimos puntos de los Cowboys. Fue precisamente Nance el que puso el definitivo 63 a 62 en el marcador con un mate a 3 segundos del final de la prórroga después de recuperar él mismo la pelota. Otro que apunta a seguir los pasos de su padre en la NBA.

Pacific 12

Arizona, número 7 de la semana, le hizo encajar a Stanford su primera derrota como local del curso (82-89), en un partido muy físico y sin ritmo a causa de las faltas personales (51). Aunque los Wildcats empezaron anotando 10 de sus primeros 16 lanzamientos, los locales supieron esperar su momento para igualar el marcador al descanso. En la segunda mitad, sin embargo, no pudieron contrarrestar la inspiración de Stanley Johnson (19 puntos, 7 rebotes) y Brandon Ashley (17 puntos). Chasson Randle, base de los Cardinals, anotó 26 puntos pero con un mal porcentaje de acierto (7 de 18) por la buena defensa de Rondae Hollis-Jefferson. Stanley Johnson (18 puntos, 9 rebotes) volvió a destacar en la visita a California (50-73). Los Wildcats no acusaron los problemas de faltas durante la primera mitad de sus hombres altos, Kaleb Tarczewski y Brandon Ashley.

La 12 del ranking Utah abrió su semana venciendo a Washington State (86-64) y la cerró haciendo lo mismo con Washington (77-56). En el primero de sus partidos el marcador inicial no fue el habitual 0 a 0 sino 0 a 2 gracias a dos tiros libres fruto de la técnica con que fue sancionado el equipo local por un mate durante el calentamiento. El segundo lo decantaron en la segunda mitad gracias a un parcial de 23 a 3 en el que Dakarai Tucker (19 puntos, 7 de 8 en tiros de campo) anotó tres triples consecutivos.

La decepcionante UCLA sumó una mala semana, y no es la primera de la temporada. La baja por problemas musculares del center Tony Parker (10,8 puntos y 7,8 rebotes de media) no sirve de excusa. Ante Oregon State (66-55) empezaron fallando 15 de sus primeros 17 tiros a canasta. Los Bruins igualaron el resultado para encajar poco antes del descanso 11 puntos seguidos de Gary Payton Jr (18 puntos, 7 rebotes, 6 asistencias, 5 recuperaciones). El equipo que entrena Steve Alford cerró su gira por el estado con una derrota ante Oregon (82-64). Los locales anotaron el 75% de sus lanzamientos (16 de 20) de la primera parte, período en el que la diferencia entre ambos equipos llegó a los 21 puntos.

Southeastern Conference

Kentucky se mantuvo en su papel de líder indiscutible, aunque no dejó sentenciado su partido contra Vanderbilt hasta los 2 minutos finales (65-57). Una buena defensa interior y los triples de Riley LaChance (16 puntos, 3 de 3 en canastas de 3 puntos) y Matthew Fisher Davis (13 puntos, 4 de 7 desde más allá de la línea) pusieron a los Commodores a sólo 4 puntos a falta de 2:36 para el final. Un triple de Aaron Harrison le dio a los Wildcats el margen de tranquilidad que necesitaban. Karl Towns se quedó en 4 puntos para los locales, pero lo compensó con 7 tapones. Ante South Carolina (43-58) los de Calipari llegaron a las 19 victorias por ninguna derrota. A 4:30 para el descanso el  marcador era de 23 a 24. Los Wildcats apretaron en defensa, y los locales sólo anotaron 4 de sus 27 lanzamientos posteriores. Devin Booker lideró al equipo con 18 puntos.

Florida encadenó dos derrotas consecutivas tras perder ante Louisiana State (61-79), hecho que no ocurría desde la temporada 2011-12. Jarell Martin (22 puntos, 8 rebotes) y Jordan Mickey (14 puntos, 14 rebotes) dominaron la pintura, y sus compañeros les acompañaron con su acierto desde la línea de 3 puntos (8 de 13). LSU rompió el encuentro en la segunda mitad con un parcial de 2 a 14. Un nuevo traspié ante Ole Miss (72-71) complica gravemente sus opciones de obtener una invitación para el baile de marzo. La buena noticia para los Gators es que en este último encuentro Michael Frazier recuperó la puntería (27 puntos, 6 de 8 en triples).

