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NCAA: Villanova se corona en el March Madness

5 Abr

Los Wildcats se coronaron ante North Carolina como el mejor equipo universitario de los Estados Unidos del curso 2015-16, imponiendo su equilibrio de conjunto al mayor talento y espectacularidad de sus rivales.

La Universidad de Villanova se impuso a la de North Carolina por 74 a 77 ante 74.340 espectadores en la final de la edición del March Madness de este año 2016. No fue la final más vistosa y espectacular de la historia, pero si lo hubiera sido los Wildcats no hubieran sido los campeones. El equipo de la Big East impuso su defensa y su ataque equilibrado sobre el mayor talento, altura y fondo de armario de sus rivales. Los de Jay Wright anotaron el 58,3% de sus lanzamientos (57,1% en triples) con su sexto hombre, Phil Booth, a un nivel estelar (20 puntos, 8 de 9 en tiros de campo). North Carolina, un conjunto que destaca por su anotación en transición y sus puntos en la pintura, tuvo que recurrir a los triples para mantener sus opciones. Y casi le sale bien.

Villanova intentó llevar la final a su terreno, con sus trampas sobre la subida del balón para no dejar correr a los Tar Heels, cerrándose entorno a su aro para negar la pintura a sus rivales y aprovechando al máximo sus opciones ofensivas. Los Tar Heels no encontraban pasillos para anotar, ni sus pívots tenían acceso al rebote ofensivo. Pero lo que los de Roy Williams no encontraban dentro, lo encontraron fuera. Tres triples consecutivos permitieron a North Carolina cambiar la dinámica (7 de 9 al descanso en canastas de 3 puntos, 6 de 6 entre Berry y Justin Jackson). El base Joel Berry (20 puntos, 4 asistencias) entró en ignición, sumando 12 puntos seguidos para la universidad de Michael Jordan que ganaba al descanso 39 a 34.

En la segunda mitad los Wildcats subieron un grado más el nivel físico del duelo. Los porcentajes de North Carolina en el lanzamiento exterior cayeron mientras sus rivales les seguían negando la pintura. Los Tar Heels no conseguían hacer llegar la bola a Brice Johnson (14 puntos, 8 rebotes) mientras Kennedy Meeks (1 de 8 en el tiro) vivía una noche para olvidar. El margen de los campeones subió hasta los 7 puntos de la mano de Kris Jenkins (14 puntos) y Ryan Arcidiacono (16 puntos). Marcus Paige (21 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias) intentó evitar el desastre, pero cada una de sus acciones recibía respuesta. Booth anotó el 57 a 67 a 5:30 minutos del final. UNC presionó y empezó a remontar. Marcus Paige empataba a 74 cuando faltaban 4.7 segundos con un triple imposible. Y en el último segundo Kris Jenkins le respondió con el triple de la sentencia.

Casualmente la mayor alegría de Jenkins comportó la mayor decepción para su hermano, el base de North Carolina Nate Britt. Ambos jóvenes se conocieron en las ligas de verano, y se hicieron amigos. Kris, debido a una serie de problemas familiares, empezó a pasar cada vez más tiempo en casa de los Britt. Y cuando sus notas cayeron en el instituto y el chico empezó a frecuentar malas compañías, su madre Felicia lo tuvo muy claro: le pidió a los Britt que se convirtieran en los tutores legales de su hijo.

Esta es la intrahistoria más curiosa de un torneo que ha dado mucho de si. A continuación os hago un resumen de lo más interesante que ha ocurrido en estos tres fines de semana intensivos de baloncesto, empezando por una primera ronda de verdadera locura y acabando con unas semifinales apasionantes.

¡Vaya inicio de March Madness!

La primera tanda de 32 partidos del gran torneo universitario de este año envió a la basura la inmensa mayoría de las predicciones que con esmero e ilusión habíamos elaborado todos los aficionados. De los 13 millones que tenía registrada la ESPN, sólo 6 seguían impolutas. Cierto es que la temporada hasta ese momento había sido impredecible, sin un favorito claro e indiscutible, pero lo ocurrido en la primera ronda supera todo lo imaginable. Diez equipos con un número de cabeza de serie de dos dígitos (o sea, entre 10 y 16) dieron la sorpresa tumbando a sus rivales. Admitamos que la NCAA coló algunas trampas, como siempre, para asegurarse una historia de “cenicientas” (los 11 de Wichita State y Northern Iowa, por ejemplo), pero el resto fueron genuinos bombazos.

Era un sacrilegio pensar que Michigan State (número 2 de serie) no superaría las dos primeras rondas del torneo de marzo. Más del 90% de los aficionados eran de esta opinión. Entre ellos no debían estar los jugadores y técnicos de la modesta 15, Middle Tennessee (81-90). Los Blue Raiders, campeones de la Conference USA, abrieron el partido con un parcial de 15 a 2. Los jugadores de Tom Izzo se recuperaron, y se acercaron en el marcador, pero nunca se pusieron por delante. Su estrella, Denzel Valentine, anotó 13 puntos y repartió 12 asistencias, pero no fue el líder que los suyos necesitaban. A falta de 3 minutos, con Michigan State 3 abajo (76-79), perdió un balón. Más adelante tuvo un triple librado para empatar, y tampoco acertó.

El número 14 Stephen F. Austin eliminó a la número 3 West Virginia (56-70). Los Lumberjacks, el equipo con la racha más larga de victorias del país en aquel momento, le dieron a los Mountaineers de su propia medicina. A la presión a toda pista de los de Bob Huggins respondieron con su defensa cara a cara. Si West Virginia ha sido el líder universitario en pelotas recuperadas, su verdugo ha sido el equipo que más pelotas ha hecho perder a sus rivales. Ninguno de los dos equipos fue capaz de superar el 31% de acierto en sus tiros de campo. Al principio de la racha de triunfos de los suyos, Thomas Walkup se dejó la barba. Eso fue a primeros de noviembre. Y como si fuera Sansón, el escolta se fue hasta los 33 puntos (19 de 20 en tiros libres), 9 rebotes, 4 asistencias y 4 recuperaciones.

Hawaii dejó de ser tema de conversación este mes de marzo por sus olas, y pasó a serlo por el equipo de baloncesto de su universidad. Esta número 13 sumó su primer triunfo en la historia del March Madness a costa de la número 4 California (66-77). Fue el cierre lógico a una semana negra para los californianos. Tras ver como su máximo anotador, Tyrone Wallace, se rompía la mano en un entrenamiento en los días previos al encuentro, durante la rueda de calentamiento otro de sus jugadores claves, Jabari Bird, sufría unos problemas en la espalda que le impedían jugar. Y encima Yann Hufnagel , ayudante del entrenador Cuonzo Martin, estaba suspendido por una acusación de acoso sexual. Para rematar la faena, el novato Jaylen Brown (será uno de los 5 primeros elegidos en el draft de este año de la NBA) no tuvo su noche (4 puntos con 1 de 6 en los tiros de campo, y 5 faltas que le permitieron jugar tan solo 17 minutos).

La número 5 Purdue se escapó en el marcador de la número 12 Arkansas Little-Rock, campeona de la Sun Belt, tras el descanso. Un triple de Vince Edwards daba a los Boilermakers 14 puntos de ventaja a 5 minutos del final. Pero Josh Hagins (31 puntos, 7 rebotes, 6 asistencias, 5 recuperaciones) no se dio por vencido. El base sénior de los Trojans lideró la remontada, anotó el triple que forzó la primera prórroga, la entrada que forzaba la segunda, y los tiros libres que hicieron posible la sorpresa (83-85).

La otra número 12 que hizo saltar la banca en la primera ronda fue Yale. Los empollones de la Ivy League superaron a la correosa y física Baylor (75-79), consiguiendo el primer triunfo en el March Madness de la historia de esta universidad. El base Makai Mason (31 puntos, 6 rebotes, 4 asistencias) volvió locos a los Bears con su lanzamiento exterior en una primera parte casi perfecta. Baylor, un equipo que habitualmente defiende en zona, cambió a individual, probó zonas diferentes, presionó a toda pista, pero nada fue efectivo frente a un Mason en estado de gracia. En la segunda parte la renta de los Bulldogs llegó a ser de 13 puntos antes que las faltas les hicieran ceder terreno. En los segundos finales Baylor tuvo la opción de evitar la derrota, pero Lester Medford perdió la pelota en su último ataque.

Tres números 11 noquearon al 6 que les había tocado en suerte. Wichita State, que venía de la fase previa de los First Four, se deshizo de una Arizona (55-65) que no ha vivido su mejor temporada gracias a una buena defensa y los puntos de su dúo exterior, Fred VanVleet (16 puntos, 4 rebotes, 5 recuperaciones) y Ron Baker (13 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias). Gonzaga apeó del torneo a Seton Hall (52-68) anulando al mejor jugador rival, Isaiah Whitehead (10 puntos, 4 de 24 en tiros de campo) y buscando en la pintura a Domantas Sabonis (21 puntos, 16 rebotes, 4 asistencias). Y Northern Iowa, en un final de locura (¿Acaso no estamos hablando de la Locura de Marzo?) eliminó a Texas (72-75) con un triplazo increíble de Paul Jesperson desde media pista que pasará a la historia del torneo.

Respecto a los números 10 que dieron la campanada en la primera ronda, Virginia Commonwealth (VCU) superó a Oregon State (67-75) liderada por JeQuan Lewis (21 puntos, 8 asistencias, 7 rebotes) y Mo Alie-Cox (20 puntos, 7 de 8 en los tiros de campo), y Syracuse fulminó a Dayton (51-70) a expensas una vez más de su típica zona 2-3.

Vuelve la normalidad en la segunda ronda

En la siguiente tanda de partidos la lógica recuperó su cetro, y las cenicientas fueron volviendo a casa una a una, aunque no sin provocar sudores fríos en más de un favorito. Sólo dos cabezas de serie de dos dígitos superaron esta ronda. Uno, por méritos propios. Otro, porque no había opción de que no fuese de esa manera.

Si en su cita anterior Gonzaga había eliminado a un número 6, en esta subió la apuesta frente a un número 3, Utah (59-82). Una vez más, la clave fue Sabonis (19 puntos, 10 rebotes). El hijo de la leyenda del baloncesto lituano está escribiendo a pasos agigantados su propia historia. El pívot, además de hacer sus números, sacó el partido al jugador básico de los Utes, el austríaco Jakob Poetl (5 puntos, 4 rebotes), cargándolo con 2 faltas en los minutos iniciales. El joven Sabonis, además, le comió la moral a su rival con un tapón en la primera jugada de la segunda parte.

Syracuse era el otro invitado inesperado que sobrevivió al primer fin de semana. En su caso, ayudado por el hecho de que su rival fuera Middle Tennessee (75-50). Tras una primera mitad igualada, un parcial de 21 a 2 durante la segunda basado una vez más en su defensa zonal dio el triunfo a los de Jim Boeheim. El caso de esta universidad es digno de estudio. Hace 40 años que defiende siempre en 2-3, sin ninguna variación, los 40 minutos de todos los partidos. Y le sigue funcionando.

Stephen F. Austin hizo sudar a Notre Dame (76-75) hasta el último segundo. Ambos conjuntos intercambiaron golpe por golpe, canasta por canasta, durante 40 minutos, hasta que en el último instante un palmeo del suplente Rex Pflueger permitió sobrevivir a los Fightin Irish. En un equipo plagado de jugadores con talento, con un cinco inicial con muchos puntos en las manos, tuvo que ser un especialista defensivo con escaso protagonismo en ataque el que salvara a los hombres de Mike Brey con sus 2 únicos puntos del encuentro. Adiós a la barba de Thomas Walkup.

Northern Iowa cayó de la forma más cruel posible. A falta de 44 segundos para el final de la segunda mitad ganaba de 12 a Texas A&M. Y entonces, en uno de los finales de partido más increíbles de la historia del baloncesto, los Aggies fueron capaces de remontar para forzar la prórroga. Los Panthers también llevaban la iniciativa en el marcador al final del primer tiempo extra, hasta que Alex Caruso forzó el segundo con una penetración a canasta. Y en este segundo período añadido, con su rival cargado de faltas, los tejanos se llevaron el triunfo (92-88). ¡Bendita Locura!

Yale cedió dignamente ante Duke (71-64). El duelo parecía decidido al descanso, pero los empollones, con todo perdido, echaron el resto en la segunda parte con un parcial de 0 a 15. Los Blue Devils, tras haber llegado a ganar de 27, se vieron sólo 3 puntos arriba a menos de un minuto para llegar al final de los 40 reglamentarios. Desde la línea de tiros libres, sus dos mejores jugadores, Grayson Allen y Brandon Ingram, aseguraron la victoria para los de Mike Krzyzewski.

Oklahoma, cabeza de serie número 2, sobrevivió ante VCU (85-81) gracias a una exhibición, y este curso van unas cuantas, de Buddy Hield. Al descanso los Sooners ganaban claramente, pero en la segunda mitad de la mano de Melvin Johnson los Rams despertaron para igualar de nuevo el encuentro. Y cuando más quemaba la pelota, en los 8 minutos finales, ahí estaba Hield para sumar 19 de sus 36 puntos. Era la onceava ocasión esta temporada que el escolta caribeño pasaba de los 30 puntos.

Miami dejó a Wichita State en 19 puntos al descanso. Los Shockers reaccionaron para recuperarse de su desventaja de 21 puntos, pero no encontraron la forma de frenar al base Angel Rodriguez (28 puntos, 9 de 11 en tiros de campo), y acabaron cediendo por 65 a 57. Hawaii aguantó 30 minutos frente a Maryland, hasta que Melo Trimble anotó el primer triple de su equipo tras 15 fallados. A partir de ese momento los Terrapins arrollaron a los Rainbow Warriors (73-60). Iowa State se centró en evitar otra noche loca de Josh Haggins como elemento clave para eliminar a Arkansas – Little Rock (78-61).

Respecto a los cuatro cabezas de serie principales del cuadro, todos ellos superaron las dos primeras rondas. Un hecho destacable que no sucede todos los años. Kansas, tras librarse muy fácilmente de Austin Peay (105-79), tuvo que tirar de los puntos de Wayne Selden y Perry Ellis (43 puntos entre ambos) para eliminar a Connecticut (73-61). Trayectoria similar la de Oregon, un partido fácil ante Holy Cross (91-52) y otro con sufrimiento ante Saint Joseph’s (69-64) en que perdía de 7 a falta de 5 minutos. North Carolina vio como Florida Gulf Coast le aguantaba 20 minutos (83-67), pero luego aplastó a Providence (85-66). Virginia no tuvo piedad ante Hampton (81-45), pero contra Butler tuvo que recurrir a una buena racha de tiro en la segunda parte (anotando 14 de sus 16 primeros lanzamientos) para pasar ronda (77-69).

Una tercera ronda sin sorpresas

Los favoritos mandaron con puño de hierro en esta tercera entrega del campeonato de marzo. En el duelo entre dos pesos pesados, la número 1 Kansas apeó a Maryland de la lucha por el título (79-63). Perry Ellis se comió a sus contrincantes en la pintura con sus 27 puntos, igualando su mejor marcada anotadora del curso. Después de una primera parte igualada, los Jayhawks pusieron la directa al principio de la segunda en unos minutos de inspiración del ala pívot, bien secundado por Wayne Selden (19 puntos, 7 asistencias, 6 rebotes), y con su esfuerzo defensivo sobre el base rival, Melo Trimble.

Otro número 1, Oregon, impuso su ley sobre una Duke (82-68) muy corta de efectivos en la pintura, y que además veía como su único cinco de garantía, Marshall Plumlee, se cargaba rápidamente de faltas. Grayson Allen y Brandon Ingram estuvieron los 40 minutos en pista en el equipo de Krzyzewski, mientras que los aleros de los Ducks, Dillon Brooks y Elgin Cook, jugaron 38. Sus producciones fueron parejas (39 los de los vigentes campeones por 38 los de Oregon). La diferencia estuvo en la mayor capacidad física de los de Dana Altman, decisiva en su defensa conforme pasaban los minutos. Un triple final de Brooks, con el partido ya sentenciado, no gustó nada al entrenador derrotado, y así se lo hizo saber al jugador en un gesto que levantó mucha polémica.

Villanova demostró ante Miami que no sólo sabe defender (92-69). Los Canes perdieron a pesar de conectar el 53,2% de sus lanzamientos de campo globales, y casi un 59% de sus triples. Y es que los Wildcats convirtieron el 62,7% de sus lanzamientos, y un espectacular 66,7% (10 de 15) en intentos triples. La exhibición de Kris Jenkins fue clave, con sus 5 de 6 triples anotados, aunque tampoco se pueden despreciar los 4 de 7 desde la distancia de Ryan Arcidiacono. La primera parte fue un festival ofensivo, con los dos conjuntos sumando puntos con facilidad (64% de acierto conjunto). En la segunda los de Jay Wright le apretaron un poco las tuercas a sus contrincantes en defensa, y en ataque se prodigaron en el pase extra buscando la mejor posición de tiro posible.

Buddy Hield (17 puntos, 10 rebotes) no tuvo una de sus noches espectaculares ante Texas A&M, pero Oklahoma tampoco lo necesitó (77-63). El partido quedó sentenciado en el tramo final de la primera mitad, cuando los Sooners consiguieron un parcial de 19 a 4. Jordan Woodard asumió el protagonismo desde la línea de triples (22 puntos, 5 de 6 desde la larga distancia). La preocupación de los de Lon Kruger tras el descanso era que los Aggies no protagonizaran otra remontada épica, pero la falta de puntería de dos puntales tejanos como Jalen Jones y Danuel House (7 de 24 en los tiros de campo entre ambos) hizo inviable una nueva heroicidad.

En el duelo entre los dos cabezas de serie con dobles dígitos, la número 10 Syracuse eliminó de forma ajustada a la 11 Gonzaga (63-60) gracias a un tapón de Tyler Lydon sobre Josh Perkins a 4 segundos del final. Los Zags, que fueron por delante toda la primera parte conducidos por Domantas Sabonis (19 puntos, 17 rebotes, 5 tapones) y Kyle Wiljter (23 puntos, 5 rebotes, 4 de 7 en triples), ganaban de 9 (48-57) cuando faltaban 6:28 para acabar el partido. A partir de entonces la defensa de los Orange les anuló por completo, y su equipo se deshizo como un azucarillo.

North Carolina, otra de las primeras cabezas de serie, pasó el rodillo sobre Indiana (101-86). Marcus Paige dio el primer tirón anotando sus 4 primeros triples. Para cuando cometió su segunda falta después de 10 minutos de partido ya llevaba 14 puntos. Indiana jugó un gran partido, con un Yogi Ferrell constante (25 puntos), un luchador Max Bielefeldt (15 puntos) y un Troy Williams (21 puntos) espectacular en la segunda parte sumando 14 puntos seguidos para los suyos. Sin embargo, el arsenal de los Tar Heels es interminable. Paige anotó dos triples más, Brice Johnson y Kennedy Meeks se impusieron en la pintura (35 puntos y 19 rebotes entre ambos), y Joel Berry y Justin Jackson aparecieron cuando el resto flojeaban, en un desesperante juego del gato y el ratón para los de Tom Crean.

Virginia, el cuarto número 1, tampoco falló ante Iowa State (84-71). Los Cavaliers abrieron el partido con un parcial de 17 a 3 en los primeros 5 minutos propiciado por los dos triples y las 3 asistencias en esta fase del base London Perrantes. Los Cyclones probaron a frenar a sus rivales variando su defensa, de hombre a zona, pero Tony Bennet ha conseguido una máquina bien engrasada de jugar a baloncesto. George Niang, en su último partido como universitario, se despidió con un recital en ataque (30 puntos), pero tuvo poca colaboración de Jameel McKay para frenar en la pintura a Anthony Gill (23 puntos, 8 rebotes) y Mike Tobey (18 puntos, 7 rebotes).

El otro partido de octavos no fue tan brillante. Notre Dame superó a Wisconsin (61-56) gracias a las buenas acciones en el último minuto de Demetrius Jackson. A 19 segundos del final el base anotó el 55 a 56. Tres segundos después recuperó la pelota para anotar el 57 a 56. Y con sólo tres segundos por jugarse fue objeto de falta tras otro robo de balón, y desde la línea de tiros libres estableció el marcador definitivo.

La última criba antes de la Final Four

La tranquilidad para los favoritos se acabó en la ronda de cuartos. La primera en avisar fue Oklahoma, número 2 de serie, que eliminó a la número 1 de la región Oeste, Oregon (68-80). Podría recurrir a toda una serie de explicaciones técnicas, pero lo cierto es que los Sooners se clasificaron para la Final a Cuatro porque esa fue la voluntad de Buddy Hield. El escolta se fue hasta los 37 puntos, anotando 8 de 12 intentos triples. Al descanso los suyos ganaban de 18 (48-30) después del quinto triple del caribeño en seis intentos. Sus compañeros remataron la faena aprovechando con una buena circulación de balón los huecos que la defensa de los Ducks sobre Hield les dejaba, y aprovechando las opciones al contraataque que un rival cada vez más desanimado les iba regalando.

Villanova culminó ante Kansas (59-64), en la final del Sur, el pleno de los números 2 en la primera noche de partidos de Elite 8. Los Wildcats, sabedores que no tenían nada que hacer en un partido abierto frente a los de Bill Self, prepararon una trampa con su defensa en zona 2-3 para trabar los ataques rivales y marcaron un ritmo pausado en ataque estático para bajar de revoluciones a sus rivales. La principal víctima de este planteamiento fue el ala pivot Perry Ellis (4 puntos), totalmente anulado. Kansas protagonizó algún chispazo, especialmente con los triples de Devonte´ Graham (5 de 9), pero sin continuidad en su juego. Y en un final ajustado, la serenidad de los de Jay Wright en los tiros libres (8 de 8 en los últimos 33 segundos) y una pelota perdida por Frank Mason sentenciaron.

La gran campanada en esta ronda la dio Syracuse frente a Virginia (62-68) en la final del Medio Oeste. Los favoritos se encallaron ante la zona 2-3 de los de Jim Boeheim hasta que el base London Perrantes vio la luz desde la línea de triples (5 de 7 en la primera parte). Tras el descanso Mike Tobey martilleó a los Orange en la pintura. A 9:28 los de Tony Bennettt ganaban de 14. Y entonces el entrenador de los Orange innovó ordenando presión a toda pista. Tres minutos después, el marcador volvía a estar igualado gracias a los malos ataques de Virginia y el estallido anotador de Malachi Richardson (21 de sus 23 puntos en la segunda parte). Syracuse recuperó su habitual zona, pero para entonces su rival se había desecho. El número 1 tuvo un triple para empatar a falta de 15 segundos, pero Devon Hall falló. Seguramente no era el tirador óptimo, pero la defensa de la número 10 no dejó más opciones a su contrincante. La jugada curiosa de este enfrentamiento fue el triple de Tyler Lydon después de perder una bamba.