Arkansas, por su parte, cerró una crisis tras dos malos resultados con un triunfo en la prórroga contra Alabama (91-93). Michael Qualls anoto 30 puntos, pero el hombre clave para los Razorbacks fue Bobby Portis (10 puntos, 13 rebotes). El pívot, mermado a causa de una caída en la primera parte, anotó la canasta del triunfo tras palmear lo que aún no se sabe si era un lanzamiento desesperado o un pase al vacio más absoluto de un compañero.

West Coast

Gonzaga se impuso a Saint Mary’s en el duelo de gallitos de la conferencia (68-47). Tras 25 minutos de igualdad, su defensa permitió a los locales apuntarse un parcial de 22 a 2 que fue definitivo. Una de las claves del encuentro fue el trabajo de los interiores visitantes para anular al pívot local Brad Waldow (14 puntos, 7 rebotes). Los Zags pasaron posteriormente el rodillo sobre Pacific (91-60). Empezaron el encuentro fallando sólo 2 de sus 11 primeros tiros para construir una ventaja de 26 a 10. Remataron la faena abriendo la segunda mitad con un parcial de 16 a 1. Gonzaga lidera la DI en efectividad en el lanzamiento con un 53,3%. Ante los Tigers llegaron al 60%.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, enero de 2015

NCAA: Las dos caras de Duke

19 Ene

La universidad de Duke ha mostrado esta semana sus dos versiones. La mala, en la derrota ante Miami que abría una crisis deportiva. La excelente, en el triunfo en la pista de Louisville que cierra la crisis y les presenta como firmes aspirantes a coronarse campeones del “March Madness”.

Kentucky mantuvo el número 1 del ranking de Associated Press que ha acaparado desde el principio de temporada, pero en su última edición ya no lo hizo con todos los votantes a su favor. Perder la imbatibilidad le costó a Duke el segundo puesto de la lista. Virginia reemplazó a los Blue Devils, que cayeron hasta el cuarto lugar. Los de Mike Krzyzewski no fueron los únicos equipos del Top 5 anterior penalizados por sus derrotas.

Wisconsin, que era la cuarta, cayó hasta el séptimo lugar. Su base Traevon Jackson, lesionado en la derrota ante Rutgers, fue operado del pie derecho esta semana. Un grave contratiempo para una rotación corta. La quinta Louisville pasó a ser la sexta. Estos movimientos tuvieron como consecuencia que Gonzaga se hiciera con el número 3 y Villanova con el 5. Utah, Kansas y Arizona completaron las 10 primeras posiciones del ranking.

La mejor progresión fue para Iowa State, que subió hasta el puesto 11 desde el 17. Texas se llevó un castigo considerable después de sus dos derrotas, pasando a la veinteava posición tras haber sido décima. Ohio State, Saint John’s y Old Dominion (que sólo estuvo una semana en la lista) cedieron su sitio en el Top 25 a la retornada Northern Iowa (23), Oklahoma State (24) y Wyoming (25).

Tras los partidos de esta semana no ha habido variaciones en los equipos invictos y aquellos que aún no saben que es ganar. Kentucky (SEC) y Virginia (ACC) aún no han encontrado quien les haga morder el polvo, mientras que Central Arkansas (Southland) y Florida A&M (MEAC) siguen buscando un alma caritativa que les permita estrenar su casillero de triunfos.

American

La Universidad de Central Florida y Tulane protagonizaron uno de los partidos más largos de la semana. Vencieron los locales por 103 a 100 tras tres prórrogas con B.J. Taylor como el héroe de la noche. Y no sólo por irse hasta los 33 puntos, sino por ser el autor de 11 de los 12 que los Knights anotaron en el tercero de los tiempos añadidos.

Los problemas de Southern Methodist han llegado a los despachos tras recibir un aviso de la NCAA notificándoles que han detectado irregularidades académicas en su programa de baloncesto, y pidiéndoles que presente alegaciones antes de una vista del Comité de Infracciones. La cuestión estaría en si Keith Frazier (10,5 puntos, 4 rebotes de media) cumple los mínimos educativos requeridos para jugar. El pívot Markus Kennedy ya se perdió todo el primer semestre a causa de sus notas, y el alero reserva Justin Martin, un transfer procedente de Xavier, ha anunciado su salto al profesionalismo al no llegar a estos mínimos. Esta semana el equipo de Larry Brown ha derrotado a Temple y East Carolina.

Atlantic Coast

La segunda del ranking Virginia abrió su semana con un triunfo ante Clemson (65-42). Los Cavaliers perdieron sólo 4 balones, siendo su quinto encuentro consecutivo por debajo de los 10 perdidos. En su visita a Boston College sumaron su victoria 17 de la temporada en un partido que solventaron en la segunda parte (51-66) liderados por Malcolm Brogdon (20 puntos, 5 rebotes). En este encuentro casi rompen su buena racha: regalaron 8 pelotas.

Duke, la cuarta de la lista, entró en crisis encadenando ante Miami (74-90) su segunda derrota seguida de la temporada. Se rompía una racha de 41 partidos consecutivos sin perder como locales iniciada en marzo del 2012. Jahlil Okafor (15 puntos, 15 rebotes) volvió a ser objeto de dobles marcajes, lo que concedió mayor libertad de movimientos a Amile Jefferson (14 puntos, 12 rebotes).  La poca puntería de sus compañeros desde el exterior (6 de 21 en triples, 4 de 7 de Quinn Cook que fue el único acertado) condenó al equipo.

Tras una primera mitad igualada, los Hurricanes se escaparon en la segunda. Los jugadores de Jim Larranaga hicieron gala de una gran efectividad en el lanzamiento en este período (18 de 27, de ellos 6 de 9 en triples) con Angel Rodríguez (24 puntos, 4 rebotes, 5 asistencias, 5 recuperaciones) y Manu Lecomte (23 puntos) como principales estiletes. Los visitantes anotaron 56 puntos en unos segundos 20 minutos pletóricos en que jugaron a placer ante la presión defensiva con la que Duke pretendía remontar.

Duke dejó atras su mal momento con un triunfo en la pista de Louisville (52-63), sexta del Top 25. Los primeros minutos fueron muy igualados, con defensas muy cerradas y mucha intensidad en la lucha por el rebote ante la falta de acierto en el lanzamiento exterior (4 de 25 en triples los locales por 4 de 15 de sus rivales). Ni el local Montrezl Harrell (10 puntos, 14 rebotes) ni el visitante Jahlil Okafor encontraban su sitio en la pintura. Los de Krzyzewski solventaron este problema gracias a la aportación de un Amile Jefferson (19 puntos, 7 rebotes) que volvió a gozar de más libertad de movimientos en la zona.

Tras un par de rápidas transiciones y un triple de Quinn Cook Duke abrió una brecha de 12 puntos en el tramo final del período. Al descanso el marcador era de 20 a 30. Los visitantes inauguraron el segundo período con un parcial de 2 a 12. Los Cardinals, con problemas en la circulación de pelota, no encontraban la manera de romper la activa zona 2-3 de los Blue Devils. Y para complicarles más las cosas a los de Rick Pitino, Okafor (18 puntos, 7 rebotes) empezó a anotar con asiduidad.

Louisville se diluía mientras la figura del pívot se agrandaba. La diferencia entre ambos equipos subió hasta los 21 puntos. Los Cardinals reaccionaron con 7 puntos seguidos de Terry Rozier (17 puntos) coincidiendo con un descanso del mejor jugador universitario del momento. El triunfo 998 en la carrera de “Coach K” no peligró a pesar de una racha de más de 7 minutos sin anotar ninguna canasta de campo por parte de los suyos, y que aprovechó el equipo local para maquillar su derrota.

Louisville venía de superar sin problemas a Virginia Tech (78-63). En sus tres partidos anteriores, Chris Jones (7 puntos) había promediado 21 puntos pero los Cardinals habían sufrido para ganar los dos primeros y perdido el tercero. Ante los Hookies, Pitino pidió al base que repartiera más juego. Jones dio 11 asistencias y volvió el buen juego. Claro que la debilidad del rival también ayudó.

La doce Notre Dame parecía sufrir un grave contratiempo en sus aspiraciones tras la salida del equipo sin fecha de retorno de su pívot Zach Auguste (14,3 puntos y 6,4 rebotes de media), por motivos académicos. El freshman Bonzie Colson aprovechó su ausencia para anotar 10 puntos y capturar 4 rebotes en el triunfo de la doceava del ranking AP en la pista de Georgia Tech (59-62).