North Carolina, en la final del Este, fue el único de los favoritos que evitó el descalabro. En su caso, el rival Notre Dame le era propicio (88-74). Fue un partido entre dos equipos que juegan un baloncesto abierto, ofensivo, espectacular. Pero todas las ventajas eran para los Tar Heels, que tienen más talento, más capacidad atlética y más jugadores capaces de aportar que los Fightin Irish. La Universidad de los irlandeses devolvió golpe tras golpe durante 30 minutos hasta que sus hombres básicos empezaron a notar el cansancio. En el otro bando, Roy Williams había podido dar descanso a sus titulares con la aportación básica de Isaiah Hicks, Theo Pinson y Nate Britt. Y en el tramo final North Carolina consiguió clasificarse por decimonovena ocasión para la Final Four (ninguna otra Universidad suma tantas presencias).

Se acaba la aventura de Syracuse

Durante la semana previa a las semifinales la prensa norteamericana publicó un estudio sobre como las grandes dimensiones del estadio de la cita, el NRG Stadium de los Houston Texans de la NFL, podían alterar la percepción de la profundidad de campo de los tiradores. Buddy Hield acertó en el primer triple de Oklahoma ante Villanova, pero luego sucumbió a la ciencia fallando sus 7 siguientes lanzamientos triples. Aunque la extraordinaria defensa de los Wildcats también influyó, y mucho, en su mal porcentaje. Tres recuperaciones permitieron a los de Jay Wright dar inicio a un parcial de 21 a 4 que fue definitivo. Villanova acertó más del 70% de sus lanzamientos, porque habían entrenado de forma específica el tiro ante las informaciones de la prensa. En una noche perfecta, acabaron ganando de 44, el mayor margen de la historia en una Final Four universitaria (95-51).

En la semifinal entre equipos de la Atlantic Coast la favorita más sólida, North Carolina, envió a casa a dormir después del baile a Syracuse (83-66), la última cenicienta que ha aprovechado el torneo para reivindicarse en un año convulso por la sanción de la NCAA. Hay dos formas de atacar una zona 2-3 como la de los Orange. Y los Tar Heels utilizaron las dos. Empezaron moviendo bien la pelota para anotar desde posiciones interiores y cargando el rebote en ataque, además de sumar en transición antes que la defensa estuviera bien plantada. Y en la segunda parte, cuando los de Boeheim redujeron su desventaja de 17 puntos a sólo 7con un parcial de 0 a 10, los Tar Heels, que habían fallado sus primeros 12 lanzamientos de 3 puntos, aseguraron su triunfo con 3 triples de Marcus Paige y un cuarto de Theo Pinson. Esta vez la presión no funcionó.

 

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, abril 2016

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¡Al fin ya es marzo en la NCAA!

16 Mar

Esta semana quedó configurado el cuadro del March Madness después de que se resolvieran todos los torneos de las diferentes conferencias. Kentucky se mantuvo invicta tras llevarse el de la SEC, mientras que Notre Dame y North Carolina pusieron patas arriba el de la Atlantic Coast.

Un repaso al ranking

Kentucky empezó la temporada como número 1 del ranking de AP, y la acabará sin haber bajado de esta posición. Decir que una semana más lo han sido de forma unánime es redundante. Duke sobrepasó a Virginia para ponerse segunda. Villanova, cuarta, y Arizona, quinta, mantuvieron sus puestos lo mismo que Wisconsin (6) y Gonzaga (7). Maryland subió dos puestos hasta el octavo, a costa de una Wichita State que cayó 4 lugares a causa de su derrota en semifinales del torneo de la Missouri Valley. Kansas (9) y Northern Iowa completaron el Top 10.

Utah también se dio el batacazo, retrocediendo desde el puesto 13 al 17. Iowa State hizo el viaje opuesto, del 17 al 13. Arkansas, avisada de expulsión, pasó del número 18 al 21 mientras que Ohio State salió una vez más de la lista de 25. La acompañaron en su caída Providence y Murray State. Cubrieron las vacantes la retornada Georgetown (23) y las debutantes Davidson (24) y Boise State (25).

American

Connecticut, vigente campeona del March Madness y sexta de su liga regular, eliminó en semifinales a la segunda Tulsa (42-47). UConn perdía de 8 a 3:40 del final, pero acabó derrotando a su contrincante con un parcial de 1 a 14 en el que el base Ryan Boathright (21 puntos, 6 rebotes) aportó la mitad de los puntos. Su rival en el último partido del curso de esta conferencia fue la 20 del ranking Southern Methodist, que venía de eliminar a Temple ( 69-56) en la otra semifinal. Los Huskies necesitaban una victoria ante SMU para no convertirse en el sexto campeón de la NCAA que se pierde el gran torneo al año siguiente de ganarlo. Sin embargo, la superioridad del equipo que dirige el veterano Larry Brown durante la primera mitad les impidió conseguir su objetivo (62-54), a pesar de las ganas que le puso Rodney Purvis (29 puntos). La campeona no defenderá su título.

Atlantic Coast

North Carolina State venció en la segunda ronda a Pittsburgh (81-70) de la mano de un Anthony Barber (34 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) pletórico. El base llevaba 21 puntos al descanso, sólo 2 menos que los anotados por todo el equipo rival. En la posterior derrota en cuartos frente a la segunda del ranking Duke (77-53), Barber aún no había anotado cuando tuvo que dejar el juego a falta de 13:26 por un bloqueo de Amile Jefferson. No fue una acción decisiva porque para entonces su equipo ya perdía de 27.

Miami, un equipo en la burbuja (aquellos que tienen opciones de ser invitados al torneo nacional pero sin méritos suficientes para darlo por seguro; al final quedaron fuera) superó a Virginia Tech (59-49) en la segunda ronda pero cayó ante la 11 del ranking Notre Dame en cuartos (70-63). Los Fightin Irish llegaron al descanso con una ventaja de 18 puntos al descanso gracias a su 63% de acierto en la primera parte (con un 8 de 13 en triples). Sin embargo, en la segunda parte los de Tim Brey erraron sus 10 primeros lanzamientos, Los Hurricanes se pusieron por delante faltando 6 minutos y medio para acabar el partido. Un triple de Steve Vasturia (16 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias, 3 recuperaciones) cortó su progresión al tiempo que Notre Dame, uno de los mejores equipos ofensivos de la DI, les ahogaba con su defensa.

En semifinales Notre Dame noqueó a Duke (64-74). Los Fightin Irish sacaron el máximo provecho de una mala primera mitad de los de Mike Krzyzewski. Demetrius Jackson (15 puntos, 5 asistencias) y Bonzie Colson (17 puntos, 5 rebotes) anotaron 20 de los primeros 26 puntos de unos irlandeses que cerraron los primeros 20 minutos con una ventaja de 15 puntos. Los Blue Devils, liderados por Jahlil Okafor (28 puntos, 8 rebotes), anotaban prácticamente a voluntad en la pintura (42 de sus 57 puntos fruto de canastas en juego) pero eran incapaces de superar la defensa de sus rivales para anotar desde la línea de 3 puntos (3 de 17).

El principal damnificado de la estrategia de Notre Dame fue Quinn Cook, que se quedó en 7 puntos (1 de 8 en triples). En la segunda mitad un Justise Winslow (11 puntos, 11 rebotes) inédito en anotación hasta entonces sumó sus fuerzas con Okafor. Un triple de Tyus Jones dejaba a los Blue Devils a 4 puntos cuando faltaban 3 minutos para el final. Y ahí se acabó la remontada porque Duke no volvió a anotar. Tim Brey es el único discípulo de Coach K que ha derrotado a su mentor. Este curso lo ha conseguido en 2 de las 3 veces que se han enfrentado. Tal vez en el March Madness haya un cuarto duelo.

Otro que estuvo inspirado en la segunda ronda del torneo fue Xavier Rathan-Mayes. El freshman de Florida State le clavó 30 puntos a Clemson. Los Seminoles acabaron pidiendo la hora (73-76). Faltó poco para que su ventaja de 20 puntos a 9 minutos del final se les quedase corta. En los cuartos contra la número 3 para AP Virginia (58-44), una canasta de Rathan-Mayes redujo la desventaja de los suyos a 5 puntos faltando 7:11 para el final.Y 5 fueron justamente los puntos que los Seminoles sumaron en esos minutos tras anotar 1 de sus 10 lanzamientos de campo. En ese mismo lapso de tiempo, sólo Malcolm Brogdon ya contribuyó con 8 puntos para unos Cavaliers que recuperaron a Justin Anderson.

North Carolina, 19 del ranking, superó en la segunda ronda a Boston College (81-63)  con una buena defensa sobre Olivier Hanlan. El base falló 12 de sus primeros 14 lanzamientos de campo (18 puntos con una serie de 5 de 19 en el tiro). En cuartos los Tar Heels enviaron a casa a la 14 Louisville. Tras 4 minutos de tanteo, la defensa de los Cardinals le dio a los de Pitino el mando del marcador impidiendo que UNC anotase ninguna canasta de campo en 7 minutos. El parcial fue de 10 a 3. Los de Roy Williams parecieron resucitar gracias a 8 puntos de Joel Berry (con 2 triples), pero Wayne Blackshear (18 puntos) y Terry Rozier (20 puntos) impidieron que la cosa fuera a más. Louisville llegó al descanso con 5 puntos de ventaja (37-32). En la segunda parte el panorama cambió por completo.

Marcus Paige (13 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias, 4 recuperaciones) abrió el período con un triple a los que se sumaron 4 puntos de Brice Johnson. El ala pívot anotó 18 de sus 22 puntos en esta mitad. North Carolina cerró a cal y canto su pintura a los pivots rivales, y eso mantuvo el encuentro igualado hasta que a 7 minutos del final Louisville perdió totalmente su puntería. Los Cardinals fallaron 10 de sus últimos 11 lanzamientos. Sólo Montrezl Harrell (14 puntos, 12 rebotes), Rozier y Blackshear aportaron puntos para su equipo en los segundos 20 minutos.

Ya en la semifinal North Carolina prosiguió con su linea ascendente derrotando contra pronóstico a Virginia (67-71). Los Tar Heels acabaron el encuentro con un 54,8% de acierto en el lanzamiento, el porcentaje más alto que Virginia ha concedido este curso. El principal exponente de la buena punteria de los vencedores fue el freshman Justin Jackson, que acertó 8 de sus 10 lanzamientos para anotar 22 puntos. UNC se puso por delante con la primera canasta del encuentro y no consintió que su rival le arrebatara la iniciativa. Los de Roy Williams llegaron a tener 13 puntos de ventaja en la segunda mitad hasta que despertó Malcolm Brogdon (22 de sus 25 puntos tras el descanso).

El escolta de Virginia anotó 8 lanzamientos seguidos sin fallo. Con la única ayuda de London Perrantes (12 puntos, 3 asistencias) puso a los Cavaliers a tan sólo un punto. North Carolina aguantó gracias a dos canastas, una de Jackson y otra de Marcus Paige (14 puntos, 5 asistencias), y no hizo concesiones desde la línea de tiros libres (6 de 6 en los últimos 15 segundos). Virginia echó en falta los puntos de Justin Anderson, quien se ha quedado en blanco en los dos partidos que ha jugado tras su reaparición (lesión en un dedo de la mano y apendicitis).