La ausencia de Auguste duró poco. El interior jugó, aunque poco (9 minutos),  en el siguiente compromiso de su equipo en casa ante Miami. En la primera mitad no le entraron los triples (3 de 16) al equipo del ranking, que llegó al descanso 12 abajo. En la segunda parte varió el panorama por completo. Tras un parcial visitante de 2 a 13, los Irish ajustaron el punto de mira anotando 7 de sus 9 intentos de larga distancia.

Jugando Notre Dame con un quinteto pequeño, Jerian Grant lideró una remontada espectacular (23 puntos, 8 asistencias) que les acabó dando el triunfo (75-70). En los visitantes, los héroes del upset ante Duke Angel Rodríguez y Manu Lecomte se quedaron en 4 puntos (1 de 10 en el tiro) y 3 puntos, respectivamente.

Marcus Paige (23 puntos, 5 rebotes, 9 asistencias, 4 recuperaciones, 5 de 5 en triples) firmó su mejor partido de la temporada para North Carolina en la pista de uno de sus rivales históricos, North Carolina State. La quince del ranking se impuso por 79 a 81 con dos tiros libres claves de su base a un segundo del final ante la remontada de una Wolfpack que perdía de 11 a falta de 4 minutos después del quinto triple de Paige. Los locales aún tuvieron una última oportunidad con dos tiros libres cuando quedaban dos décimas en el cronómetro. Abdul-Malik acertó el primero y tiró a fallar el segundo, pero el palmeo de Cody Martin no entró.

Syracuse sigue inmersa en su crisis. El prometedor freshman Chris McCullough (titular en los 16 partidos que jugó con 9,3 puntos, 6,9 rebotes y 2,1 tapones de media) será baja lo que resta de temporada tras lesionarse los ligamentos de su rodilla derecha. Rakeem  Christmas tuvo que multiplicarse en la pintura (35 puntos, 9 rebotes) para que los Orange pudieran vencer a Wake Forest en la prórroga (86-83). En la primera mitad los de Boeheim ganaban de 10, pero la aparición de un magnífico Konstantinos Mitoglou (26 puntos, 6 rebotes) igualó el encuentro. En su visita a Clemson (66-53) los esfuerzos de Christmas (21 puntos, 10 rebotes) fueron en vano.

Atlantic 10

Virginia Commonwealth, 17 del ranking, estaba pasando apuros ante Rhode Island cuando su jugador más acertado, Treveon Graham, se torció un tobillo al principio de la segunda mitad. El equipo no podía prescindir de sus servicios, así que volvió a la pista. Graham anotó 16 de sus 26 puntos en los segundos 20 minutos. Su compañero Briante Weber acabó de asegurar la victoria de los Rams (60-65) desde la línea de tiros libres. El líder anotador de los Rams fue baja contra Duquesne, y sus compañeros sufrieron para vencer (64-70). Los Dukes, que habían llegado a estar 14 abajo, se pusieron a 2 puntos a falta de 2 minutos para el final. Un triple de Melvin Johnson acabó con su remontada.

Big East

Villanova, número 8 de la lista de AP, se mantuvo firme al frente de la conferencia con un triunfo ante una Xavier (88-75) a la que Ryan Arcidiacono (18 puntos), Dylan Ennis (17 puntos) y Josh Hart (15 puntos) cosieron a triples (12 de 20 entre los tres). Seton Hall, 21 del ranking AP, flirteó con la expulsión de la lista de privilegiadas perdiendo en la prórroga en casa contra Butler (75-79). Los Pirates no pudieron sobreponerse a la eliminación de su máximo anotador Sterling Gibbs (30 puntos, 6 de 9 en triples) a 2:08 del final de tiempo añadido. Los puntos de los Bulldogs los pusieron los de siempre, Roosevelt Jones (23) y Kellen Dunham (21).