La primera parte de la final entre Notre Dame y North Carolina fue un toma y daca entre los dos equipos, con Jerian Grant (24 puntos, 10 asistencias), Pat Connaughton (20 puntos, 4 de 5 en triples) y Steve Vasturia (14 puntos) llevando la voz cantante en los Irish y Brice Johnson (20 puntos) y Kennedy Meeks haciendo lo propio en UNC. La segunda mitad se abrió con 9 puntos seguidos de los Tar Heels que les pusieron 4 puntos arriba. Marcus Paige (22 de sus 24 puntos en el segundo período) despertó de su letargo y el margen de los suyos subió hasta los 9 puntos.

Y cuando mejor parecían estar las cosas para los de Roy Williams, Notre Dame echó mano de su arsenal ofensivo para endosarle a su rival un parcial demoledor de 24 a 2, alimentado con sus triples y 6 pelotas robadas a unos desconcertados Tar Heels. Marcus Paige luchó con todo lo que tenía para evitar la derrota, pero el margen que su equipo había concedido era demasiado grande. Notre Dame venció 90 a 82, consiguiendo el primer campeonato de conferencia de su historia.

Atlantic 10

Davidson estrenó su condición de ranqueada (es la penúltima del Top 25) con un ajustado triunfo sobre La Salle (67-66) en cuartos de final de su torneo. Después de ir por detrás de sus rivales casi todo el partido, una canasta in extremis de Tyler Kalinoski (18 puntos) le dio el triunfo a los Wildcats. En las semifinales contra VCU el resultado no fue nada ajustado, en este caso para desgracia del equipo del ranking (73-93). Los Rams les sacaron de la pista con el trabajo conjunto de Mo Alie-Cox (18 puntos, 7 rebotes ofensivos y 1 defensivo) dentro de la zona y Treveon Graham fuera de ella (18 puntos, 4 de 4 en triples, 9 rebotes). Mientras el banquillo de los Wildcats aportó 5 puntos, el de sus rivales se fue hasta los 27.

En la final los de Shaka Smart hicieron bueno el refrán “a la tercera va la vencida”. Virginia Commonwealth había disputado y perdido las finales de las dos temporadas pasadas. Este año, cuando más se les había complicado conseguir una invitación para el torneo nacional de marzo, competirán por derecho propio gracias a su triunfo sobre Dayton (65-71) en el partido que cerraba el curso en la Atlantic 10. Doug Brooks no anotó, pero fue decisivo al robar un balón que rompió en el último minuto el intercambio de canastas entre ambos equipos en un final de partido igualado. Esa acción le dio la iniciativa, de forma definitiva, a los Rams.

Big East

Seton Hall cerró el curso con una derrota en primera ronda ante la Marquette (56–78) de un inspiradísimo Matt Carlino (26 puntos, 8 de 12 en triples). Los Pirates, en un final de curso para olvidar, han perdido 9 de sus 10 últimos partidos. La temporada de Marquette sólo se prolongó un partido más al caer en cuartos frente a la número 4 del ranking Villanova (84-49). La entrada en pista del sexto hombre de los Wildcats, Josh Hart (20 puntos, 5 de 7 en triples) fue decisiva. En defensa, anuló a Carlino. En ataque anotó sus 6 primeros tiros, 5 de ellos triples.

Villanova pasó muchos más apuros en la semifinal frente a Providence (63-61). Josh Hart (18 puntos) volvió a ser importante, siendo el autor de 8 puntos en el parcial de 11 a 3 que puso a los Wildcats 11 puntos arriba en el marcador en el tramo final de la primera mitad, pero Kris Dunn (22 puntos, 7 rebotes, 9 asistencias) no dejó que los Friars se rindieran. Un triple de Jalen Lindsey dejaba la distancia entre ambos equipos en 4 puntos cuando faltaban 5 minutos de partido. Dunn, con dos canastas consecutivas, empató a 12 segundos del final. A falta de 3 segundos los árbitros señalaron una discutida falta de Ben Bentil (12 puntos, 10 rebotes) sobre Ryan Arcidiacono. El base, con una lesión en las costillas, anotó los dos tiros libres definitivos.

A la número 22 del ranking Butler la Big East no le sienta bien. Lleva dos temporadas en ella y aún no ha conseguido ganar ningún partido de su torneo. Esta temporada cayó en cuartos frente a Xavier (61-67), otro recién llegado que a diferencia de los Bulldogs ha llegado a semifinales en sus dos participaciones. El encuentro se resolvió en una prórroga en la que los ranqueados no pudieron contar ni con su líder anotador Kellen Dunham (17 puntos) ni con su mejor reboteador Kameron Woods (2 puntos, 14 rebotes), ambos eliminados por faltas. Uno de los handicaps de Butler fue que 55 de sus 61 puntos se los repartieron entre Dunham, Andrew Chrabascz (16) y Alex Barlow (22). El equipo pagó la falta de acierto de Roosevelt Jones (4 puntos con una serie de 2 de 9, 10 rebotes, 4 asistencias).

El contrincante en semifinales de Xavier fue otro equipo con un ataque previsible. La 23 del listado de AP Georgetown juega para D’Vauntes Smith-Rivera. El base anotó 12 de los últimos 14 puntos de los Hoyas ante Creighton (60-55) para un total personal de 25, pero se quedó en 11 frente a los Musketeers. Otro de los centros de interés del encuentro era el duelo entre dos pesos pesados, los pivots de 2,08 Matt Stainbrook (122 quilos) y Joshua Smith (158 quilos). Stainbrook (20 puntos, 9 rebotes) ganó el pulso. Los suyos se fueron de 21 puntos en la segunda mitad. Isaac Copeland (15 puntos, 7 rebotes) y Jabril Tawrick (19 puntos, 5 rebotes) redujeron la desventaja de Georgetown hasta 2 puntos, el 63 a 65 con que acabó el partido.

Xavier no fue rival para Villanova en la final (69-52). El equipo de Jay Wright asumió el mando de salida y empezó rápidamente a marcar distancias ante un rival cansado de piernas y fallón en los lanzamientos. Josh Hart cerró su sensacional participación en el torneo con 15 puntos y 7 rebotes, demostrando el acierto de los que le han elegido como mejor sexto hombre del curso en la Big East. Sus actuaciones le han valido ser designado MVP del torneo. Es el primer hombre de banquillo en la Big East que consigue este premio.

Big 10

Penn State, penúltima de la liga regular, superó dos rondas en el torneo derrotando a Nebraska (65-68) y Iowa (58-67). D.J. Newbill sumó 26 puntos en la primera de las dos victorias y 18 en la segunda. El sueño de los Nittany Lions se acabó en cuartos frente a Purdue (64-59), cuando no encontraron la forma de detener al pívot A.J. Hammons (23 puntos, 9 rebotes, 4 tapones). Newbill consiguió 19 puntos, pero a costa de fallar muchos tiros (6 de 18).

Purdue cayó en semifinales ante la sexta del ranking y primera de su liga regular Wisconsin (71-51). Los Boilermakers llegaron con 5 puntos de ventaja al descanso para ver como la defensa de la gran favorita les mataba en la segunda parte dejándoles en un 24% en el tiro con sólo 6 canastas de campo anotadas. El base Bronson Koenig, intuyendo su próximo retorno a la suplencia ante la vuelta inminente del lesionado Traevon Jackson, lideró a los Badgers en anotación con 19 puntos. El pivot Frank Kaminsky se tomó un ligero respiro en ataque (12 puntos, 5 rebotes, 5 asistencias, 3 recuperaciones, 3 tapones) para concentrarse en la defensa sobre Hammons (10 puntos, 7 rebotes, 3 tapones).

La octava del Top 25 Maryland superó a Indiana en cuartos de final (75-69) con 39 puntos de su pareja exterior, Melo Trimble y Dez Wells. Los Hoosiers, a pesar de su pésima racha de tiro en la segunda parte, mantuvieron sus opciones casi hasta el final. A falta de 39 segundos estaban a 2 puntos. Tres triples fallados y la consiguiente falta rápida posterior les dejaron 9 puntos abajo antes del inútil triple final de Max Hoetzel. Esta derrota avivó el debate sobre la continuidad de su entrenador Tom Crean. Un grupo de aficionados ha puesto en marcha una iniciativa de crowfounding con el fin de recaudar los 4 millones necesarios para despedirlo la próxima temporada. Por el momento sin demasiado éxito, todo hay que decirlo.

La buena racha de Maryland se acabó en semifinales ante la tapada de su conferencia, una Michigan State (58-62) fuera del ranking que venía de eliminar a Ohio State con su tripleta mágica funcionando a las mil maravillas: Branden Dawson (14 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias), Travis Trice (18 puntos) y Denzel Valentine (23 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias). Frente a los Terrapins Valentine estuvo discreto, pero Trice (20 puntos, 4 asistencias) y Dawson (17 puntos, 8 rebotes) camparon a sus anchas.

Los Spartans perdían de 16 en el ecuador de la primera parte, con un Melo Trimble (22 puntos) absolutamente desatado en ataque. A la que ajustaron su defensa sobre él, empezaron su remontada. En el ecuador de la segunda mitad la situación se había igualado. A 5 del final, ya mandaba Michigan State gracias a la aportación de Dawson y Gavin Schilling. Trimble reapareció para anotar los 8 últimos puntos de Maryland, pero su esfuerzo no bastó.

En la final Michigan State contuvo a Wisconsin durante la primera mitad. En la segunda, un parcial de 5 a 17 impulsado por Denzel Valentine (16 puntos, 8 rebotes, 6 asistencias) puso a los Spartans 11 puntos por delante de su rival a 7:46 del final de la segunda parte. Bronson Koenig (18 puntos, 4 rebotes, 9 asistencias) y Frank Kamisnky (19 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias) resucitaron a los Badgers. Dos tiros libres del base forzaron la prórroga. En los 5 minutos de prolongación sólo hubo un equipo, Wisconsin. Los de Bo Ryan anotaron 11 puntos, 7 de Nigel Hayes (25 puntos, 5 rebotes) y 4 de Koenig, y dejaron a su rival en blanco. Desde el momento en que los Spartans marcaron su màxima diferencia, encajaron un parcial de 31 a 10 para acabar cediendo 80 a 69.

Big 12

Las aspiraciones de Kansas State de cara al March Madness se esfumaron tras su eliminación ante Texas Christian (65-67) en la primera ronda del torneo de su conferencia. En cuartos los Horned Frogs a punto estuvieron de aprovechar las bajas interiores de la número 9 del ranking Kansas (Perry Ellis lesionado y Cliff Alexander con problemas de elegibilidad). El buen partido de Kelly Oubre (25 puntos, 6 rebotes) y la buena defensa sobre Trey Zeigler (20 puntos pero 8 balones perdidos) en el tramo final del encuentro evitaron la sorpresa (64-59).

En los cuartos de final Baylor, 16 del ranking, superó a la 18 West Virginia (80-70) en un partido apretado casi hasta el final. Los Mountaineers, con las bajas de su base estrella Juwan Staten y su suplente Gary Browne, renunciaron a su defensa individual presionante por toda la pista para refugiarse muchos minutos en una zona que se ajustaba mucho a los exteriores rivales y cerraba las líneas de pase interiores.

Rico Gathers (15 puntos, 9 rebotes) lo pagó en la primera mitad en la que estuvo apagado, aunque Ishmail Wainright (7 puntos, 6 rebotes) le suplió perfectamente en el rebote. El pívot de los Bears apareció no obstante en la segunda mitad, en especial en los últimos minutos en los que su rival Devin Williams (18 puntos, 7 rebotes) se cargó de faltas. Sobre sus anchas espaldas y su dominio de los rechaces Baylor abrió brecha por primera vez, y de forma definitiva, en el marcador en los 4 últimos minutos.

En la semifinal contra Baylor Kansas pudo recuperar a Perry Ellis (11 puntos, 6 rebotes) para intentar contener a Rico Gathers (11 puntos, 13 rebotes). Los Jayhawks se olvidaron de hacer un juego bonito y se pusieron el mono de trabajo frente a un equipo correoso. Los Bears se caracterizan por su incómoda defensa 1-3-1, pero sin embargo la menos sofisticada individual de los de Bill Self hizo más daño durante la primera mitad (5 de 25 en los tiros de campo para Baylor) que la zona de su rival. Los 8 puntos de ventaja para Kansas al descanso se convirtieron en 15 en la segunda parte tras un 2+1 de Wayne Selden (20 puntos, 8 rebotes, 3 asistencias). Baylor, que acusó el desacierto de Taurean Prince (2 puntos, 1 de 11 en los lanzamientos), respondió con un parcial de 0 a 8 antes de encajar otro de 10 a 0 alimentado por Selden y Frank Mason que selló el triunfo de la campeona de la liga regular por 62 a 52.

Texas, un equipo en entredicho, resolvió su primer compromiso ante Texas Tech (65-53). Los Longhorns tuvieron en cuartos contra las cuerdas al número 13 para los votantes de AP Iowa State, pero acabaron perdiendo (69-67). El equipo de Rick Barnes, que había tenido una màxima ventaja de 16 puntos en el tramo final de la primera mitad, llegó con un margen favorable de 10 puntos a los 4 minutos finales. Fred Hoiberg se jugó su última carta con una presión a toda pista y acertó. Texas falló sus 5 lanzamientos siguientes y perdió 4 balones. Los Cyclones le dieron la vuelta a la situación con un parcial de 12 a 0 que les dio el triunfo . El base Monte Morris (24 puntos, 5 recuperaciones) aportó 7 de esos puntos, 2 gracias a la canasta definitiva en el último segundo.

El rival en semifinales de Iowa State fue la 15 del ranking Oklahoma. Los Sooners venían de eliminar a Oklahoma State (64-49). Le’Bryan Nash lideró a los derrotados con 24 puntos y 12 rebotes, insuficientes para compensar la escasa aportación de Phil Forte (3 puntos, 0 de 7 en triples). En el bando vencedor Buddy Hield se fue hasta los 22 puntos, pero con una pésima serie en el tiro: 5 de 15. El escolta prometió que tiraría mucho mejor en su siguiente encuentro, aunque su promesa no se cumplió.

Hield anotó 16 puntos contra Iowa State, pero su porcentaje en los triples fue bastante malo (2 de 13). Los Sooners anotaron 5 de sus 7 canastas de 3 puntos del encuentro en los primeros 11 minutos. Isaiah Cousins estuvo especialmente certero con 3. Unido a una mala salida de Iowa State, esto provocó una primera brecha de 11 puntos entre ambos conjuntos. La entrada de los jugadores de banquillo de los Cyclones despertó a los de Fred Hoiberg, que consiguieron empatar antes del descanso.

En la segunda mitad los puntos interiores de Jameel McKay (12 puntos, 9 rebotes) y 2 triples de Dustin Hogue le dieron a Iowa State un liderazgo de 7 puntos. Oklahoma se recuperó, lo que dio paso a unos minutos de igualdad y emoción rota por dos canastas de McKay y Georges Niang (13 puntos, 8 rebotes, 4 asistencias). A 2:24 para acabar ganaban los Cyclones 66 a 61. Los Sooners se acercaron. Ryan Spangler tuvo el tiro para forzar la prórroga, pero no acertó y el triunfo fue para su contrincante (67-65).

En la gran final ante Kansas, Iowa State remontó una diferencia de dobles dígitos por quinto partido consecutivo (66-70). El equipo se está abonando a los partidos épicos, aunque sus seguidores seguramente les agradecerían un pequeño respiro. Contra los Jayhawks perdían de 17 en los primeros instantes de la segunda parte. El entrenador Fred Hoiberg reunió a sus agotados jugadores y les pregunto cuanto les quedaba por darle.

Hoiberg obtuvo su respuesta en la pista con un parcial de 2 a 17 que igualaba el marcador. 7 puntos fueron de George Niang (19 puntos, 5 rebotes) y 6 de Jameel McKay (11 puntos, 8 rebotes). Otro parcial posterior de 0 a 10 puso a los de Hoiberg 6 arriba a 5:40 del final. Wayne Selden (25 puntos) lideró el contraataque de los Jayhawks, que llegaron a empatar el encuentro. En el último minuto los de Bill Self se vieron obligados a cometer faltas, lo que aprovecharon sus rivales para sentenciarlos desde la línea de tiros libres.

Mountain West

Boise State llegaba a su torneo con la confianza de estar entre las 25 mejores, aunque fuese como colista, y de haber estrenado su condición de ranqueada con un triunfo frente a Air Force (80-68) en cuartos. Wyoming acabó con su ilusión (66-71). Los Cowboys tuvieron un bajón durante la liga regular cuando una mononucleosis les dejó sin Larry Nance Jr. Con 20 puntos del hijo del exNBA, el equipo derrotó a los ranqueados en la semifinal. Los Broncos parecían tenerlo todo de cara cuando ganaban de 12 a 2:30 del descanso, hasta que Josh Adams (27 puntos, 5 rebotes, 3 recuperaciones) encontró la inspiración dándole la iniciativa a los suyos. Boise State luchó por no descolgarse y forzó la prórroga, pero no pudo hacer más. En la final de la conferencia Wyoming derrotó a San Diego State (43-45).

Pacific 12

La número 17 Utah le pasó por encima a Stanford en la segunda mitad (el parcial de estos minutos fue de 46 a 17) de su duelo de cuartos de final. Los Utes acertaron sus lanzamientos durante los segundos 20 minutos, pero además dejaron a su rival en un mísero 25% en el tiro (6 de 24). Los Cardinals no tenían las piernas frescas tras su duro duelo de primera ronda la noche anterior contra Washington (71-69) y lo pagaron con una derrota (80-56) que les dejó fuera del torneo de marzo.

Oregon ha estado toda la temporada a la sombra en la Pacific 12, agazapada tras las ranqueadas Arizona y Utah. En la semifinal contra la segunda decidió revelar su potencial. Ambos equipos comenzaron el encuentro metiendo muchos puntos. De Oregon se esperaba, de Utah no. Brandon Taylor (24 puntos, 6 de 9 en triples) anotó 3 triples para los Utes en los primeros 5 minutos. A 1:40 del descanso anotó el cuarto de su cuenta para dar 6 puntos de ventaja a su equipo. Joseph Young (25 puntos) y Elgin Cook recortaron el margen antes del descanso.

En la segunda mitad los que consiguieron 6 puntos de ventaja fueron los Ducks, pero Taylor empató de nuevo a 2:35 del final con un nuevo triple. Con empate a 64 a falta de 7 segundos, Dana Altman pidió tiempo muerto. El entrenador de Oregon planteó un último tiro para Young saliendo de un bloqueo. Su escolta le contradijo. Prefería subir él mismo la pelota. Su triple metió a su equipo en la final (64-67), dejando a Delon Wright (16 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias) sin su final de conferencia en su última temporada NCAA.

UCLA se quedó sin Kevin Looney en la primera mitad del duelo de cuartos contra Southern California por una herida en la cara. En la segunda mitad, Norman Powell pagó con muchos minutos de banquillo sus problemas con las faltas. La buena actuación de Isaac Hamilton convirtió estos problemas del equipo en irrelevantes. Hamilton acertó 13 de sus 17 tiros a canasta (con un 7 de 9 en triples) para irse hasta los 36 puntos y llevar a los Bruins al triunfo (96-70).

Una máscara facial permitió a Kevon Looney disputar la semifinal contra la quinta del ranking Arizona, aunque rindió muy por debajo de su media habitual. Los Wildcats abrieron el partido con un parcial de 11 a 2, pero sus problemas para atacar la defensa en zona de UCLA permitieron a los de Steve Alford llegar al descanso con empate a 27. Norman Powell (21 puntos, 4 rebotes) y Tony Parker (15 puntos, 4 rebotes) empezaron la segunda mitad muy inspirados, dándole a los californianos una ventaja de 7 puntos. La respuesta de Arizona les hizo añicos: un parcial de 15 a 0. Norman Powell acercó a su equipo a 2 puntos faltando 2 minutos, pero Stanley Johnson (15 puntos, 9 rebotes) aseguró el triunfo de Arizona por 70 a 64. Brandon Ashley fue el máximo anotador con 24 puntos (y 9 de 11 en el tiro).

Ya en la final, Arizona no se dejó sorprender por un lobo vestido con piel de cordero como Oregon (80-52), rompiendo una sequía de 13 años en el campeonato de su conferencia. Los Wildcats llegaron al descanso con una ventaja de 15 puntos construida desde los triples y las canastas en transición. En la segunda mitad los de Sean Miller bajaron algo la intensidad en defensa, pero mejoraron en ataque, dejando claro a los Ducks que la remontada era una utopía inalcanzable. Brandon Ashley, con 20 puntos y 5 rebotes, se llevó el trofeo al mejor jugador.

Southeastern Conference

La 21 del ranking Arkansas sufrió para deshacerse de Tennessee en cuartos (80-72). Los Razorbacks ganaban de 20 a los 4 minutos de la segunda parte cuando empezaron a fallar sus lanzamientos (de sus últimos 15, sólo anotaron 3). A falta de 3 minutos y medio, su margen se había reducido a 4 después de una racha de 9 puntos de Kevin Punter. Arkansas sobrevivió gracias a los tiros libres (11 de 14 en este tramo final). La segunda de la liga regular tuvo una semifinal más plácida frente a Georgia (60-49). Tanta que apenas le afectó la mala noche cara a canasta de Bobby Portis (4 puntos con una serie de 1 de 14 en los tiros de campo).

La indiscutible número 1 de los EUA Kentucky se clasificó para las semifinales de su torneo tras vencer a Florida en cuartos (64-49). Los Gators consiguieron aguantar durante la primera mitad gracias a su efectividad en la pintura. En la segunda mitad Kentucky impuso su mayor físico y el acierto de su rival en el tiro interior bajó del 60 al 27,8%. Los de Billy Donovan,que el año pasado llegaron hasta la Final Four, se han quedado fuera del Gran Baile de final de curso este año.

El tercero de los favoritos para de esta conferencia, Louisiana State, cayó en cuartos frente a Auburn (70-73). Los Tigers habían controlado todo el encuentro, aunque sin grandes ventajas, hasta que despertó KT Harrell (29 puntos) con 15 puntos seguidos, entre ellos el triple que forzaba la prórroga y los 4 primeros del tiempo añadido que ponían por delante a los otros Tigers. LSU no pudo rentabilizar el dominio de los tableros de Jarell Martin (18 puntos, 16 rebotes). Su compañero en la pintura Jordan Mickey había enojado tanto a Jordon Granger con su juego de codos que éste le dejó ir un par de puñetazos.

La expulsión de Granger dejó el juego interior de Auburn mermado de cara a la semifinal contra la todopoderosa Kentucky. Los Wildcats se exhibieron, derrotando claramente a su rival (91-67) y rompiendo el anterior récord de victorias consecutivas de la universidad (32 entre el 5 de diciembre de 1953 y el 8 de enero de 1955). La defensa de los de Calipari se cebó con Harrell (13 puntos, 1 de 12 en tiros de campo).