Big 10

Wisconsin, 7 del ranking, recuperó a Frank Kaminsky. El pívot fue su mejor anotador (22 puntos, 5 rebotes, 4 de 5 en triples) en el triunfo ante la Nebraska (70-55) de Terran Petteway (27 puntos). Tras la lesión de Traevon Jackson, Bronson Koenig fue el base titular de los Badgers. El sophomore cumplió con 11 puntos (4 de 5 en el lanzamiento), 4 rebotes y 1 asistencia.

La 14 Maryland derrotó a Rutgers en el duelo entre recién llegadas a la conferencia. Los Terrapins no tuvieron su noche de cara a la canasta contraria, especialmente en la segunda parte en la que se quedaron en un 28% en el tiro. La defensa y el control del rebote (46 a 33) les permitieron cerrar los 7 últimos minutos del partido con un parcial de 22 a 8. De ir por detrás 51 a 57 a acabar ganando 73 a 65. En este tiempo los Scarlet Knights fallaron 8 de sus 10 tiros de campo, 4 de sus 8 tiros libres y perdieron 4 balones.

En su siguiente compromiso Maryland agravó la crisis de una desconocida Michigan State (75-59). Su escolta novato Melo Trimble se exhibió en la primera parte con 21 de sus 24 puntos (7 de 11 en el tiro en este período, de ellos 5 de 7 en triples) y la jugada del partido. Con el tiempo de posesión agotándose, le rompió la cintura a Lourawls Nairn Jr (que perdió el equilibrio) para anotar un triple. Jake Layman le secundó con 23 puntos y 12 rebotes. Entre los dos sumaron sólo 12 puntos menos que todos los Spartans.

Ohio State intentó rehacerse de su expulsión del ranking con dos triunfos ante dos rivales no ranqueados pero si de prestigio. A Michigan (71-52), un equipo que ha protagonizado este curso remontadas espectaculares tras el descanso, no le dio ninguna opción abriendo el segundo período con un parcial de 13 a 0. D’Angelo Russell rindió a un buen nivel con 21 puntos, 4 rebotes, 6 asistencias y 4 recuperaciones. Los decaídos Wolverines acabaron de complicarse la temporada ante Northwestern. Vencieron, pero perdieron para todo el curso por una lesión en el pie izquierdo a su estrella Caris LeVert.

Iowa, el siguiente rival de los Buckeyes, es un conjunto al que se le dan mejor las primeras partes que las segundas (lo que estuvo a punto de costarle la derrota ante Minnesota, 75 a 77). Y precisamente en la primera mitad los Hawkeyes frustraron las aspiraciones de Ohio State (76-67). En la segunda mitad Aaron White ayudó a los locales a mantener su ventaja anotando 18 de sus 22 puntos. D’Angelo Russell lideró a los visitantes con su mejor marca anotadora del curso, 27 puntos (a los que sumó 14 rebotes).

Big 12

Kansas, novena del ranking, venció esta semana a la 24 Oklahoma State (67-57) y cedió ante la 11 Iowa State (86-81). A la primera la superó en un partido largo (cerca de tres horas) por las 49 faltas personales pitadas (que provocaron 71 tiros libres), y sin realizar un juego especialmente brillante, gracias a la mayor profundidad de su banquillo (20 puntos a 3). Dos jugadores llevaron el peso anotador de los visitantes: Phil Forte en la primera mitad (con 16 de sus 18 puntos) antes de hacerse daño en la pierna derecha, y Le’Bryan Nash en la segunda (con 19 de sus 21 puntos). El “highlight” del partido, y posiblemente de la semana, fue este mate del novato de Kansas Cliff Alexander.

Ante la segunda los Jayhawks vieron romperse su racha de 5 triunfos consecutivos. Tras una primera mitad igualada, los Cyclones empezaron a poner tierra de por medio en el marcador nada más empezar la segunda. Kansas respondió al primer golpe, recuperando desde una desventaja de 12 puntos hasta ponerse a dos. Jameel McKay (11 puntos saliendo del banquillo), con tres canastas, dio impulso a un parcial de 16 a 4 que anulaba esta recuperación. Frank Mason (21 puntos) y Kelly Oubre se multiplicaron para intentar una nueva remontada, pero se quedaron cortos. Naz Long (16 de sus 20 puntos en los segundos 20 minutos) lideró un quinteto inicial local en que todos sus miembros anotaron en dobles figuras.