La final de esta conferencia no tuvo demasiada historia. Kentucky abrió las hostilidades con un parcial de 8 a 0 gracias a 2 triples de Andrew Harrison (15 puntos). Arkansas se rehizo, pero tras la canasta de Michael Qualls (18 puntos) que ponía el 25 a 21 a 8:10 del descanso encajo el parcial de 16 a 4 (y los 4 de tiros libres) que la destrozó. En la segunda mitad los Wildcats se dedicaron a conservar su ventaja para acabar ganando 78 a 63, pensando ya en el gran torneo de marzo. Hasta tal punto están concentrados en la gran cita que los jugadores no cortaron las redes de la canasta. Dejaron esa tarea al personal auxiliar. Ellos quieren las de la gran final del March Madness.

West Coast

Brigham Young superó en semifinales a Portland (84-70). BYU rompió el partido en la primera parte con cuatro triples consecutitvos, 1 de Tyler Haws (18 puntos) y los otros 3 de un Chase Fischer que convirtió 6 antes del descanso. El base sumó 20 de sus 24 puntos en el primer período. No obstante, el nombre propio de la noche fue Kyle Collinsworth. Con sus 13 puntos, 14 rebotes y 11 asistencias sumó su sexto triple doble de la temporada. Ya tenía el récord de triples dobles en un sólo curso, pero ahora también ha igualado el de triples dobles en toda una carrera NCAA. Otros dos jugadores también consiguieron 6, aunque en su caso repartidos en diferentes temporadas: Michael Anderson (Drexel, 1985-88) y Shaquille O’Neal (LSU, 1990-92).

El rival de los mormones en la final del torneo de conferencia fue la número 7 del ranking Gonzaga, que de la mano de Byron Wesley (25 puntos, 3 asistencias, 4 robos) y Kyle Wiltjer (17 puntos, 9 rebotes) había derrotado en la otra semifinal a Pepperdine (79-61). Los dos jugadores se combinaron para anotar 25 de los primeros 30 puntos de su equipo en la segunda parte para desequilibrar un marcador igualado.

En el último partido del curso de la West Coast, Gonzaga centró su defensa de salida en frenar a la efectiva linea exterior de BYU ante la poca aportación ofensiva de los pivots rivales. Los Cougars, por el contrario, se cerraron en torno a su aro preocupados por la superioridad de las torres de su adversario. Tras unos 6 primeros minutos de pocos puntos, un triple de Kevin Pangos (16 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) abrió la caja de los truenos.

Los vigentes campeones se distanciaban con dos triples más obra de Kyle Wiltjer y Gary Bell. Tyler Haws (15 puntos, 4 rebotes, 4 asistencias), que había cometido dos faltas en menos de 4 minutos de juego, volvió a la pista. Con la ayuda de un Kyle Collinsworth (28 puntos, 8 rebotes, 5 asistencias) brillante en las penetraciones consiguieron estabilizar la desventaja de los suyos entorno a los 6 puntos. Volviendo del descanso los Bulldogs buscaron de forma insistente a Przemek Karnowski (12 puntos, 4 rebotes). El gigante polaco hizo estragos en la pintura rival, tanto anotando como cargando de faltas a sus defensores.

Domantas Sabonis (15 puntos, 6 rebotes) dio continuidad a la labor. Pero ni aún así Gonzaga conseguía dejar atrás de forma definitiva a su contrincante. Dos triples puntuales de Wiltjer (18 puntos, 10 rebotes) y Bell (15 puntos, 4 rebotes) aumentaron levemente el  margen de seguridad de los de Mark Few hasta que Pangos cerró el partido. Primero, con un triple a 2:44 del final que ponía a los suyos 13 arriba. Y luego con una entrada cuando faltaban 68 segundos para acabar, tras haber consumido casi por completo el tiempo de posesión, que hizo bajar los brazos a una BYU que acabó cediendo por 91 a 75.

Otros invitados por derecho propio al Gran Baile

Northeastern superó en la final de la Colonial Athletic Association a la favorita William&Mary (61-72). Wofford se impuso en  el último partido del torneo de la Southern a Furman (67-64), la colista de la liga que se había colado en la gran final. Los Paladins acusaron los 4 partidos jugados en 4 días. Manhattan, después de haber perdido sus dos partidos de la liga regular contra Iona, derrotó a los Gaels (69-79) en la final de la Metro Atlantic Athletic.

Robert Morris había llegado a la final de la Northeastern cuatro veces en los últimos cinco años. Tras perder en las tres primeras ocasiones, este curso superó a Saint Francis (63-66). La defensa de Valparaiso sobre el base Keifer Sykes (14 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) permitió a los Crusaders superar a Green Bay (54-44) en la final de la Horizon. Los 17 puntos de Lawrence Alexander (25 puntos, 6 de 9 en triples) en la segunda parte ayudaron a que North Dakota State entrase en los dos últimos minutos de la final de la Summit contra South Dakota State con 8 puntos de margen. Sus rivales sólo pudieron recuperar 7 (56-57).

Lafayette se proclamó campeona de la Patriot gracias a Nick Lindner. En los tres partidos jugados por los Leopards en su torneo el base sumó un total de 71 puntos, además de repartir 16 asistencias. En la final, además, anotó los tiros libres decisivos ante American University (65-63). Albany ganó a Stony Brook (51-50) en la final de la America East con un triple en el último segundo de un Peter Hooley inmerso en una noche de poco acierto (3 de 13 en los tiros). Entre Jameel Warney y Carson Purefoy anotaron 43 de los 50 puntos de Stony Brook.

Hampton ganó la plaza para la gran fiesta del baloncesto de marzo de la Mid-Eastern Athletic Conference derrotando a Delaware State (61-82) a pesar de no poder contar con Dwight Meikle, su máximo anotador y reboteador. Texas Southern superó a Southern (62-58) en el torneo de la Southwestern Athletic Conference gracias a una falta flagrante (2 tiros libres y posesión) a falta de 27 segundos para acabar el encuentro. Harvard venció a Yale (51-53) en el partido de desempate de la liga regular de la Ivy League (no hacen torneo).

El legendario Bobby Hurley volverá al March Madness. El dos veces ganador como jugaor de Duke participará ahora como entrenador de Buffalo, representante de la Mid-American. Eastern Washington, el equipo del líder en anotación de la DI Tyler Harvey, superó a Montana en la final de la Big Sky (65-69). Stephen F. Austin ganó la invitación de la Southland apartando de su camino a Sam Houston (83-70). Era su triunfo 28 en sus últimos 29 partidos.

New Mexico State ganó por cuarta temporada consecutiva el torneo de la Western Athletic mientras que UC Irvine participará por primera vez en el gran baile de marzo tras derrotar a Hawaii (67-58) en la final de la Big West. Florida International derrotó a Texas-San Antonio (54-57) en primera ronda del torneo de la Conference USA gracias a un triple de Dennis Mavin (15 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias) desde medio campo en el último segundo del encuentro. La final de esta conferencia la ganó la universidad de Alabama – Birmingham (UAB).

Georgia State superó a Georgia Southern en la final de la Sun Belt, en un partido con muy pocos puntos: 38 a 36. R.J. Hunter, hijo del entrenador campeón Ron Hunter, no estuvo muy inspirado, aunque consiguió los dos tiros libres decisivos. En la euforia de la celebración, su padre se lesionó el tendón de Aquiles. Kevin Ware, el jugador de Louisville que se rompió una pierna durante el March Madness del 2013, fue el máximo anotador para los vencedores con 18 puntos.

El cuadro del March Madness

Una vez acabada la reducida jornada de partidos de domingo, el comité de sabios de la NCAA se puso manos a la obra a la selección de los equipos que participaran en su gran torneo de marzo y su colocación en el cuadro. 32 se ganaron su lugar como campeones de sus conferencias. Los otros 36 los eligió, en función de sus méritos, la propia NCAA. A continuación os detallaré las universidades en liza. Entre paréntesis indicaré la conferencia de la que han quedado campeonas (las que lo hayan sido)

Entre martes y miércoles abrirán el fuego los ocho conjuntos que están en puertas de entrar en el torneo propiamente dicho. Son los First Four, que se juegan 4 puestos en el cuadro definitivo. Estos últimos años la NCAA ha considerado estos partidos como la primera ronda mientras que este humilde redactor se alineaba con los puristas que pensamos que las rondas empiezan con el cuadro completo y el resto son previos. Éste será el último curso que el organizador del torneo mantiene su empeño. A partir de la próxima temporada, los First Four serán los First Four y la ronda con los 64 equipos del cuadro en liza la primera. Los 4 emparejamientos previos son:

FF1: Manhattan (Metro Atlantic) – Hampton (Mid-Eastern)

FF2: Boise State (Ohio Valley) – Dayton  (Dayton fue la cenicienta del pasado curso; este año el vencedor de este partido podría volver a serlo superando a Providence en primera ronda).

FF3: North Florida (Atlantic Sun) – Robert Morris (North East)

FF4: BYU – Ole Miss (BYU y Ole Miss apuntan al habitual tapado que la NCAA coloca en estas eliminatorias para asegurarse una historia de cenicientas; la disposición del ganador en el cuadro final contra Xavier me lo confirma ).

Una vez resueltas estas eliminatorias, dará comienzo la lucha en la primera ronda de un torneo dividido en cuadrantes. Aquí los tenéis (el número entre paréntesis de cada equipo corresponde a su número de cabeza de serie):

A) MEDIO OESTE

Kentucky (1, SEC) – FF1 (16)

Cincinnati (8) – Purdue (9)

West Virginia (5) – Buffalo (12, Mid-American)

Maryland (4) – Valparaíso (13, Horizon)

Butler (6) – Texas (11)

Notre Dame (3, ACC) – Northeastern (14, Colonial)

Wichita State (7) –Indiana (10)

Kansas (2) – New Mexico State (15, Western Athletic)

B) ESTE

Villanova (1, Big East) – Lafayette (16, Patriot)

North Carolina State (8) – LSU (9)

Northern Iowa (5, Missouri Valley) – Wyoming (12, Mountain West)

Louisville (4) – UC Irvine (13, Big West)

Providence (6) – FF2 (11)

Oklahoma (3) – Albany (14, America East)

Michigan State (7) – Georgia (10)

Virginia (2) – Belmont (15, Ohio Valley)

C) SUR

Duke (1) – FF3 (16)

San Diego State (8) – Saint John’s (9)

Utah (5) – Stephen F. Austin (12, Southland)

Georgetown (4) – Eastern Washington (13, Big Sky)

Southern Methodist (6, American) – UCLA (11)

Iowa State (3, Big 12) – Universidad de Alabama – Birmingham (14, C-USA)

Iowa (7) – Davidson (10)

Gonzaga (2, West Coast) – North Dakota State (15, Summit)

D) OESTE

Wisconsin (1, Big 10) – Coastal Carolina (16, Big South)

Oregon (8) – Oklahoma State (9)

Arkansas (5) – Wofford (12, Southern)

North Carolina (4) – Harvard (13, Ivy League)

Xavier (6) – FF4 (11)

Baylor (3) – Georgia State (14, Sun Belt)

Virginia Commonwealth (7, Atlantic 10) – Ohio State (10)

Arizona (2, Pac 12) – Texas Southern (15, Southwestern Athletic)

Planes para que los jugadores acaben sus estudios

La NCAA, conjuntamente con la NBA y la Asociación de Entrenadores de Baloncesto han decidido unir fuerzas para diseñar una solución que evite que los jugadores dejen sus estudios antes de graduarse para entrar en el draft sin tener asegurada una buena elección. La propuesta pasaría por retrasar la fecha tope para retirar su candidatura al draft hasta finales de mayo, cinco semanas más tarde de la actual. Esto permitiría a los candidatos a profesionales tener una mejor perspectiva de sus posibilidades reales en la noche mágica.