Iowa State venía de encajar un upset ante la 22 Baylor que parecía inevitable tras los cinco primeros minutos del juego. Un claro 16 a 1 en el marcador así lo hacía presagiar. Los Cyclones se recuperaron hasta ponerse a 4 puntos, pero al descanso volvieron a ceder una ventaja de 12 puntos. En la segunda parte los visitantes reaccionaron con un Naz Long muy acertado desde la línea de triples (19 puntos, 5 de 5 en la distancia). Una canasta de tres puntos de Bryce Dejea-Jones avanzó a Iowa State a 14 segundos del final. Una última canasta de un Kenny Chery muy fallón hasta entonces (13 puntos, 4 de 16 en el lanzamiento) hizo buenos los presagios iniciales en favor de Baylor (74-73).

Kenny Chery no pudo volver a salvar a su equipo ante el sorprendente líder de la conferencia Kansas State (63-61). El equipo de casa, tras ir perdiendo claramente la mayor parte del encuentro, se puso por delante en el minuto 14 de la segunda mitad. Chery anotó 21 puntos (4 de 6 en triples), pero falló un tiro a 2:28 del final para avanzar a Baylor y un triple a 57 segundos para empatar. Con un 2+1 con 6 segundos por jugarse ponía a los Bears a sólo un punto de los Wildcats. Y después que Thomas Gipson no acertase uno de sus dos tiros libres para los locales, el base aún tuvo un último lanzamiento para forzar la prórroga. Falló.

La 16 West Virginia batió a la 18 Oklahoma (86-65). La estrella de los Mountaineers Juwan Staten repartió 8 asistencias, pero se quedo en 4 puntos, casi 12 por debajo de su media. Su equipo no le echó en falta, porque era la noche de los suplentes. Los jugadores del banquillo aportaron 55 puntos, liderados por Jevon Carter (18 puntos, 7 rebotes, 3 asistencias, 3 recuperaciones) y Nathan Adrien (11 puntos). West Virginia sumó 27 puntos fruto de las 22 recuperaciones ocasionadas por su presión a toda pista. Los titulares de los Sooners, liderados por Buddy Hield (21 puntos, 8 rebotes) no pudieron mantener el ritmo.

Texas, 20 del ranking, le bajó los humos a West Virginia (77-50) rompiendo de paso una racha de dos derrotas. El juego interior de los Longhorns avasalló a los Mountaineers liderado por Cameron Ridley (19 puntos, 6 rebotes, 4 tapones), y bien secundado por Myles Turner (16 puntos, 7 rebotes). Jonathan Holmes contribuyó con 16 puntos y 11 rebotes. Por los visitantes, Juwan Staten volvió a marcar un mínimo en anotación de la temporada con 3 puntos (1 de 7 en tiros). Esta vez el base no repartió ninguna asistencia, cerrando así una semana negativa de juego. La mejor jugada de la noche fue este mate de Ridley.

Oklahoma consiguió su triunfo de la semana ante la penúltima del Top 25, Oklahoma State (82-65). El partido quedó sentenciado al descanso. La defensa local controló perfectamente a los anotadores rivales Le’Bryan Nash y Phil Forte, que si bien sumaron puntos lo hicieron con malos porcentajes de acierto. La gran noche de Buddy Hield fue la otra clave del resultado. Sólo dos tiros libres fallados de 5 lanzados empañaron una estadística increible de cara a canasta. La estrella de los Sooners convirtió sus 10 lanzamientos de campo, de ellos 4 triples, para irse hasta los 27 puntos. Aquí teneis su exhibición.

Missouri Valley

La única manera que encontraron los jugadores de Illinois State para frenar a Darius Carter fue darle un manotazo en el ojo en la segunda parte. El alero fue la pieza clave del triunfo de la 13 del ranking Wichita State ante los Salukis (67-55). Carter anotó 25 puntos en los 23 minutos que estuvo en pista, acertando 11 de sus 15 lanzamientos de campo. El percance no afectó al jugador en el siguiente partido de los Shockers, que vencieron a Evansville (41 – 61) con 18 puntos y 11 rebotes suyos.