El plan también contemplaría la existencia de un entrenamiento predraft a mediados de mayo, al que se accedería por invitación de la NBA. Si un jugador no fuera invitado, se le recomendaría retirar su petición de entrar en el draft y volver a la universidad. Esta propuesta podría ser aprobada por la NCAA el próximo mes de enero, y ya entraría en vigor de cara al draft del 2016. No obstante, esta no es la única iniciativa para que los jóvenes permanezcan el tiempo debido en la universidad.

Shawn Fojtik ha ideado un creativo sistema que ayuda a incentivar la permanencia de los deportistas universitarios en la NCAA. Fojtik es el creador de una iniciativa de crowfunding, FanAngel, que se encargaría de recoger las aportaciones económicas de los afcionados para premiar a sus estrellas por seguir sus estudios y no dar el salto a profesionales. De estas cantidades, el 80% serían para el jugador en cuestión, un 10% para sus compañeros y el 10% restante para fines benéficos y becas.

Los deportistas universitarios tienen prohibido cobrar por jugar, así que la recaudación se iría acumulando hasta que los jugadores se graduasen. Y como los beneficiados de la iniciativa no han dado expresamente su aprobación, tampoco se les puede castigar por ello mientras están en la universidad (según Fojtik, claro). ¿Y que pasa si un jugador se hace profesional antes de tiempo? La bolsa acumulada se devuelve a los aficionados. ¿Qué interés tiene Fojtik en esto? El 9% que pretende embolsarse por organizar las transacciones.

Versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, marzo 2015

NCAA: Duke y Kentucky no perdonan

24 Nov

A lo largo de la semana pasada, segunda de competición, Duke ha dado muestras de su solidez. Su pivot novato Okafor ha sabido superar la dureza de sus rivales para demostrar su clase. Kentucky, por su parte, ha seguido arrollando rivales.

No hubo cambios en las primeras posiciones del ranking de los mejores 25 equipos según AP tras el primer fin de semana de competición. Kentucky, Arizona, Wisconsin, Duke y Kansas mantuvieron sus puestos tras solventar sus primeros encuentros con triunfos. En el Top 10 sólo Louisville y Florida, 7 y 8, intercambiaron sus posiciones. El único cambio trascendente fue la desaparición de la lista de Harvard, que estaba empatada en última posición con Utah, tras su derrota ante Holy Cross.

Champions Classic

Este torneo nos permitió calibrar en estos compases iniciales de la temporada el estado y las expectativas de los grandes favoritos de la temporada. La bisoña número 4 Duke, con tres novatos en el cinco titular (algo inusual en los equipos de “Coach K”), se enfrentaba a la siempre correosa 19 del ranking Michigan State (81-71). Los de Mike Krzyzewski dieron muestras de su solidez y amplitud de recursos ante un rival que nunca se dejó ir pero sin capacidad para ponerse por delante en el marcador en ningún momento.

Jahlil Okafor (17 puntos, 5 rebotes, 2 tapones) aprovechó las carencias interiores de los Spartans para mostrar su repertorio dentro de la pintura. Y Justice Winslow (15 puntos, 6 rebotes, 3 asistencias) masacró a los de Tom Izzo gracias a las numerosas faltas que forzó. Ya en la segunda mitad, la aparición anotadora de Tyus Jones (sus 17 puntos llegaron en este periodo) y la inteligencia y control del ritmo de Quinn Cook (19 puntos, 3 rebotes, 6 asistencias) dieron a Duke una ventaja superior a los 10 puntos que Michigan State no pudo rebajar. Los Spartans presentan pocos argumentos más allá de Travis Trice (15 puntos, 6 rebotes, 8 asistencias), Denzel Valentine (13 puntos, 4 rebotes, 3 asistencias) y Branden Dawson (18 puntos, 9 rebotes).

En el otro partido del torneo la número 1 Kentucky dio buena cuenta de la 5 Kansas (72-40). La defensa de los Wildcats desconectó por completo el ataque de unos Jayhawks a los que dejaron en un increíble 19,6% (11 de 56) en los lanzamientos a canasta. Calipari utilizó su estrategia de jugar con dos bloques de 5 jugadores la mayor parte del encuentro. El entrenador no tuvo en pista a ninguno de sus chicos más de 21 minutos.

Mientras el rendimiento ofensivo de ambas agrupaciones fue similar (38 a 33, el punto que falta fue obra de un jugador muy secundario), en defensa los titulares (Andrew y Aaron Harrison, Alex Poythress, Karl Towns y Willie Cauley-Stein) brillaron más. Kansas se quedó en 12 puntos en la segunda mitad, con tan sólo 3 canastas en juego. Ninguna de ellas llegó en los primeros 6 minutos de este segundo período (Kansas sólo anotó un tiro libre de Cliff Alexander), momento en que Kentucky selló de forma definitiva su triunfo.

Coach vs Cancer

El Barclays Center de Nueva York, hogar de los Nets de la NBA, coronó a Duke como vencedora de este torne benéfico. En la final los Blue Devils derrotaron a Stanford 70 a 59. Quinn Cook (18 puntos, 3 rebotes, 5 asistencias) fue elegido MVP del torneo. Los Blue Devils dominaban de 15 en la segunda mitad hasta que una reacción de su rival redujo la diferencia a 8 puntos a falta de 11 minutos. Y fue entonces cuando surgió Jahlil Okafor (10 puntos, 12 rebotes), protagonizando todas las jugadas decisivas, para sellar la victoria.

Previamente los de Krzyzewski habían superado a una Temple (74-54) que recurrió a una defensa física y agresiva para frenar a Okafor. El pivot falló más de lo habitual (7 de 20), pero sumó 16 puntos y 8 rebotes. Justise Winslow (15 puntos) volvió a ser incisivo, forzando un buen número de faltas a la defensa contraria.

Stanford, por su parte, venía de acribillar a la Universidad de Nevada Las Vegas (89-60) desde la linea de 3 puntos (14 de 20), con Chasson Randle como principal mano ejecutora (18 puntos con 6 de 10 en triples). Por si fuera poco, UNLV falló 11 de sus primeros 14 lanzamientos, cediendo un margen (12-0) que no fue capaz de recuperar. En el siguiente vídeo podréis ver no solo las mejores jugadas de Stanford, sino también como se preparan para afrontar sus retos y las charlas de su entrenador Johnnny Dawkins.

2K Classic

California derrotó en semifinales a la 23 del ranking Syracuse (73-59). Los Bears, en su primera temporada a las órdenes del técnico Cuonzo Martin, pusieron tierra de por medio en los 3 minutos finales del primer tiempo con 4 triples consecutivos. Dos fueron de Jabari Bird (16 puntos con 4 de 5 en triples), quien inauguró la segunda mitad con otra canasta de tres puntos. Y entonces comenzó el recital para California de Jordan Mathews, que anotó 20 de sus 22 puntos en los minutos siguientes. David Kravish demostró polivalencia con 12 puntos, 9 rebotes, 5 asistencias y 3 tapones. Los Orange, tras la marcha de tres hombres claves del curso pasado como Tyler Ennis, C.J. Fair y Jerami Grant, necesitan que el escolta Trevor Cooney recupere cuanto antes su acierto en el tiro.

Texas vivió en semifinales una historia parecida a la de Syracuse, pero en su caso con final feliz. Iowa dominaba 30 a 24 al descanso, pero los Longhorns reaccionaron en la segunda mitad (57-71). Dos factores fueron claves en este vuelco en el marcador. El primero, la buena defensa de los vencedores, que al final del encuentro dejaron a los Hawkeyes en un 29,6% en los tiros de campo. Y el segundo, el despertar de Jonathan Holmes. En los tres primeros ataques de Texas volviendo del vestuario consiguió 8 puntos. El alero, tras haber sumado 2 puntos en los primeros 20 minutos, anotó 17 en los 20 restantes. La mala noticia para los tejanos fue la fractura de muñeca de su base Isaiah Taylor, que le mantendrá fuera de juego de 4 a 6 semanas.

En el partido para el tercer y cuarto puesto Syracuse se repuso venciendo a Iowa (63-66). Chris McCullough lideró a los Orange con 20 puntos, 9 rebotes, 3 tapones y un robo de pelota clave a 8,4 segundos del final. El freshman rescató a los suyos tras dejarse recuperar una ventaja de 15 puntos en la segunda mitad. Iowa, liderada por Jarrod Uthoff (20puntos, 6 rebotes, 3 robos, 2 tapones) , se había puesto a 1 a falta de 3:30.

En el Madison Square Garden de Nueva York la número 10 Texas ganó la gran final del Torneo 2k ante la inesperada California (55-71). El alero sénior Jonathan Holmes fue el MVP, con 21 puntos y 13 rebotes. Los Longhorns anotaron sus 5 primeros lanzamientos para conseguir una primera ventaja de 14 a 4. A partir de ahí todo les vino rodado. Su defensa anuló totalmente a Bird y Mathews (5 de 20 en el tiro entre los dos). El consuelo para los Bears es que ha sido el primero de los cuatro equipos que se ha enfrentado hasta ahora a Texas que consigue superar el 30% (31,3%) en sus lanzamientos a canasta.

Las bajas pasan factura a Florida

La número 8 Florida (67-69) siguió con su escasez de jugadores que ya comentamos en el resumen de la semana pasada, y lo pagó con una derrota ante Miami. La defensa de los Gators bajó el nivel en la segunda mitad. Justo cuando Ángel Rodríguez empezó a bombardear la canasta local. El base, un transfer de Kansas State que la temporada pasada no pudo jugar a causa de la reglamentación NCAA para jugadores que cambian de universidad, anotó 21 de sus 24 puntos en los 9 últimos minutos del encuentro. Los Hurricanes anotaron 48 puntos en una segunda mitad pletórica, y de la mano de un Rodríguez sensacional en el triple en los momentos clave (5 de 8) acabaron remontando una desventaja de 15 puntos.

Ante Louisiana Monroe los Gators se presentaron con una baja más en su quinteto titular, la de Eli Carter por una lesión de tobillo. Florida acabó ganando en la prórroga (61-56) tras soportar un vendaval de triples de su rival en una primera mitad en la que llegaron a perder de 12. El despertar de Michael Frazier en la segunda, con 16 de sus 21 puntos, rescató a los de Billy Donovan que tuvieron la buena noticia del debut del Chris Walker. Buena parte de las esperanzas de éxito del equipo esta temporada radican en la actuación del pivot.

Wichita State, 11 para los votantes de AP, solventó su primer compromiso de dificultad del curso ante Memphis con una victoria (56 – 71). Los Shockers mandaban al descanso 29 a 22 tras dejar a sus rivales en un 5 de 21 en el lanzamiento de campo y forzarles 14 pérdidas de balón. En los primeros minutos de la segunda mitad los Tigers encajaron un parcial de 15 a 2 culminado con un triple de Ron Baker (21 puntos, 5 rebotes, 6 asistencias) que les dejaba 16 abajo en el marcador a falta de poco menos de 14 minutos para el final. Wichita State ganó, y dio espectaculo.

Bucknell le dio un susto de muerte a la número 12 Villanova en una noche en la que su escolta Chris Hass tuvo la mano tonta. Hass se fue hasta los 32 puntos con una serie de 9 de 12 en los lanzamientos de campo y 11 de 12 en los tiros libres. Tras perder de 14, los Bisons volvieron a entrar en el partido. El pivot de Villanova Daniel Ochefu (14 puntos, 10 rebotes, 3 tapones) detuvo su ímpetu con dos tapones consecutivos en una misma jugada. El marcador señalaba empate a 65. A partir de ese momento, los Wildcats cerraron el encuentro con un parcial de 7 a 0 (72-65).

Cuidado con Gonzaga

Gonzaga (13 del Top25) arrolló a la Southern Methodist de Larry Brown (23 del ranking) por 72 a 56. Mark Few tiene a su disposición un grupo de jugadores con mucho talento, liderados por el base Kevin Pangos (17 puntos con 5 triples, 5 rebotes y 7 asistencias), el escolta Gary Bell, el ala pívot transferido desde Kentucky en busca de minutos Kyle Wiltjer (10 puntos, 5 rebotes, 3 asistencias) y un sexto hombre de pasado ACB y apellido mítico como Domantas Sabonis (13 puntos, 9 rebotes). También disponen de una montaña en el centro de la zona, Przemek Karnowski (2,15 y 130 kilos).

Por si no les bastara con todo lo anterior, también saben defender. Lo demostraron en la segunda mitad ante SMU. El pívot angoleño Yanick Moreira (4 puntos y 8 rebotes, pero 1 de 11 en tiros a canasta) fue el principal perjudicado del cerrojo de sus rivales. Otra víctima de la buena defensa de los Bulldogs fue una Saint Joseph’s (94-42) a la que sólo dejaron anotar 10 puntos en la primera mitad (con 3 de 28 en lanzamientos).

Southern Methodist encajó su segunda derrota de la semana ante una Indiana que olvida su crisis interna con triunfos (74-68). Larry Brown, entrenador de SMU, está preocupado por la falta de un líder en la plantilla. Debería haber sido el prometedor Emmanuel Mudiay, pero prefirió irse a China a cambio de 1,2 millones de dólares que pasar un año en la NCAA antes de dar el salto a la NBA. Otro joven recién salido del instituto, James Blackmon Jr, se ha convertido en el líder de los Hoosiers. Ante las huestes de Brown el alero sumo 26 puntos (5 de 10 en triples) y 7 rebotes. Troy Williams y Stanford Robinson saltaron a la pista tras cumplir sus sanciones. Emmittt Holt también podría haberlo hecho, pero el técnico Tom Crean no lo consideró oportuno.

Toledo le planteó más problemas de los esperados a la 15 de la lista, Virginia Commonwealth (87-78). Los Rockets tenían bien estudiado el característico “havoc” de sus rivales (ritmo elevado de juego en ataque y defensa, presión individual en todo el campo y ayudas defensivas llegando de cualquier lugar metiendo muchas manos, un descontrol controlado con jugadores dejando a sus pares y recuperando en cuestión de segundos). El pívot Nathan Boothe dejó muy buenas sensaciones (18 puntos y 8 rebotes). Pero los puntos de Melvin Johnson y Treveon Graham (22 cada uno) y la completísima exhibición de Briante Weber (18 puntos, 8 rebotes, 7 asistencias y 9 recuperaciones) evitaron la sorpresa.

En Maui la número 16 San Diego State y Cal State University Bakersfield se quedaron a 1 punto de igualar el récord negativo de anotación conjunta de esta temporada (51-27). Al descanso, el marcador era para echarse a llorar: 22 a 12. Los 27 puntos de los Roadrunners al final marcan la peor anotación de un equipo de Division I este curso, uno menos de los que la número 1 Kentucky permitió anotar a Montana State (86-28). CSU falló 20 lanzamientos antes de anotar. Claro que los Aztecs no estuvieron mucho mejor. Entre ambos equipos firmaron un 4 de 40 en el tiro en los primeros 12 minutos y 12 segundos del encuentro.

Se encienden las alarmas

La número 17 Connecticut hincó la rodilla en la final del torneo de Puerto Rico ante la no ranqueada West Virginia (78-68). Los Huskies, que siempre fueron por detrás en el marcador, perdieron 19 balones ante la presión a toda pista de sus rivales (11 robos). Por si fuera poco, tampoco tuvieron su noche en los tiros libres (9 de 18). El Mountaineer Juwan Staten (21 puntos, 2 rebotes, 3 asistencias ) fue elegido mejor jugador del torneo. Antes del partido, los actuales campeones de la NCAA habían suspendido a 4 jugadores (Omar Calhoun, Rakim Lubin, Dan Guest y Marcel Lewis) por romper la disciplina del equipo. Nebraska ve peligrar su puesto 21 en el ranking tras ceder en la prórroga ante Rhode Island (66-62). Los Rams no derrotaban a un rival ranqueado desde el 21 de diciembre de 1998, cuando tenían en sus filas a Lamar Odom.

El permiso de la NCAA al transfer Tashawn Thomas procedente de Houston para jugar sin dilación alguna con Oklahoma ha dado a los Sooners un referente interior que complementa perfectamente la anotación de Buddy Hield y Ryan Spangler. La euforia en torno al número 18 según AP se rebajó tras la derrota ante la Creighton “post McDermott” (65-63). Los Bluejays recuperaron una desventaja de 18 puntos en la segunda parte para acabar ganando. Hield (21 puntos, 7 rebotes, 4 asistencias), que venía de anotar 7 triples sin fallo ante Southeastern Louisiana, acertó los tres primeros que lanzó ante Creighton para fallar los cuatro siguientes.

Colorado se quedó cerca de batir el récord de anotación negativo de esta temporada con los míseros 33 puntos que anotó en su visita a Wyoming (56-33). Un revés importante de un equipo que se postulaba para entrar en el ranking AP. Los locales también establecieron una curiosa marca. Anotaron 22 canastas fruto de 22 asistencias. Larry Nance Jr, hijo del exNBA del mismo nombre, rellenó todas las casillas estadísticas: 10 puntos, 5 rebotes, 4 asistencias, 3 recuperaciones y 4 tapones.

Clemson perdió ante Gardner-Webb 70 a 72 por un error de cálculo. A falta de 6 segundos y con empate a 70, el novato Donte Graham pidió tiempo muerto. Lástima que a los Tigers ya no les quedaba ninguno. Este fallo les penalizó con dos tiros libres que su rival Jarvis Davis aprovechó para hacer encajar a Clemson su primera derrota del curso.

Grambling State obtuvo su primera victoria del curso derrotando a Lyon College por 55 a 49. Un triunfo que no les aparta de la carrera por ser el último equipo de la Division I en ganar un partido ante un rival de su categoría. Los Scots, quienes por cierto les derrotaron la temporada pasada, se hallan encuadrados en la NAIA. Ante Purdue, se vio el verdadero nivel de los Tigers: 82 a 30.

Las derrotas más abultadas en estos 7 días se las llevaron Johnson University ante Virginia Military Institute (124-42), Kentucky Christian University ante Eastern Kentucky (115-35) y Champion Baptist ante UT Martin (115-29). Hay que matizar que ninguno de los apalizados, miembros todos de la Asociación Atlética de Universidades Cristianas (NCCAA), pertenece a la Division I. Los primeros juegan en Division II, los segundos en la NAIA, y los terceros ni eso.

Exhibiciones individuales

LaDontae Henton fue clave en el triunfo de Providence ante Notre Dame (74-75). No sólo anotó 38 puntos (14 de 19 en el lanzamiento), sino que además fue el autor de 9 de los últimos 11 puntos de su equipo. Y no contento con ello, desvió el último lanzamiento de Pat Connaughton que le podía haber dado la victoria a los Irish. En sus otros 3 partidos de esta semana había sumado 12, 22 y 24 puntos. El jugador de Iona A.J. English, que venía de anotar entre semana 22 y 27 puntos, sumó otros 37 el domingo en el triunfo ante North Texas (58-78).

D.J. Newbill también mantuvo su inspiración a lo largo de la semana. Tras dos prórrogas se fue hasta los 35 puntos , aunque sus Nittany Lions de Penn State cayeron ante los 49ers de Charlotte (106-97). Newbill sumó 26 y 22 puntos, respectivamente, en los ajustados triunfos ante Cornell (72-71) y Southern California (63-61) . A pesar de esta constancia, ninguno de los tres figura en la lista de los 5 mejores anotadores de la temporada que abre Joseph Young (26 puntos por partido) de Oregon.

Ryan Taylor, de Marshall, rozó el triple doble: 15 puntos, 18 rebotes y 8 asistencias en la derrota ante la número 7 Louisville (85-67). Aunque sus porcentajes de tiro fueran algo más que malos: 2 de 14 en los tiros de campo y 10 de 17 en los libres. Y si hablamos de asistencias, el récord es para Shannon Scottt. El base de Ohio State repartió 16 en la paliza de los suyos a Sacred Heart (106-48). El novato estrella de su equipo, D’Angelo Russell, contribuyó con 32 puntos.

Esta ha sido una semana de exhibiciones de lanzadores de larga distancia. Además de las ya reseñadas, Javaris Jenkins llevó a Savannah State al triunfo en la prórroga ante Cleveland State (87-83) con sus 33 puntos (10 de 13 en el lanzamiento, de ellos 6 de 7 en triples). Farad Cobb de Cincinnati transformó 6 de 9 para anotar 24 puntos en 28 minutos en el triunfo ante Morehead State (69-61), Marcus Keane (28 puntos)de Youngstown convirtió 6 de 8 en la visita a UNC Greensboro (67-76), B.J. Taylor (25 puntos)de Central Florida 6 de 9 para superar a South Carolina (76-69), Cole Murray (21 puntos) convirtió 7 de 11 para llevar a Northern Kentucky a la victoria ante North Carolina A&T (68-55), Tanner Samson (24 puntos) de Elon 8 de sus 13 en la derrota ante Northwestern (68-67) y Karl Cochran (31 puntos) de Wotford 8 de 14 en el triunfo ante South Dakota (72-68).

Rashawn Rembert (31 puntos, 8 de 14) y Andrew Rowsey (29 puntos, 7 de 16) mantuvieron un duelo de cañoneros en el partido entre East Tennessee y UNC Asheville (98-87). La palma en el acierto se la llevaron Damion Lee y Jamel Outler. Drexel perdió ante USC (70- 72), pero Lee se fue hasta los 32 puntos anotando 8 de sus 11 tiros de 3. Outler (26 puntos) lideró el triunfo de UT-Arlington ante Houston Baptist (87-69) anotando 7 de sus 8 lanzamientos triples.

El pivot de North Carolina State Beejay Anya no es demasiado alto (2,05), pero tiene una envergadura monstruosa (2,35). Los jugadores de Jacksonville lo sufrieron en sus carnes. Anya les puso 10 tapones en los primeros 25 minutos de juego, 4 de ellos en una misma posesión. Y eso que era suplente.

La jugada de la semana nos la brinda Rondae Hollis-Jefferson. El alero de la número 2 del ranking Arizona lideró con 19 puntos y 6 rebotes el triunfo de su equipo ante UC Irvine (71-54), en su tercer partido en tan sólo 6 días (los han ganado todos). Pero es que además se atrevió a hacerle un mate en la cara al gigante senegalés Mamadou Ndiaye, de 2,28. ¡Tremendo candidato a mate del año!

versión íntegra del artículo publicado en http://www.encancha.com, noviembre 2014

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