Northern Iowa, antepenúltima del Top 25, ganaba a Bradley de 23 a poco más de 13 minutos para el final. La relajación defensiva de los ranqueados permitió a los locales volver a entrar en el partido. Warren Jones anotó sus 10 puntos en la recuperación de unos Braves que entraron en el último minuto sólo 6 puntos abajo. Los mismos, 6, que anotó el pívot Seth Tuttle (15 puntos, 7 rebotes, 5 asistencias) desde la línea de personal para frustrar las ilusiones de Bradley y asegurar el triunfo de los Panthers por 52 a 63. El triunfo contra Missouri State fue mucho más sencillo (60-46).

Mountain West

San Diego State derrotó a la última del ranking Wyoming (52-60) en el duelo entre la cuarta y la tercera mejor defensa (respecto a puntos concedidos a los rivales) de la Division I. La aportación del banquillo de los Aztecs fue clave en su triunfo. Encabezados por Trey Kell (12 puntos), sus suplentes contribuyeron con 24 puntos por ninguno de los reservas locales. Larry Nance Jr (19 puntos, 8 rebotes) fue el mejor jugador de los Cowboys, además de dejarnos un gran mate. De casta le viene al galgo: es hijo del ganador del primer concurso de mates de la historia de la NBA.

Larry Nance anotó 21 puntos y capturó 11 rebotes en el triunfo posterior ante Fresno State (65-70). Los Cowboys necesitaron 3 prórrogas para superar a su rival. Nance falló un lanzamiento para darle el triunfo a su equipo al final de la segunda parte y desaprovechó dos tiros libres para cerrar el partido cuando restaba un segundo para acabar el segundo de los tiempos extras. El alero lo compensó anotando la canasta que ponía a los visitantes por delante a 1:05 del final de la última prórroga. Un triple de Charles Hankerson estableció el marcador definitivo.

Pacific 12

Utah, octava del ranking, cedió su primera derrota en la conferencia y el liderato a manos de la décima Arizona (69-51). El novato Stanley Johnson, con problemas de faltas en la primera mitad, anotó sus 18 puntos y capturó sus 9 rebotes en la segunda. El otro factor decisivo en el triunfo de los Wildcats fue T.J. McConnell. El base estuvo incisivo en ataque con 16 puntos y 6 asistencias, y en defensa contribuyó a anular a Delon Wright (10 puntos, 4 rebotes, 7 asistencias). La estrella de Utah empezó anotando los 7 primeros puntos de su equipo. Su siguiente canasta no llegó hasta 2 minutos antes del descanso. En la segunda parte sólo anotó un tiro libre.

Arizona venía de derrotar a una Colorado (68-54) que se presentó sin su segundo y tercero mejores anotadores y reboteadores. Askia Booker (30 puntos, 6 de 9 en triples) se multiplicó para suplir las bajas de sus compañeros, pero no pudo evitar la derrota de los Buffaloes. Utah, por su parte abrió la semana superando a Arizona State (59-76) con 21 puntos y 6 asistencias de Delon Wright. Fijaos como intentaban distraer los aficionados locales a los jugadores de Utah para que fallasen sus tiros libres.

Gary Payton y Shawn Kemp fueron compañeros de equipo siete temporadas en los Seattle Supersonics de la NBA. Con las dos viejas glorias juntas en los asientos de pie de pista, sus hijos se enfrentaron por primera vez en la NCAA. La Washington de Shawn Kemp Jr se impuso a la Oregon State de Gary Payton Jr por 56 a 43. En los vencedores, Robert Upshaw (12 puntos, 15 rebotes) afianzó su primer lugar en la clasificación de taponadores de la Division I con 6 gorros más. El pívot acredita una media de 4,5 por partido. El espectáculo de la noche lo puso el joven Payton, con sus tapones (4) y un mate de mucha categoría, su única canasta del encuentro.

Southeastern Conference

Kentucky, líder del Top 25, dejó atrás sus dudas de la semana anterior, en que necesitó 3 prórrogas para ganar sus dos partidos. Empezó estos 7 días arrollando a Missouri (86-37). Los Wildcats cerraron el camino a su aro a los Tigers (27% en el tiro). El mejor anotador de los visitantes, Jonathan Williams, se quedo en 3 puntos tras anotar uno de sus 13 lanzamientos a canasta. A Alabama la despacharon en los primeros 20 minutos (48-70) desde la defensa y el dominio del rebote. El freshman Devin Booker (13 puntos) mantuvo su idilio con los triples. En los últimos 7 partidos ha anotado 20 de los 28 que ha intentado.

Florida y Tennessee le siguen los pasos en la clasificación de la SEC a los Wildcats. Los Gators vencieron sus tres primeros partidos de esta fase del calendario ante equipos de la parte baja de la clasificación. En el cuarto cayeron ante Georgia (73-61). Es la primera derrota en esta conferencia del equipo de Billy Donovan desde la final del año 2013 (24 victorias consecutivas). Georgia marcó el paso desde el principio gracias a un parcial de 12 a 0. Michael Frazier batió el récord de la Universidad de Florida tras encadenar 39 partidos anotado al menos un triple.

Tennessee batió a la 19 Arkansas (74-69) de Bobby Portis (17 puntos, 11 rebotes). La clave del éxito de los Volunteers estuvo en el acierto cara a canasta de Josh Richardson (20 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias), Robert Hubbs (16 puntos) y Armani Moore (14 puntos, 8 rebotes, 4 recuperaciones). Entre los tres convirtieron 20 de sus 26 lanzamientos. El resto de compañeros sumaron 7 de 27. Los Razorbacks perdían de 14 a 5:20 del final, pero una reacción final les volvió a meter en el partido. Hasta que Anton Beard falló los tres tiros libres que hubieran empatado el encuentro a falta de 5 segundos. Tennessee culminó la semana venciendo a Missouri (51-59).

Arkansas volvió a caer el fin de semana ante la Ole Miss (82-96) del español Sebas Saiz (12 puntos, 4 rebotes). El pívot fue uno de los 5 jugadores visitantes que anotaron en dobles figuras, liderados por Stefan Moody (18 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias). Por los locales Bobby Portis (23 puntos, 10 rebotes, 3 tapones), Michael Qualls (22 puntos) y Rashad Madden (22 puntos) acapararon los puntos, pero con poca ayuda de sus compañeros. El buen inicio de los Rebels, transformando 8 de sus 9 primeros lanzamientos y 5 de sus 6 triples en la primera parte, les dio un margen de 15 puntos antes del descanso que su rival no pudo recuperar.

Summit

El artillero de la semana lo encontramos en esta conferencia. CJ Carter, de Omaha, llegó hasta los 45 puntos tras anotar 19 de sus 25 tiros de campo (7 de 8 en triples). El colista de la conferencia, a pesar de esta exhibición, perdió ante IUPUI (Indiana University – Purdue University) por 84 a 89.

West Coast

La tercera de la semana Gonzaga sufrió mucho más de lo esperado en su visita a Pepperdine (76-78). Parte de culpa la tuvo su mala noche en los tiros libres (14 de 33). Un parcial de 8 a 2 con 4 canastas de Domantas Sabonis (18 puntos, 12 rebotes) puso a los Zags 15 arriba en la primera mitad, aunque al descanso el margen se quedó en 9 puntos. El lituano lidera la DI en acierto en el tiro de campo (72,8%). Once puntos consecutivos de los Waves, 8 de ellos de Jett Raines (22 puntos, 6 rebotes), igualaron el encuentro en el inicio de la segunda parte. La aparición de Kyle Wiltjer, que sumó 19 de sus 24 puntos tras el parcial encajado por su equipo, fue clave para que los Bulldogs se mantuvieran invictos en su conferencia. Su triunfo ante Loyola Mary fue mucho más sencillo (55-72).

Saint Mary’s se mantuvo firme en su pugna por el liderato con Gonzaga superando a Brigham Young University (82-77) con 24 puntos y 14 rebotes de Brad Waldow. Tyler Haws le dio la réplica en los visitantes con 28 puntos. Kyle Collingsworth, el hombre orquesta de BYU, había igualado el récord de triples dobles en una temporada, cuatro, en su partido anterior. Collingsworth se había ido hasta los 17 puntos, 11 rebotes y 11 asistencias en la victoria ante Pacific (80-93). Es el quinto jugador de la historia de la NCAA en llegar a esta cifra, y el primero desde que lo hizo un viejo conocido de la liga española, el francés Stephane Lasme (Universidad de Massachusetts, 2006-07).

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, enero 2015

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